A la Casa Blanca le cuesta hablar de inflación, el ‘problema del infierno’

WASHINGTON — El presidente Biden estaba en una reunión privada discutiendo la condonación de la deuda estudiantil este año cuando, como sucede incómodamente a menudo en estos días, la conversación volvió a la inflación.

“Dijo que con todo lo que hace, los republicanos lo atacarán y usarán la palabra ‘inflación’”, dijo el representante Tony Cárdenas, demócrata de California, refiriéndose a la reunión de Biden con el Caucus Hispano del Congreso en abril. Cárdenas dijo que Biden sabía que sería atacado por el aumento de los precios “sin importar de qué tema estemos hablando”.

El comentario subrayó cómo los rápidos aumentos de precios de hoy, los más rápidos desde la década de 1980, plantean una evidente responsabilidad política que se cierne sobre cada decisión política importante que toma la Casa Blanca, dejando a Biden y sus colegas a la defensiva mientras los funcionarios descubren que no hay nada bueno. manera de hablar a los votantes sobre la inflación.

La administración a veces se ha dividido internamente sobre cómo discutir los aumentos de precios y ha revisado su mensaje relacionado con la inflación varias veces a medida que los puntos de conversación no resuenan y llegan nuevos datos. Algunos demócratas en el Congreso han instado a la Casa Blanca a adoptar una estrategia diferente, y más proactivo: tono antes de las elecciones intermedias de noviembre.

Pero la realidad que enfrenta la Casa Blanca es dura: hay poco que los políticos puedan hacer para controlar rápidamente los aumentos de precios. La política de la Reserva Federal es la principal solución de la nación a la inflación, pero el banco central modera las ganancias de los precios haciendo que el dinero sea más caro para pedir prestado para enfriar la demanda, un proceso lento y potencialmente doloroso para la economía.

“Para un presidente, la inflación es el problema del infierno: no se puede ganar”, dijo Elaine Kamarck, investigadora sénior de la Institución Brookings y directora fundadora del Centro para la Gestión Pública Efectiva. “Debido a que es tan difícil económicamente, políticamente es aún peor: no hay nada que puedas hacer a corto plazo para resolverlo”.

Los precios al consumidor aumentaron un 8,3 por ciento en el año hasta abril, y se espera que los datos de esta semana muestren una inflación del 8,2 por ciento en mayo. La inflación promedió un aumento anual del 1,6 por ciento en los cinco años previos a la pandemia, lo que hace que el ritmo actual de aumento sea dolorosamente alto en comparación. Un galón de gasolina, uno de los costos domésticos más tangibles, alcanzó un promedio de $4.92 esta semana. La confianza del consumidor se ha desplomado a medida que las familias pagan más por las compras diarias y la Reserva Federal aumenta las tasas de interés para enfriar la economía, lo que aumenta el riesgo de una recesión.

Hace tiempo que la Casa Blanca se dio cuenta de que el aumento de los precios podría hundir el apoyo de Biden, y ese riesgo se telegrafió en una serie de memorandos confidenciales enviados a Biden el año pasado por uno de sus principales encuestadores, John Anzalone. La inflación solo ha seguido alimentando la frustración entre los votantes, según un memorando separado compilado por el equipo de Anzalone el mes pasado, que mostró que el bajo índice de aprobación del presidente en la economía rivaliza solo con su enfoque de la inmigración.

“El sentimiento económico entre el público sigue siendo pobre, y la mayoría está preocupada tanto por la inflación como por la posibilidad de una recesión en los próximos meses”, según el memorando, fechado el 20 de mayo. La información fue enviada a “partes interesadas” y no fue claro si la Casa Blanca había recibido o revisado el memorando.

Los datos de las encuestas muestran que alrededor de ocho de cada 10 estadounidenses “consideran que la economía nacional está en malas condiciones” y que “existe una gran preocupación por la posibilidad de una recesión económica en el futuro cercano”.

Los miembros del Congreso, destacados académicos y abanderados de la cultura pop se han hecho eco de las preocupaciones económicas. “¿Cuándo creen que van a anunciar que entraremos en una recesión?” Cardi B, la rapera ganadora del Grammy, escribió en un tuit que se volvió viral este fin de semana.

La Casa Blanca sabe que se encuentra en una posición delicada y el enfoque de la administración para explicar la inflación ha evolucionado con el tiempo. Los funcionarios pasaron las primeras etapas del estallido de precios actual describiendo en gran medida las presiones de precios como temporales.

Cuando quedó claro que el aumento de los costos era duradero, los funcionarios de la administración comenzaron a discrepar internamente sobre cómo enmarcar ese fenómeno. Si bien estaba claro que gran parte de la presión alcista sobre los precios provino de la escasez de la cadena de suministro exacerbada por las continuas oleadas del coronavirus, parte también se vinculó a la fuerte demanda de los consumidores. Ese gran gasto había sido permitido, en parte, por los paquetes de estímulo del gobierno, que incluyen cheques directos a los hogares, seguro de desempleo ampliado y otros beneficios.

Algunos economistas en la Casa Blanca han comenzado a enfatizar que la inflación fue una compensación: en la medida en que el gasto de estímulo de Biden estimuló más inflación, también ayudó al crecimiento económico y a una recuperación más rápida.

“La inflación es absolutamente un problema, y ​​es fundamental abordarlo”, dijo recientemente Janet L. Yellen, secretaria del Tesoro, a los miembros del Congreso. “Pero creo que, al mismo tiempo, debemos reconocer cuán exitoso fue ese plan para conducir a una economía en la que, en lugar de tener una gran cantidad de trabajadores que no pueden encontrar trabajo, ocurre exactamente lo contrario”.

Pero los asesores más políticos del presidente han tendido a minimizar drásticamente que el paquete de marzo de 2021, conocido como el Plan de Rescate Estadounidense, ayudó a aumentar la inflación de ganso, incluso cuando se adjudicaron el crédito por un fuerte crecimiento económico.

“Algunos tienen una curiosa obsesión por exagerar el impacto del Plan de Rescate mientras ignoran el grado en que la alta inflación es global”, Gene Sperling, asesor principal de la Casa Blanca que supervisa la implementación del paquete de estímulo. escribió en Twitter la semana pasada, y agregó que la ley “ha tenido un impacto muy marginal en la inflación”.

Brian Deese, director del Consejo Económico Nacional, reconoció en una entrevista la semana pasada que hay algunos desacuerdos entre los funcionarios económicos de la Casa Blanca en cuanto a cómo hablar y responder a la inflación, pero lo describió como algo positivo y como algo que no conduce a ningún tipo de disfunción.

“Si no hubiera un desacuerdo saludable, un debate y una gente que se sintiera cómoda trayendo temas e ideas a la mesa, entonces creo que no estaríamos sirviendo bien al presidente y al interés público”, dijo.

También rechazó la idea de que la administración estaba profundamente dividida sobre los efectos secundarios del paquete de marzo de 2021 y dijo en un comentario por correo electrónico separado que “hay acuerdo en toda la administración de que muchos factores contribuyeron a la inflación y que la inflación ha sido impulsada por una demanda elevada. y suministro limitado en todo el mundo”.

Cómo retratar el gasto de estímulo de la administración Biden está lejos de ser el único desafío que enfrenta la Casa Blanca. A medida que duran los aumentos de precios, los demócratas han lidiado con la forma de discutir sus planes para combatirlos.

El presidente y sus principales asesores políticos han sacado a relucir algunos puntos de conversación principales, incluido culpar a la invasión de Ucrania por parte del presidente Vladimir V. Putin por lo que Biden llama el “aumento de los precios de Putin”, señalando la reducción del déficit como una forma de reducir la inflación y argumentando que los republicanos tienen un mal plan para hacer frente a los crecientes costos. Biden reconoce regularmente el dolor que están causando los precios más altos y ha enfatizado que el problema de controlar la inflación recae en gran medida en la Reserva Federal, una entidad independiente en cuyo trabajo prometió no interferir.

La administración también ha destacado que la inflación está generalizada a nivel mundial y que Estados Unidos está mejor que muchas otras naciones.

El mensaje renovado se produce cuando Biden y sus principales asesores se han preocupado cada vez más por las opiniones negativas del público sobre la economía, según un funcionario de la administración. Los economistas dentro de la administración están más al margen cuando se trata de establecer el tono en temas como la inflación que en las Casas Blancas anteriores, dijo otra persona familiarizada con las discusiones.

Hasta ahora, los puntos de discusión han hecho poco para cambiar la percepción pública o para calmar las preocupaciones en el Capitolio, donde algunos demócratas presionan para que la Casa Blanca encuentre una historia más convincente.

“Tiene que haber un enfoque más láser en la economía, un mensaje más audaz, una historia más clara”, dijo el representante Ro Khanna, un demócrata de California que escribió un artículo de opinión del New York Times la semana pasada diciendo que los demócratas necesitan un plan más ambicioso para luchando contra la inflación. Agregó que “la retórica sobre: ​​’Bueno, lo estamos haciendo muy bien’, no capta la profunda sensación de ansiedad que sienten los estadounidenses”.

Parte de la dificultad es que los políticos no pueden hacer mucho para luchar contra los aumentos de precios.

La Casa Blanca ha tomado medidas para mitigar el impacto de la inflación o ayudar a que la oferta alcance a la demanda. Ha liberado reservas estratégicas de petróleo para ayudar a frenar el aumento de los precios del gas y ha presionado para destapar los puertos, por ejemplo.

La mayoría de los ajustes solo ayudan en los bordes. Sin embargo, la inflación influye en la discusión sobre cada decisión que contempla la Casa Blanca.

Esta primavera, Biden suspendió la prohibición de las ventas de verano de mezclas de gasolina con alto contenido de etanol para tratar de moderar los aumentos de precios en la bomba, lo que generó frustración entre los activistas climáticos que aún están enojados por el colapso del paquete de gasto social y climático del presidente.

Las conversaciones sobre si revertir los aranceles de la era Trump sobre los productos chinos también se han visto atrapadas en las fauces de la inflación. La Sra. Yellen ha dicho que apoya la relajación de los aranceles para ayudar a bajar los precios, pero otros demócratas temen que eliminarlos haga que Biden se vea débil con respecto a China.

La inflación también está influyendo en las conversaciones sobre si perdonar la deuda de préstamos estudiantiles, una de las promesas clave de la campaña de Biden. Los economistas en la administración piensan que la condonación de préstamos, como máximo, impulsaría un poco la inflación al dar a las personas con deudas estudiantiles pendientes más margen de maniobra financiera. Pero algunos economistas en la órbita de la administración han expresado su preocupación por la posibilidad de hacer algo que pueda estimular la demanda, aunque sea levemente, en un momento en que ya está caliente.

Para ayudar a silenciar el efecto inflacionario, lo más probable es que la condonación vaya acompañada de la reanudación de los pagos de intereses de todos los préstamos estudiantiles que se han detenido desde la pandemia.

Por ahora, la administración está considerando perdonar al menos $10,000 a los prestatarios en un cierto rango de ingresos, según personas familiarizadas con el asunto. Cárdenas dijo que Biden sabía que sería atacado por la inflación, pero que no creía que el problema evitaría que el presidente cancelara una deuda por al menos $10,000.

“¿Le afectará ir más allá de eso? Puede ser”, dijo.

Jonathan Martín reportaje contribuido.