A medida que regresan algunos oficinistas, Happy Hour ve un regreso tambaleante

Con el inestable regreso de los trabajadores a la oficina, llega el tambaleante regreso de la hora feliz.

El bar en el segundo piso de Beer Authority en Times Square estaba casi lleno cuando Peter Torres y Jimmy Pazan, ambos de 29 años, entraron un miércoles por la noche el mes pasado, pero lograron encontrar dos taburetes libres en la esquina frente a un televisor. Transmitiendo destacados deportivos.

Los dos, que fueron contratados por un banco de Midtown durante la pandemia y comenzaron a regresar en persona durante el último año, acababan de terminar su jornada laboral.

“Después de un día particularmente duro en la sucursal, salimos”, dijo Pazan, cuya bebida preferida es un whisky y ginger ale.

“No está planeado; simplemente sucede”, dijo el Sr. Torres, quien prefiere un Stella.

Con más de 40 personas en el bar, el gerente general, Aoife Canny, dijo que era más lento de lo que había sido en las últimas semanas.

Incluso cuando las empresas luchan por convencer a los trabajadores de que regresen a la oficina, algunos bares informan que la hora feliz de lunes a viernes, una institución que existe desde la década de 1930, está llegando a una apariencia de tiempos prepandémicos. Con una ocupación de oficinas en todo el país con un promedio del 41 por ciento, menos de la mitad del nivel previo a la pandemia del 99 por ciento, según la firma de seguridad en el lugar de trabajo Kastle Systems, los distritos comerciales centrales están más vacíos que en 2019.

Aún así, aquellos que están de vuelta en la oficina regresan al bar después del trabajo.

Melisa Rodríguez, de 24 años, y Samaya Mayes, de 22, empleadas de una empresa de eventos en Midtown, se unieron a unos 10 colegas para una hora feliz improvisada en Beer Authority un miércoles reciente. Su empresa vuelve a la oficina dos veces por semana.

“Es un buen descanso de concentrarse en el trabajo”, dijo la Sra. Rodríguez, y agregó que ofrece una pausa entre la jornada laboral y su viaje a casa.

La Sra. Mayes, que fue contratada recientemente, disfruta de la compañía de sus compañeros de trabajo fuera de la oficina. “Es un momento para ser nosotros mismos y no ser tensos”, dijo.

La pandemia cerró unos 90.000 bares y restaurantes en todo el país en los últimos dos años, según la Asociación Nacional de Restaurantes; los establecimientos que sobrevivieron o que abrieron desde entonces enfrentan menos clientes y negocios inconsistentes, ya que los casos de coronavirus en los Estados Unidos rondan los 110,000 por día, según una base de datos del New York Times. Y los precios altísimos de la gasolina, los comestibles y otros bienes han sido “una especie de doble golpe para las horas felices, en particular donde los consumidores pueden sentirse incómodos al gastar”, dijo Emily Moquin, analista de alimentos y bebidas de Morning Consult.

En Jimmy’s Corner en Times Square, Adam Glenn, el propietario, dijo que antes de que la pandemia obligara a su bar a cerrar durante 18 meses, la multitud de la hora feliz comenzaba a llegar poco a poco antes de que cerraran la mayoría de las oficinas.

“Si no estaba allí a las 5 en punto, es probable que no consiguiera un asiento”, dijo el Sr. Glenn. “Tú estarías de pie y nosotros estaríamos llenos”. El bar ha estado en su familia durante 50 años.

Pero incluso cuando más oficinas reabren o requieren que los trabajadores regresen algunos días, la hora feliz en Jimmy’s Corner todavía no es lo que era antes de la pandemia.

“Diría que estamos mucho más cerca de lo que éramos antes y estamos muy contentos con la cantidad de cosas que han crecido desde que reabrimos en octubre”, dijo el Sr. Glenn. “Pero todavía no es el mismo público después del trabajo y antes del teatro que solíamos tener”.

Las oficinas más vacías han tenido un efecto dominó en los distritos comerciales centrales, dijo la Sra. Moquin.

“Estos horarios de trabajo cambiantes significan absolutamente menos negocios para bares y restaurantes, menos tráfico para entrar por la puerta”, dijo. “Esos horarios de trabajo híbridos y esos horarios de trabajo en casa están teniendo un impacto”. Las visitas mensuales promedio a un bar han vacilado, y fueron de 1,5 en febrero y 1,2 en marzo, según los datos más recientes de Morning Consult.

Jimmy’s Corner también ha enfrentado lo que el Sr. Glenn llamó “pequeños baches” en los últimos meses, incluido el aumento invernal de Omicron y una ola de cierres de Broadway. Dos musicales, “Dear Evan Hansen” y “Tina”, anunciaron recientemente que terminarían sus funciones este verano. El Sr. Glenn dijo que su hora feliz no tenía la misma “consistencia y previsibilidad” que antes.

Las horas felices en 2Twenty2 Tavern en el distrito comercial central de Chicago han estado más cerca de la normalidad previa a la pandemia en los últimos meses, dijo Chris Mannos, propietario. Pero a diferencia de Beer Authority y Jimmy’s Corner, “todavía hay personas que usan máscaras adentro y todavía parecen estar preocupadas por lo que sea que esté pasando con Covid”, dijo.

En el condado de Cook, que incluye a Chicago, al menos uno de cada cinco residentes se ha infectado con el coronavirus (más de 1,2 millones de casos) desde que comenzó la pandemia.

Si bien algunos bares en el área acortaron sus horarios o cerraron ciertos días, 2Twenty2 Tavern no lo hizo, dijo Mannos.

“Somos un negocio familiar, así que si nos hundimos, es todo nuestro sustento”, dijo. “Simplemente pulimos esto, y creo que valió la pena”.

En Everson Royce Bar en Los Ángeles, Jason Moore, gerente general, dijo que grandes grupos habían comenzado a regresar para la hora feliz, incluida una salida de 50 personas de Spotify.

“Definitivamente se puede notar la diferencia desde el comienzo del año, cuando todo el mundo todavía estaba un poco asustado por la variante más nueva”, dijo el Sr. Moore, que reserva grupos grandes para el bar.

Las horas felices en el bar han variado en tamaño, desde unos pocos compañeros de trabajo que aparecen para tomar bebidas hasta grandes grupos que llaman para reservar mesas, dijo Moore.

Agregó que este verano, Everson Royce Bar esperaba grupos aún más grandes de personas para tomar una copa después del trabajo.

“Este verano va a despegar”, dijo. “Vamos a ver números prepandémicos, si no mayores que los prepandémicos, solo porque cada vez más personas se están reprimiendo”.