Biden sopesa reducción de aranceles para aliviar la inflación, aunque sea un poco

WASHINGTON — El presidente Biden está sopesando la posibilidad de revertir algunos de los aranceles que el expresidente Donald J. Trump impuso a los productos chinos, con la esperanza de mitigar las ganancias de precios más rápidas en 40 años, según altos funcionarios de la administración.

Los grupos empresariales y algunos economistas externos han estado presionando a la administración para que relaje al menos una parte de los impuestos sobre las importaciones, diciendo que sería un paso significativo que el presidente podría tomar para reducir los costos de inmediato para los consumidores.

Sin embargo, es poco probable que cualquier acción de la administración para levantar los aranceles haga mella en una tasa de inflación que alcanzó el 8,6 por ciento en mayo, mientras que las ramificaciones políticas podrían ser graves. Un influyente estudio a principios de este año predijo que una medida para levantar los aranceles podría ahorrarles a los hogares $797 al año, pero los funcionarios de la administración dicen que el efecto real probablemente sería mucho menor, en parte porque no hay posibilidad de que Biden revierta todas las medidas del gobierno federal. aranceles y otras medidas comerciales proteccionistas.

La discusión arancelaria llega en un momento precario para la economía. La inflación persistente ha hecho añicos la confianza del consumidor, ha llevado a los mercados bursátiles a territorio bajista (un 20 por ciento menos que su máximo de enero) y ha avivado los temores de recesión a medida que la Reserva Federal se mueve rápidamente para aumentar las tasas de interés.

Algunos economistas de la administración estiman en privado que las reducciones arancelarias que Biden está considerando reducirían la tasa de inflación general en tan solo un cuarto de punto porcentual. Aún así, en una señal de cuán grande se ha convertido la inflación en un problema político, los funcionarios están sopesando al menos una relajación parcial de todos modos, en parte porque el presidente tiene pocas otras opciones.

Los aranceles de China están aumentando el precio de los bienes para los consumidores estadounidenses al agregar esencialmente un impuesto además de lo que ya pagan por los bienes importados. En teoría, eliminar los aranceles podría reducir la inflación si las empresas recortan, o dejan de aumentar, los precios de esos productos.

Biden ha dicho que controlar la inflación depende principalmente de la Reserva Federal, que está tratando de enfriar la demanda haciendo que el dinero sea más caro para pedir prestado y gastar. Se espera que la Fed eleve las tasas de interés el miércoles, posiblemente haciendo su mayor aumento desde 1994, mientras trata de controlar la inflación persistente. La perspectiva de grandes aumentos de tasas ha asustado a Wall Street, que entró en territorio de mercado bajista el lunes antes de estabilizarse el martes.

Cualquier movimiento para modificar los aranceles podría generar importantes compensaciones. Podría alentar a las empresas a mantener sus cadenas de suministro en China, socavando otra prioridad de la Casa Blanca para traer empleos de regreso a Estados Unidos. Y podría exponer a Biden, y a sus aliados demócratas en el Congreso, a los ataques de que está dejando a Beijing libre de responsabilidades en un momento en que la relación económica de Estados Unidos con China se ha vuelto abiertamente hostil, profundizando un tema clave para las elecciones de mitad de período y el próximo. carrera presidencial.

China aún tiene que cumplir con los compromisos que hizo como parte del acuerdo comercial entre Estados Unidos y China que negoció Trump, incluido el hecho de no comprar cantidades significativas de gas natural, aviones Boeing y otros productos estadounidenses. Trump impuso aranceles a la mayor parte de los productos que Estados Unidos importa de China como parte de una campaña de presión destinada a obligar a China a cambiar sus prácticas económicas. Más de dos años después, Estados Unidos mantiene un arancel del 25 por ciento sobre unos 160.000 millones de dólares de productos chinos, mientras que otros 105.000 millones de dólares, en su mayoría bienes de consumo, están gravados con un 7,5 por ciento.

Si bien Biden criticó la forma en que Trump manejó los aranceles, también reconoció que las prácticas económicas de China representan una amenaza para Estados Unidos.

Grupos empresariales como la Cámara de Comercio de EE. UU. y economistas como Lawrence H. Summers, exsecretario del Tesoro durante la presidencia de Bill Clinton, han instado a la Casa Blanca a derogar tantos aranceles como sea posible, diciendo que ayudaría a los consumidores a lidiar con el aumento de los precios.

Summers y otros han citado con aprobación el estudio de marzo sobre el tema realizado por economistas del Instituto Peterson de Economía Internacional, quienes argumentaron que un “paquete factible” de eliminación de aranceles, que incluye la derogación de una serie de gravámenes y programas comerciales, no solo esos aplicado a China, podría causar una reducción única en el índice de precios al consumidor de 1,3 puntos porcentuales, lo que equivale a una ganancia de $ 797 por hogar estadounidense.

En una entrevista, Summers dijo que reducir los aranceles era “probablemente la acción microeconómica o estructural más poderosa que la administración puede tomar para reducir los precios y la presión inflacionaria con relativa rapidez”.

Pero incluso aquellos dentro de la administración que apoyan la flexibilización de los aranceles se muestran escépticos de que la medida produzca un alivio cercano al que han pronosticado Summers y otros.

“Creo que algunas reducciones pueden estar justificadas y podrían ayudar a reducir los precios de las cosas que la gente compra y que son onerosas”, dijo Janet L. Yellen, secretaria del Tesoro y defensora de algunas reducciones arancelarias, a un comité de la Cámara la semana pasada. “Quiero dejar en claro que, sinceramente, no creo que la política arancelaria sea una panacea con respecto a la inflación”.

La Sra. Yellen se reunió el martes con la junta directiva de la Federación Nacional de Minoristas, que durante mucho tiempo se ha opuesto a las tarifas y recientemente argumentó que eliminarlas aliviaría la inflación.

Una pregunta clave es si las empresas que reciben desgravación arancelaria en realidad transferirían esos ahorros en forma de precios más bajos o elegirían absorberlos como ganancias. Hasta ahora, los consumidores han seguido pagando más por artículos cotidianos, un hecho que las corporaciones han citado en llamadas de ganancias con inversionistas como una razón por la que pueden cobrar más.

David French, vicepresidente senior de relaciones gubernamentales de la Federación Nacional de Minoristas, dijo que la administración ha estado tratando de entender qué tan rápido los recortes de tarifas se traducirían en cambios de precios, y buscando garantías de los minoristas de que cualquier ahorro se transferiría a los consumidores estadounidenses.

“Creo que en la mente de la administración, habrá una reducción de los precios y el dinero saldrá del precio”, dijo. “No estoy seguro de que vayas a ver un cambio dramático como ese”.

En lugar de disminuir los precios, por ejemplo, las tiendas pueden optar por retrasar aún más el aumento de los precios. Los minoristas “harán todo lo que puedan para demostrar cambios drásticos en los precios cuando sea posible”, pero aún enfrentan presiones acumuladas en la cadena de suministro en términos de costos, dijo.

El aumento de los precios ha golpeado a los estadounidenses en toda la economía, agotando el poder adquisitivo de las familias y contribuyendo a una disminución constante en los índices de aprobación de Biden. El Índice de Precios al Consumidor subió un 8,6 por ciento en mayo con respecto al año anterior, su tasa de crecimiento más rápida en 40 años. Biden dice que ha hecho de la lucha contra la inflación su principal prioridad económica.

La semana pasada, Biden anunció una pausa de dos años en los aranceles sobre los paneles solares importados, lo que podría reducir los costos para los consumidores nacionales, pero que efectivamente anuló una investigación del Departamento de Comercio sobre las prácticas comerciales ilegales de los fabricantes chinos.

Los grupos comerciales nacionales, los líderes laborales y los demócratas populistas como el representante Tim Ryan de Ohio, que está enfrascado en una carrera competitiva por el Senado, han presionado a Biden para que mantenga los aranceles. Ryan realizó una conferencia de prensa el martes instando a Biden a no ceder ningún terreno económico a Beijing.

Los economistas no están de acuerdo sobre cuán grande es ese aumento, y sobre cuánto alivio de la inflación podría obtener la administración al eliminar los impuestos.

En parte, eso se debe a que los cálculos de inflación citados por Summers y otros incluyen una relajación mucho más amplia de las políticas de lo que Biden realmente está considerando, incluidos los populares programas “Compre Estados Unidos” que requieren que el gobierno federal y ciertos contratistas compren productos fabricados en Estados Unidos. bienes, incluso si son más caros.

El estudio del Instituto Peterson es “algo entre ficción o un ejercicio académico interesante” que no capta el dolor real que sienten los estadounidenses, dijo la representante comercial de Estados Unidos, Katherine Tai, en una entrevista el mes pasado.

Kim Glas, presidenta del Consejo Nacional de Organizaciones Textiles, que ha presionado a la administración para mantener los aranceles, dijo que en su industria los aranceles ascienden a “centavos de dólar” para productos chinos que ya tienen un precio muy por debajo de las alternativas de otros países. países.

Los precios arancelarios se aplican al precio del bien que ingresa en la frontera, no al precio final de venta al público cobrado en una tienda. Para un par de jeans de China, ese precio de importación fue de $ 4,28 en los primeros dos meses de 2022, lo que significa que el arancel del 7,5 por ciento agregó solo 32 centavos al costo del consumidor, dijo Glas. Fue el margen de beneficio en el comercio minorista, que puede llevar los jeans a $ 30, $ 40 o $ 100, lo que representa la mayor parte del impacto de la etiqueta, agregó.

El tema ha dividido a los asesores más cercanos de Biden. Sra. Tai; Jake Sullivan, el asesor de seguridad nacional; Tom Vilsack, el secretario de agricultura; y otros han argumentado que eliminar los gravámenes no está justificado en un momento en que Beijing no ha ofrecido concesiones y no ha cumplido con los compromisos del acuerdo comercial.

Pero la Sra. Yellen, la secretaria de Comercio Gina Raimondo y otros funcionarios se han pronunciado a favor de reducir los impuestos sobre ciertos artículos para el hogar que, según dicen, tienen poca importancia estratégica, dijeron personas familiarizadas con las discusiones.

En una audiencia del Comité de Medios y Arbitrios de la Cámara de Representantes la semana pasada, la Sra. Yellen dijo que la administración de Biden estaba revisando las tarifas y que las reversiones o exclusiones podrían revelarse en las próximas semanas.

Un portavoz de la Casa Blanca se negó a decir cuánto de una administración de reducción de la inflación creen los economistas que podría ser posible a partir de una reducción de los aranceles, citando la naturaleza continua de las discusiones. Otro alto funcionario de la administración dijo que la Casa Blanca había estado examinando varios modelos de cómo el levantamiento de aranceles afecta la inflación, lo que había producido una variedad de estimaciones, dependiendo de factores como si los aranceles se eliminaron a través de un proceso de exclusión o de una sola vez, y si China respondió levantando sus propios aranceles.

keith bradsher contribuyó con reportajes desde Boston.