Buscando un regreso a las oficinas, los jefes perdieron apalancamiento

Lo que dijo el jefe de Barrett Kime en la videollamada reciente fue sencillo. ¿Podrían los miembros de su equipo en NBCUniversal presentarse los pocos días de la semana en que se esperaba que estuvieran en la oficina?

Se produjo una rebelión. El Sr. Kime, un director creativo sénior, se quitó el silencio. “Estaba hablando de lo loco que era pedirle a la gente que viniera más a menudo con el furor de Covid”, recordó.

Luego, otros empleados intervinieron para compartir las razones por las que no querían volver a la oficina: cuidado de niños, aumento de los precios de la gasolina, tarifas de Covid-19. Para el Sr. Kime, marcó una nueva fase en sus conversaciones de regreso a la oficina.

“Es una especie de cosa del Mago de Oz”, dijo Kime. En otras palabras, su equipo se dio cuenta de que no había ningún ser todopoderoso que obligara su asistencia; solo había un hombre detrás de una cortina (o pantalla Zoom). “Por mucho que nos quejáramos de volver al trabajo, todos entendimos que iba a suceder. Pero en el momento en que comenzamos a ir, nos dimos cuenta de lo tonto que era”, agregó.

El optimismo sobre los planes de regreso a la oficina, en todas las industrias y ciudades, está disminuyendo lentamente. Cuando se les preguntó a principios de 2021 sobre la proporción de sus trabajadores que volverían a la oficina cinco días a la semana en el futuro, los ejecutivos dijeron que el 50 por ciento; ahora ese porcentaje ha bajado a 20, según una encuesta reciente de la consultora Gartner. La ocupación de oficinas en todo el país se estabilizó el mes pasado en alrededor del 43 por ciento a medida que los casos de Covid aumentaron nuevamente, según datos de Kastle, una empresa de seguridad.

La gran mayoría de los estadounidenses, particularmente aquellos en el sector de servicios y en trabajos de bajos salarios, han estado trabajando en persona durante la pandemia. Pero aquellos que pudieron trabajar de forma remota se apegaron a la flexibilidad. En una encuesta de enero, el Centro de Investigación Pew encontró que el 60 por ciento de los trabajadores cuyos trabajos se pueden hacer en casa querían trabajar de forma remota la mayor parte o todo el tiempo.

“Lo que está muy claro es que cada vez hay menos empresas que esperan que sus empleados estén en la oficina cinco días a la semana”, dijo Brian Kropp, vicepresidente de la práctica de recursos humanos de Gartner. “Incluso algunas de las principales empresas que dijeron que queremos que nuestros empleados estén en la oficina cinco días a la semana están comenzando a dar marcha atrás”.

Está Apple, que recientemente suspendió su requisito de que los empleados regresen a la oficina al menos tres días a la semana. Está McKinsey, que en algún momento tiene la intención de establecer normas más claras sobre la asistencia a la oficina, con el objetivo de garantizar que las personas obtengan el valor de la colaboración en persona, pero por ahora permite que las personas establezcan acuerdos con sus clientes y gerentes, según su jefe de recursos humanos.

Google pospuso su regreso a la oficina planeado para enero, y ahora aproximadamente el 10 por ciento de sus empleados han recibido permiso para volverse completamente remotos o reubicarse. En un momento, Intuit había considerado algún tipo de plan rígido de regreso a la oficina para sus 11,500 empleados de EE. UU., pero en cambio permitió que los gerentes y los equipos establecieran sus propias expectativas sobre qué días entrar.

“Ser prescriptivo crea todo tipo de burocracia, porque luego tienes que involucrar a los niveles gerenciales y todo se vuelve muy basado en reglas”, dijo Sasan Goodarzi, director ejecutivo de Intuit. “No creemos que tengas que estar en la oficina 40 horas a la semana, y tampoco creemos que puedas ser todo virtual”.

Los planes de RTO se han desarrollado como un juego gigante de pollo. Los ejecutivos les dijeron a los trabajadores que regresaran a la oficina y luego retrasaron sus planes a medida que los casos de covid seguían aumentando. Los líderes empresariales aceptaron la incertidumbre, con la esperanza de que fuera temporal. Hasta que quedó claro que no lo era. Los trabajadores tenían más tiempo en casa y más margen para probar la rigidez de los planes de sus jefes. Ahora, algunas empresas esperan que la gente regrese, pero han perdido la influencia para hacer cumplir eso debido al cambio constante en los plazos.

“Lo que decidimos hacer es decir, ‘¿Qué está funcionando?’”, dijo Joan Burke, jefa de recursos humanos de DocuSign, que pospuso cuatro fechas de regreso a la oficina antes de decidir no requerir asistencia por ahora. “Aprendamos de lo que funciona y pongamos barreras si creemos que las cosas no funcionan”.

Algunos ejecutivos esperan que si logran que sus empleados pasen algún tiempo en la oficina, se darán cuenta de que les gustó más de lo que recordaban.

Christina Ross, directora ejecutiva de Cube, una empresa de software con 75 empleados, solía considerarse una orgullosa acólita de la oficina. Antes de la pandemia, contrató a un ingeniero que vivía en Texas e insistió en que se mudara a Nueva York para el trabajo. No podía imaginar construir una relación a largo plazo con un empleado que nunca había conocido en persona.

Ahora ella llama a su empresa “remoto primero”. Jugó brevemente con la idea de requerir un regreso a la oficina de Cube, pero decidió en cambio hacer que fuera una opción lo más tentadora posible. Incluso se mudó a la ubicación de Nueva York para facilitar el viaje al trabajo del personal que vive en Brooklyn.

“La gente votó con los pies para no necesariamente regresar”, dijo Ross. “Puede ser decepcionante poner mucho esfuerzo en construir el entorno de la oficina y luego no tener gente que venga”.

Algunos líderes empresariales han tomado una línea más dura. Elon Musk, por ejemplo, les dijo a los empleados de SpaceX y Tesla que tendrían que pasar un mínimo de 40 horas en la oficina o serían despedidos. Muchos otros, como Google y Microsoft, han optado por una táctica más suave al llenar sus lugares de trabajo con bebidas frías, refrigerios, bolsos y cerveza. Pero esas zanahorias corporativas tienen sus límites, y pocos están dispuestos a probar los palos.

“Ahora es casi como un meme de la oficina de 2018: ‘Oye, tenemos bagels y bocadillos y mesas de ping-pong’”, dijo Ross. “Eso no es una compensación por un viaje”.

Muchas empresas están aceptando la realidad de que exigir un regreso a la oficina podría ponerlas en desacuerdo con sus pares y significar perder talento. En algunas industrias y en algunas áreas del país, una cultura centrada en la oficina se está convirtiendo en una peculiaridad, no en una norma.

Duolingo, la empresa de aprendizaje de idiomas con sede en Pittsburgh, requería que sus empleados regresaran tres días a la semana; el jefe de recursos humanos de la compañía dijo que confiaba en alcanzar sus objetivos de contratación de todos modos. Christiana Riley, directora ejecutiva para las Américas de Deutsche Bank, dijo que la decisión de su compañía de exigir que sus 5000 empleados de Nueva York regresen a la oficina a tiempo completo o al menos dos días a la semana, según su función, tenía un significado más allá del negocio. en su contribución a la recuperación de la ciudad. Brown-Forman, la compañía de vinos y bebidas espirituosas, llamó a la mayoría de sus 950 empleados corporativos en Louisville, Ky., de regreso a la sede al menos tres días a la semana a partir del mes pasado.

“Aunque Brown-Forman no ha visto un éxodo debido a nuestras políticas de regreso a la oficina, podríamos”, dijo Eric Doninger, director de bienes raíces y estrategias laborales, explicando que la compañía ha hecho las paces con los riesgos. “Nuestras instalaciones tienen un papel que desempeñar para construir el negocio, para desarrollar la colaboración y la camaradería”.

Otros ejecutivos insisten en un regreso total, confiados en el valor de tener personas en sus escritorios cinco días a la semana. Tom Siebel, director ejecutivo de C3 AI, una empresa de inteligencia artificial de 800 personas, exigió a sus trabajadores que regresaran a la oficina a tiempo completo en junio pasado. Dijo que el requisito solo había aumentado el atractivo de la empresa para cierto tipo de solicitante de empleo.

“Para las personas que quieren trabajar en casa con Zoom, hay empresas que son así”, dijo. “Ve a trabajar para Facebook. Vaya a trabajar para Salesforce”.

El Sr. Siebel dijo que tenía “el único estacionamiento lleno en Silicon Valley” y lo ve como una ventaja competitiva. “No inventamos cohetes que aterrizan solos las personas que trabajan en llamadas de Zoom una vez a la semana”, agregó el director ejecutivo. “Tenemos que reunirnos en una habitación y subirnos a las pizarras y fallar y fallar y fallar hasta que tengas éxito”.

Pero para los ejecutivos que no se han duplicado, las preguntas más importantes se ciernen sobre el futuro de sus oficinas. Tomemos como ejemplo a Manny Medina, director ejecutivo de Outreach, una empresa de ventas de inteligencia artificial con aproximadamente 600 empleados en Seattle, a la mayoría de los cuales se les anima a pasar el 40 por ciento de su tiempo de trabajo en la oficina. Desde una oficina casi vacía, Medina dijo que se había acostumbrado a los desafíos de los empleados sobre el valor de la colaboración en persona.

Recientemente, un empleado subalterno asistió al horario de oficina virtual del director ejecutivo y dijo que no entendía por qué debería tener que viajar cuando trabajar desde casa le permitía equilibrar la productividad con su vida social y el entrenamiento de jujitsu.

“Le dije: ‘Es un punto justo, y debe pensar cuál es su prioridad’”, dijo el Sr. Medina. “Si quieres ser un luchador de MMA, hazlo”.

El Sr. Medina ha estado luchando por el cargo durante años. Una vez se le pidió que debatiera con el director ejecutivo de Zapier frente a miles de personas sobre los méritos de la oficina versus el trabajo remoto. La mayoría de los miembros de la audiencia votaron por su oponente.

“Tomé el lado perdedor de la conversación”, dijo Medina. “Pero no fue como si hubiera perdido en un deslizamiento de tierra”.

Esa discusión fue en 2017. Cinco años después, no ha terminado. “Hay un restaurante de pollo frito cerca de la oficina al que solo voy cuando estoy en la oficina”, agregó el Sr. Medina. “Puedo ver el océano desde mi oficina. ¿Por qué no haría eso?”