Bután triplicará las tarifas para los turistas

El pequeño reino budista de Bután en el borde oriental de los Himalayas, a menudo denominado “el último Shangri-La” por su abundancia de belleza natural, desarrollo sostenible y rico patrimonio cultural, ha resistido durante mucho tiempo los rápidos retornos financieros del turismo de masas en favor de la conservación. El enfoque está alineado con una filosofía cultural donde se mide la riqueza y prosperidad del país, a través de un índice nacional de felicidad, como alternativa al producto interno bruto.

Desde 1974, año en que a los extranjeros se les permitió por primera vez visitar Bhután, el país ha tenido una política de turismo única de “alto valor, bajo volumen”, que requiere que los visitantes internacionales paguen al menos una tarifa diaria de $ 250 que cubre alojamiento, comidas, un obligatorio guía turístico e incluyó una “tarifa de desarrollo sostenible” de $ 65 para el gobierno. El enfoque de paquete tenía como objetivo preservar los recursos naturales del país al limitar el número de visitantes internacionales y controlar a dónde iban. Mientras que algunos turistas se quejaron de las malas instalaciones de plomería del hotel, la lentitud del acceso a Internet y la comida insulsa, muchos apreciaron la facilidad de los recorridos predeterminados.

Ahora que el gobierno de Bután se prepara para reabrir sus fronteras el 23 de septiembre, ha revisado el sistema turístico y aumentará significativamente el costo de la visita. Los visitantes ya no necesitan estar en un paquete turístico, pero ahora tendrán que pagar una tarifa diaria de $ 200 directamente al gobierno y pagar por separado su alojamiento, comidas, tours y otros gastos de viaje. La nueva política, dicen los funcionarios, cambiará el nombre de Bután como “un destino exclusivo”, atrayendo a “turistas exigentes” que tendrán acceso a una gama más amplia de servicios de mayor calidad.

“Covid-19 nos ha permitido reiniciar, repensar cómo se puede estructurar y operar mejor el sector, de modo que no solo beneficie económicamente a Bután, sino también socialmente, mientras mantiene bajas las huellas de carbono”, dijo el Dr. Tandi Dorji, de Bután. Ministro de Relaciones Exteriores y presidente del Consejo de Turismo de Bután. “A largo plazo, nuestro objetivo es crear experiencias de alto valor para los visitantes y empleos profesionales y bien remunerados para nuestros ciudadanos. ”

Pero muchos operadores turísticos expresan ansiedad por el cambio. Les preocupa que la nueva estructura los deje sin ningún negocio, sin saber si podrán atraer a un número suficiente de turistas con la tarifa más alta, o si los turistas incluso requerirán sus servicios, ahora que tendrán la opción. para reservar directamente a través de hoteles, guías turísticos y similares.

“Justo cuando pensábamos que estábamos viendo la luz al final del túnel después de dos años y medio de estar fuera del negocio, el proyecto de ley de enmienda de turismo del gobierno nos ha arrojado nuevamente a la oscuridad y no tenemos idea de cómo hazlo”, dijo Pelden Dorji, director ejecutivo de Bhutan Travel Club, una compañía que se especializa en experiencias de viajes de aventura.

El Sr. Dorji ya ha recibido cancelaciones de grupos que habían reservado, pero no pagado, paquetes de viajes que habían programado para finales de año. Dijo que los miembros del grupo sentían que no podían justificar el pago de $200 adicionales por día además de los otros gastos que se habían acordado como parte del paquete anterior.

Según la política anterior, todas las reservas y los pagos debían realizarse a través de operadores turísticos locales registrados, a quienes se les exigía que organizaran un itinerario preestablecido con fechas fijas y escalas nocturnas.

“Básicamente es un paquete turístico que te permite ver un rincón auténtico e intacto del paraíso mientras te proteges de ser invadido por los turistas”, dijo Megan Petersen, de 44 años, una maquilladora con sede en Londres que visitó Bután en 2017. “Es genial y lugares con problemas de sobreturismo deberían usar el mismo modelo”.

La Sra. Petersen pasó ocho días explorando Bután con su hermana, caminando por bosques y praderas de montaña, caminando hasta templos junto a acantilados y conociendo comunidades locales en aldeas remotas. A lo largo de su viaje, acamparon y se hospedaron en alojamientos básicos de tres estrellas. Todo estaba incluido en su paquete.

“Los alojamientos y la comida eran bastante promedio, pero eso se sumó a la experiencia de poder experimentar la comunidad y la cultura reales sin el tratamiento turístico falso”, dijo la Sra. Petersen. “Lo que hace que Bután sea tan especial es la amabilidad y espiritualidad de su gente y su profundo amor y respeto por la naturaleza y su tierra”.

Los funcionarios del gobierno dicen que la política anterior desalentaba los gastos de bolsillo adicionales, ya que muchos agentes de viajes organizaban sus actividades de viaje, alimentos y otras ofertas para no exceder la tarifa diaria de $250; la práctica convirtió efectivamente la tarifa mínima de la política en la máxima.

“La política causó más malentendidos que comprensión y ha resultado en la reducción de los servicios que potencialmente podemos ofrecer”, dijo el primer ministro Lotay Tshering.

Según el proyecto de ley de turismo revisado, que fue aprobado por el parlamento de Bután el mes pasado, Bután podrá reinvertir “en mejorar la calidad de los productos turísticos, especialmente en términos de capacitación de nuestros guías, mejorando la calidad de nuestros hoteles, restaurantes y alimentos. , mientras preservamos el entorno prístino que tenemos para las generaciones venideras”, dijo el primer ministro.

Una de las principales prioridades del gobierno, dijo el Dr. Tshering, es invertir en infraestructura de gestión de residuos y proteger los corredores biológicos, los parques naturales y los principales bienes culturales de Bután. La constitución de Bután exige que el 60 por ciento de la tierra del país debe estar bajo cubierta forestal y mantiene leyes estrictas para proteger y mantener su estado de carbono negativo.

“Todo esto cuesta dinero”, dijo el Dr. Tshering.

Si bien los representantes de viajes de Bután esperaban algunas reformas en la política de turismo del país, el triple aumento del impuesto de sostenibilidad del gobierno fue un shock, y muchos temieron que el nuevo modelo atraiga a los turistas hacia destinos más baratos en un momento en que el país está desesperado por el turismo. dólares para impulsar su recuperación pospandemia.

Los ingresos del turismo son un contribuyente clave para la economía de Bután, ya que representan el 6 por ciento del producto interno bruto del país. Unos 29.000 turistas visitaron Bután en 2020 antes de que se cerraran las fronteras en marzo de ese año y generaron ingresos por 19 millones de dólares. En 2019, visitaron 315.599 turistas, lo que le valió a la industria del turismo $225 millones, según el Consejo de Turismo de Bután. El reino alivió sus restricciones de viaje a principios de este año, permitiendo la entrada de visitantes extranjeros caso por caso y requiriendo que se pongan en cuarentena.

Los operadores turísticos argumentan que el marco del paquete mínimo incentivó a los turistas al incluir todos los servicios esenciales.

“Todos se preguntan, ‘¿por qué arreglar algo que no está roto?’”, dijo Lotay Rinchen, cofundador de la empresa de turismo Bridge To Bhutan, Bespoke Mindful Journeys. “Protegió la industria de viajes y aseguró un cierto nivel de calidad y negocios”, dijo sobre el sistema anterior.

El Sr. Rinchen siempre estuvo a favor de aumentar el precio de la tarifa mínima. Pero sin el requisito de la estructura del paquete, anticipa que la marca Bután será más difícil de vender. Ha comenzado a explorar la posibilidad de ofrecer productos de lujo para atraer a los turistas dispuestos a pagar los costos más altos, como alojamientos boutique elegantes, retiros de bienestar y glamping de lujo. Anteriormente, los turistas podían pagar más por hoteles de alta gama como el Taj Tashi y Le Meridien Thimphu, pero muchos eligieron las opciones básicas incluidas en el paquete de tarifa diaria mínima.

“Este no es el momento adecuado. La economía de Bután está en mal estado, y esperábamos abrir el turismo y comenzar a ganar divisas nuevamente, pero este aumento de precios mantendrá alejados a los turistas”, dijo el Sr. Dorji del Bhutan Travel Club, y agregó que el nuevo modelo podría atraer a un grupo demográfico de turistas de turismo mayores que “pasarían de un hotel de lujo a otro, sin experimentar el estilo de vida butanés”.

El primer ministro dijo que esa no era la intención del gobierno. “Queremos asegurarnos de obtener un grupo de turistas intelectualmente de alto nivel, conocedores y conscientes de nuestras necesidades y características únicas”, dijo.

Elsa Foster, de 44 años, una entrenadora personal estadounidense que vive en Escocia, realizó un recorrido en bicicleta de montaña en Bután con un grupo de amigos en 2018. Después de un día de turismo en la capital de Bután, Thimphu, se embarcaron en una ruta todoterreno de siete días. aventura, andar en bicicleta a través de remotos valles y pueblos de montaña. La Sra. Foster dijo que era muy práctico que su agente turístico reservara los hoteles, ya que se quedaban en un lugar diferente cada noche.

“Realmente me gustó cómo todo estaba organizado y empaquetado con el antiguo sistema de tarifas, todo lo que tenías que hacer era presentarte”, dijo. “Pero para pagar 200 dólares además de todos los demás gastos, tienes que ser bastante rico y es una pena que Bután se vuelva inaccesible para los jóvenes que no podrán pagarlo”.

El gobierno espera que la nueva política tenga el efecto contrario, atrayendo a un grupo demográfico más amplio. “Todo lo que queremos decir es dar la bienvenida con un corazón muy abierto a todas las personas y visitantes potenciales que quieran visitar y experimentar la singularidad que tenemos para ofrecer”, dijo el Dr. Tshering. “Entonces nos aseguraremos de que el visitante obtenga el valor del dinero que se gasta en Bután”.

Estados Unidos era uno de los principales mercados turísticos del reino antes de la pandemia, detrás de India y Bangladesh, con 13.016 estadounidenses que visitaron en 2019 y pasaron un promedio de 10 noches, según el Consejo de Turismo de Bután.

Karma Tshering, especialista en conservación ambiental y ecoturismo, dijo que el gobierno debería usar el aumento del impuesto al turismo para cumplir con sus objetivos de sostenibilidad, que podrían incluir invertir en rutas de senderismo, servicios en carreteras y capacitación y apoyo a los proveedores de servicios.

Le preocupa que sin la política de gastos mínimos, “que ayuda a nuestros proveedores de servicios a obtener ingresos mínimos para respaldar sus servicios, nuestra gente quedará en manos de los turistas para negociar y reducir los precios”, dijo Tshering, y agregó que podría haber “un impacto en cadena en la prestación de servicios de calidad y experiencias de alto nivel”.

Algunos sectores ven una oportunidad en el cambio. Sonam Wangchuk, presidente de la Asociación de Hoteles y Restaurantes de Bután, dijo que la enmienda se debió hace mucho tiempo y traerá un cambio positivo en el que todos los hoteles y restaurantes tendrán las mismas oportunidades.

“Supongo que ahora es la supervivencia del más apto, donde ahora uno necesita subirse los calcetines y convertirse en un emprendedor”, dijo. “Los viejos días en los que los negocios llamaban a su puerta se han ido, por lo tanto, cuanto más trabajemos, más prometedor será”.

Chencho Dema contribuyó con este reportaje desde Kansas City, Mo.