Charles Kernaghan, azote de los talleres clandestinos, ha muerto a los 74 años

Charles Kernaghan, quien con una pasión resuelta y una energía incansable expuso la prevalencia de los productos fabricados en talleres clandestinos en las secciones de juguetes, grandes almacenes y líneas de moda de celebridades de Estados Unidos, murió el 1 de junio en su casa en Manhattan. Tenía 74 años.

Su hermana, Maryellen Kernaghan, anunció la muerte pero no proporcionó una causa.

Como director durante mucho tiempo de una organización muy limitada llamada Comité Nacional del Trabajo, el Sr. Kernaghan fue uno de los primeros activistas en demostrar que la caída aparentemente mágica de los precios de una amplia gama de bienes de consumo en las décadas de 1980 y 1990 fue el resultado de que las empresas estadounidenses ‘ cambio de la producción a los países en desarrollo, donde los trabajadores a menudo trabajaban en condiciones peligrosas por centavos la hora.

Se especializó en el derribo de alto perfil, persiguiendo marcas como Nike, Disney y Walmart. Apuntó a las muñecas Bratz, la ropa para exteriores de Eddie Bauer y los ratones inalámbricos de Microsoft. En 2007 demostró que los crucifijos vendidos en la Catedral de San Patricio en Manhattan provenían de un taller chino.

Kernaghan, que se describe a sí mismo como introvertido, se convirtió en una persona diferente frente a una audiencia. Podía hablar durante horas, recitando historias y datos de una manera que le daba un rostro humano al debate sobre el libre comercio.

“Tenía una visión del mundo, que es que detrás de toda la charla feliz de la industria de la confección y la responsabilidad social corporativa había, de hecho, una industria brutal y explotadora que se basaba en una carrera global hacia el abismo, y se encargó de exponer eso. hipocresía”, dijo Mark Levinson, economista jefe de Workers United y el Sindicato Internacional de Empleados de Servicios, en una entrevista telefónica. “Y lo hizo brillantemente”.

La primera gran revelación de Kernaghan se produjo en 1992, cuando él y sus colegas mostraron cómo la ayuda estadounidense subvencionaba la construcción de talleres clandestinos en el mundo en desarrollo. Su informe, que proporcionó la base para un segmento de “60 minutos”, condujo a una legislación que prohíbe el apoyo de EE. UU. a las fábricas que no cumplen con las normas laborales y de seguridad.

En 1995, después de pasar meses investigando las fábricas salvadoreñas que abastecían a Gap, publicó un informe que mostraba cuánto dependía la empresa de ropa de la mano de obra explotada. Para recalcar su punto de vista, trajo a uno de los trabajadores, una niña de 15 años llamada Judith Viera, en una gira de conferencias por 14 ciudades.

Al principio, Gap negó sus cargos; luego culpó a sus proveedores. Pero después de que estallaron las protestas contra la compañía, acordó permitir el ingreso de monitores independientes a las plantas.

Mientras estaba en un viaje de investigación a un proveedor de Gap en Honduras, un trabajador le pasó una etiqueta con un nombre diferente: el de la presentadora de televisión Kathie Lee Gifford. Estaba ganando $9 millones al año por la licencia de su nombre a una marca vendida en Walmart, y se jactaba de que parte de las ganancias se destinaba a obras de caridad.

El Sr. Kernaghan investigó más y en abril de 1996 le dijo al Congreso lo que había encontrado: para hacer la ropa de la Sra. Gifford, niñas de hasta 15 años trabajaban por 31 centavos la hora, 75 horas a la semana.

Dos días después, la Sra. Gifford, en su programa “Live With Regis and Kathie Lee”, contuvo las lágrimas mientras trataba de defenderse y calificó el testimonio del Sr. Kernaghan como “un ataque vicioso”.

Pero eventualmente también accedió a permitir monitores, y Kernaghan, ahora conocido como “el hombre que hizo llorar a Kathie Lee”, se convirtió en una fuerza a tener en cuenta para la industria de la confección. En 1997, alquiló un avión para sobrevolar los Premios de la Academia, con una pancarta que decía: “Disney usa talleres clandestinos”.

“Charlie tenía un don para la publicidad”, dijo Jo-Ann Mort, consultora de comunicaciones que trabajó con sindicatos de la industria de la confección, en una entrevista telefónica. “Sabía cómo llamar la atención del público sobre el tema”.

Cuando no estaba en América Central o Asia, estaba de gira por el circuito de conferencias. Daba hasta 85 discursos al año, a menudo con un trabajador de un taller clandestino a cuestas, o con una bolsa de la que sacaba una camiseta o un suéter y gritaba: “¡Hay sangre en esta prenda!”.

A menudo hablaba en los campus universitarios y, a fines de la década de 1990, ayudó a inspirar el movimiento estudiantil contra los talleres de explotación, que a su vez se convirtió en una parte importante de la coalición contra el libre comercio de la década de 2000.

“Era un orador dinámico que podía debatir sobre estos temas con cualquiera”, dijo Peter Romer-Friedman, un abogado de derechos civiles que ayudó a liderar el movimiento contra los talleres de explotación en el campus como estudiante de la Universidad de Michigan, y que considera al Sr. Kernaghan un mentor. “Era solo uno de estos muchachos, podías sentir la pasión hasta los huesos”.

Charles Patrick Kernaghan nació el 2 de abril de 1948 en Brooklyn. Su padre, Andrew, era un inmigrante escocés que instalaba placas acústicas, y su madre, Mary (Znojemsky) Kernaghan, era una trabajadora social voluntaria nacida en lo que entonces era Checoslovaquia.

Sus padres le inculcaron a Charles un fuerte sentido de la justicia social: criaron a más de 20 niños y lo empujaron a él, a su hermana y a su hermano hacia carreras centradas en la comunidad. (Su hermana trabajaba para una organización sin fines de lucro y su hermano, John, quien murió en 1990, era sacerdote jesuita).

Su hermana es su única sobreviviente inmediata.

El Sr. Kernaghan recibió una licenciatura en psicología de la Universidad de Loyola en Chicago en 1970 y una maestría en la misma materia de la New School for Social Research en la ciudad de Nueva York en 1975. Más tarde enseñó en la Universidad de Duquesne, en Pittsburgh, pero pronto abandonó sus aspiraciones académicas.

Por un tiempo, se desvió. En América y durante extensos viajes por Europa y Medio Oriente, trabajó como carpintero, mayordomo y estibador; en un momento condujo un taxi a altas horas de la noche en la ciudad de Nueva York, con un hacha en el tablero para disuadir a los ladrones.

También se dedicó a la fotografía, aspirando a usar su cámara para revelar la injusticia social. En 1985 se unió a una marcha por la paz en El Salvador, organizada para protestar contra la violencia sancionada por el gobierno contra sacerdotes y líderes sindicales. Trajo su equipo y varias de sus fotografías aparecieron en los principales periódicos, incluido EqPlayers.

Fue durante ese viaje que se encontró por primera vez con miembros del Comité Laboral Nacional en Apoyo a la Democracia y los Derechos Humanos en El Salvador, una pequeña organización con sede en Nueva York que operaba en un espacio de oficina proporcionado por un sindicato de trabajadores de la confección. A través de él, se volvió activo en el movimiento para exponer el papel de Estados Unidos en el apoyo a la violencia de la derecha en Centroamérica, y eventualmente se unió al personal del comité. Se convirtió en director en 1990.

A medida que profundizaba su participación, el Sr. Kernaghan comenzó a recibir llamadas telefónicas amenazadoras que le decían que dejara de hacer activismo. Una noche de 1988, estaba durmiendo en su apartamento de Manhattan cuando un hombre entró por la ventana, le dijo: “Te voy a matar”, y lo apuñaló en el pecho con un cuchillo de pan.

Los médicos llevaron al Sr. Kernaghan al hospital, pero cuando los médicos le dijeron que no tenía lesiones que amenazaran su vida, se escapó y volvió al trabajo unos días después. El agresor nunca fue atrapado.

El grupo del Sr. Kernaghan se mudó en 2008 a Pittsburgh por invitación del sindicato United Steel Workers. También cambió su nombre por el de Institute for Global Labor and Human Rights, que es menos difícil de manejar.

Anunció su retiro en 2017. Pero insistió en que había más trabajo por hacer.

“Si nuestra ropa pudiera hablar”, dijo a The Pittsburgh Post-Gazette en 2012, “estarían gritando”.