Con Housing Limited, una familia Gecko y Possum se convirtieron en compañeros de cuarto

Cuando Alex Hams, gerente de conservación de tierras en Bush Heritage Australia, estaba dando un recorrido a científicos y voluntarios visitantes a mediados de junio, obtuvo más de lo que esperaba. Abrió la tapa de una caja nido para zarigüeyas pigmeas occidentales en la Reserva Natural Monjebup, que su organización administra en el suroeste de Australia. Allí, entre las hojas, encontró no solo una familia de zarigüeyas pigmeas, sino también una pequeña lagartija de ojos anaranjados conocida como gecko occidental de cola espinosa.

“Estaban trepando uno sobre el otro y a ninguno parecía importarle”, dijo. “Estaban más preocupados por las grandes cabezas humanas que se asomaban por la parte superior”.

Nunca había visto algo así, y tampoco nadie a quien le preguntó.

El Sr. Hams regresó dos veces en las siguientes dos semanas y poco había cambiado. La madre zarigüeya pigmea, su camada de bebés y el gecko de dos a tres pulgadas no estaban simplemente de paso. Eran auténticos compañeros de habitación, compartían un espacio abarrotado de no más de veinte centímetros de profundidad y del mismo largo.

“Son cajas realmente pequeñas”, dijo el Sr. Hams, quien junto con Bush Heritage compartió la historia de la ocupación compartida de animales en Facebook. “Las zarigüeyas pigmeas son criaturas diminutas, podrías colocar una familia completa de ellas en tu mano”.

Dentro de las cajas, que reproducen los tipos de huecos naturales de los que tantos mamíferos y aves nativos australianos dependen para refugiarse, es una configuración cómoda. “Las zarigüeyas pigmeas usan las hojas de eucalipto de los árboles cercanos para establecer el nido”, dijo Hams. “Nosotros proporcionamos la estructura, ellos proporcionan el diseño interior”.

Los científicos trataron de explicar lo que estaban viendo.

Conrad Hoskin, un experto en gecos de la Universidad James Cook en Australia, señaló que los dos animales no tendrían interés en comerse entre sí: las zarigüeyas comen néctar e insectos, y los gecos comen insectos y arañas. Pero el gecko puede estar obteniendo algo de sus compañeros de nido.

“El gecko se beneficiará de estar en el calor de esos pequeños mamíferos”, dijo. “Sospecho que la presencia del gecko es neutral para la zarigüeya, una criatura suave e inofensiva entre ellos”.

Euan Ritchie, profesor de ecología y conservación de la vida silvestre en la Universidad de Deakin en Melbourne, dijo que “la zarigüeya pigmea ha hecho un nido con todas estas hojas y ramitas, que es exactamente el tipo de hábitat que les gusta a los reptiles”.

Pero con o sin geckos y arañas, estas cajas nido ayudan a proteger a las zarigüeyas pigmeas.

“Los huecos de los árboles se han reducido masivamente en Australia debido a la tala, y el hábitat de la zarigüeya pigmea se ha vuelto extremadamente fragmentado”, dijo el Dr. Ritchie. “Incluso si dejamos de talar árboles ahora, pasarán 100 años y, en algunos casos, 150 años antes de que se formen estos huecos, según el árbol y el hábitat”.

Bush Heritage Australia ha estado revegetando Monjebup, que había sido tierra de cultivo, durante casi una década, ni mucho menos tiempo suficiente para que se formen huecos de árboles. En ausencia de un refugio natural, las zarigüeyas pigmeas ahora habitan alrededor de dos tercios de las cajas nido en la reserva. Esto puede incluso explicar por qué el geco decidió vivir con la familia de las zarigüeyas pigmeas.

“Debido a que esta vegetación es tan joven y subdesarrollada, solo tiene nueve o 10 años, no hay hábitats como huecos o grietas naturales, por lo que estas cajas nido son el hábitat principal”, dijo Angela Sanders, ecologista de vida silvestre de Bush Heritage Australia. “Los animales que normalmente no cohabitarían en realidad se ven obligados a estar juntos porque hay muy poco hábitat”.

Por supuesto, es posible que cohabitaciones como esta sean menos inusuales que inadvertidas. “Con el advenimiento de la tecnología moderna, estamos aprendiendo más sobre estas observaciones de historia natural realmente interesantes que pueden haber estado ocurriendo durante mucho tiempo”, dijo el Dr. Ritchie.