¿Cuándo dejarán Federer y las hermanas Williams? Tal vez nunca.

WIMBLEDON, Inglaterra — La mayoría de los tenistas profesionales se retiran a mediados de los 30. Pero la semana pasada, estaba Serena Williams, con casi 41 años, luchando contra una competidora de poco más de la mitad de su edad durante más de tres horas en Wimbledon.

Venus Williams también está aquí. Jugó dobles mixtos, con cinta adhesiva en la rodilla derecha y sin mucha fuerza en su paso a los 42 años. Roger Federer, que no ha jugado desde que se alejó cojeando de Wimbledon el año pasado, está buscando regresar a la gira de tenis en septiembre, cuando tendrá 41 años. Rafael Nadal está amenazando con una carrera profunda en Wimbledon y apuntando al Grand Slam a los 36 después de un procedimiento médico que amortiguó los nervios de su problemático pie izquierdo.

En diversos grados, los nombres más importantes del tenis continúan. ¿Por qué es tan difícil, después de sus mejores años, dejar el escenario y relajarse con sus millones? Y no es sólo tenis. Tiger Woods, con un valor neto estimado de mil millones de dólares, está luchando por recuperarse de devastadoras lesiones en las piernas a los 46 años. Tom Brady no puede mantenerse alejado del fútbol. Los trabajadores regulares van por la vida creyendo que la jubilación es el final del juego. No es así con los atletas profesionales.

No son solo los avances en la preparación física y la nutrición los que mantienen sus cuerpos en el juego. La naturaleza cambiante del negocio de los deportes y la celebridad está conspirando para mantener a las estrellas mucho más tiempo que en el pasado. Pero también hay otro elemento que se ha mantenido constante a través de las generaciones.

“Entiendo al 100 por ciento por qué quieren seguir adelante”, dijo Martina Navratilova, número 1 durante mucho tiempo y 18 veces campeona de singles importantes que se retiró a los 37 años en 1994, volvió a jugar dobles y no se retiró definitivamente hasta que ella era casi 50.

“Realmente lo aprecias y te das cuenta de lo afortunado que eres de estar ahí afuera haciendo lo que hacemos”, dijo Navratilova. “Es una droga. Es una droga muy legal que a muchas personas les gustaría tener pero no pueden conseguir”.

Serena Williams salió de Wimbledon en la primera ronda por segundo año consecutivo, lejos de estar en su mejor forma y sin aliento en la recta final. Ella y Federer pronto se enfrentan a no tener ranking en el deporte que dominaron durante décadas. Venus Williams decidió en el último minuto jugar en dobles mixtos en Wimbledon. Pero no ha habido anuncios sobre estrategias de salida; no hay fechas objetivo en las fechas de finalización.

“Nunca se sabe dónde apareceré”, dijo Venus Williams el viernes, antes de que ella y Jamie Murray perdieran el domingo ante Alicia Barnett y Jonny O’Mara en un desempate en el tercer set en los octavos de final.

El domingo temprano, en una ceremonia en la cancha central, Federer, quien tiene un récord masculino de ocho títulos de Wimbledon pero no ha jugado un partido en un año, dijo que esperaba jugar Wimbledon “una vez más” antes de retirarse.

Es un nuevo tipo de limbo: los grandes campeones han superado su mejor momento pero aún no están listos para dar por finalizada su carrera, mientras que los forasteros se ocupan de especular sobre cuándo llegará la llamada. Nadal, quien ha generado mucha charla sobre su retiro y dijo que estuvo cerca de retirarse hace solo un par de semanas debido a un dolor crónico en el pie, comprende la búsqueda de claridad por parte del público. Los atletas famosos “se vuelven parte de la vida de tantas personas”, dijo después de avanzar a la tercera ronda de Wimbledon.

Incluso Nadal dijo que se sintió inquieto después de ver a su amigo Woods convertirse en un golfista de medio tiempo. “Eso también es un cambio en mi vida”.

Pero Woods y las hermanas Williams, al igual que otras estrellas deportivas envejecidas y a menudo ausentes, permanecen activas, no retiradas. Puede haber incentivos comerciales para mantenerlo así. El retiro oficial no solo pone fin a una carrera como jugador. Puede rescindir un contrato de patrocinio o un acuerdo de patrocinio y reducir la visibilidad de una estrella.

“Por lo general, es blanco y negro que cuando anuncias tu retiro, eso claramente le da a la compañía el derecho de rescindir”, dijo Tom Ross, un agente de tenis estadounidense desde hace mucho tiempo.

Pero hay excepciones, dijo Ross, y los campeones que están al final de sus carreras y de la estatura de Federer y Serena Williams a menudo tienen acuerdos que les brindan seguridad incluso si se retiran antes de que expire el acuerdo. El contrato de ropa de 10 años de Federer con Uniqlo es un ejemplo.

Él, como Serena Williams, también tiene el lujo del tiempo.

Casi cualquier otro jugador de tenis sin clasificación no podría asegurar la entrada regular a los mejores torneos si decidiera continuar. Pero Federer y Williams tienen acceso a comodines con su caché generador de rumores y, por lo tanto, pueden elegir sus lugares.

Nike, como han descubierto Federer y algunos otros, no está dispuesta a comprometer mucho dinero con las superestrellas cercanas a la jubilación, favoreciendo a los atletas activos con pistas más largas. Pero Mike Nakajima, ex director de tenis de Nike, dijo que Williams, aún patrocinado por Nike, estaba en una posición excepcional. Ella tiene su propio edificio en el campus de Nike.

“Su edificio es más grande que el Aeropuerto Internacional de Portland”, dijo Nakajima. Agregó: “Ella ha tenido en sus manos tantas cosas diferentes, tantos intereses, tantas pasiones, que creo que en muchos sentidos no importará cuando se detenga. Serena siempre será Serena”.

Esta semana, EleVen by Venus Williams, su marca de estilo de vida, comenzó una colección de Wimbledon de ropa completamente blanca que no se vio afectada por el hecho de que Williams estaba jugando en Wimbledon, aunque solo fuera en dobles mixtos, después de más de 10 meses fuera de la cancha. recorrido.

“Simplemente inspirado por Serena”, dijo Venus Williams.

Navratilova, como muchos en el juego, cree que Venus y Serena Williams se retirarán juntas cuando llegue el momento. Si viene Las ventajas de anunciar formalmente la jubilación son pocas: un aumento temporal de la publicidad y el fin de las pruebas aleatorias de drogas. Puede, en algunos casos, poner en marcha el reloj de su pensión o hacerlo elegible para ser elegido para el Salón de la Fama de un deporte.

La jubilación es quizás más un rito que una necesidad. John McEnroe, por su parte, nunca se retiró oficialmente, un tecnicismo que, en su caso, le permitió seguir ganando más durante un tiempo con algunos contratos existentes.

“Bueno, mira lo bien que funcionó la jubilación para Tom Brady; llamó mucho la atención y luego fue, ‘Oh, cambié de opinión’. ¡OK!” Navratilova dijo con una risa. Ella agregó: “¿Le preguntas a un médico o a un abogado cuánto tiempo más vas a seguir practicando? La gente pone pensamientos en tu cabeza que podrían no estar allí de otra manera”.

Federer ha estado escuchando preguntas sobre su retiro desde que finalmente ganó el Abierto de Francia en 2009, completando su conjunto de títulos individuales en cada uno de los cuatro eventos de Grand Slam a los 27 años. Venus Williams, quien pasó por una caída a mitad de su carrera parcialmente relacionada con un trastorno autoinmune, también los ha estado escuchando durante más de una década.

“Cuando sea el último, te lo haré saber”, dijo en Wimbledon el año pasado.

Aquí está ella, de vuelta por más, como su hermana pequeña, aunque quizás ni siquiera los Williams saben cuánto más. Navratilova no recomienda avisar con demasiada antelación. Cuando anunció que 1994 sería su última temporada, se arrepintió.

“Si tuviera que hacerlo de nuevo, definitivamente no diría nada, porque fue agotador; fue mucho más agotador emocionalmente de lo que hubiera sido de otra manera”, dijo. “Por su propio bien, olvídese de lo que pueda hacer a favor o en contra de su marca. No lo anunciaría hasta que eso sea todo”.

Y no lo fue. Regresó y terminó ganando el título de dobles mixtos del US Open con Bob Bryan en su último partido real a nivel de gira a los 49 años, uno de los mejores actos finales del tenis.

“Lo mío es que, si disfrutas jugando y realmente sacas algo de eso, entonces juega”, dijo Navratilova. “Venus ha estado jugando y la gente dice que está dañando su legado. No, esos títulos siguen ahí”.