Cuando las astas se enredan, a veces ambos animales pierden

A medida que los días de verano pasan y se alargan, también se alargan las astas de los ciervos, alces, alces y otros animales de la familia de los cérvidos o ciervos. Los animales pasan la mayor parte del verano pastando, con el armamento de la cabeza enfundado en terciopelo borroso. Pero a fines de septiembre, las astas estarán listas para la acción cuando los pretendientes masculinos se reúnan para adoptar posturas, acicalarse y dar cabezazos, un comportamiento que algunas personas pueden tener en mente cuando usan la frase “cuernos cruzados”.

No siempre es solo una forma de hablar. De vez en cuando, aparecen fotografías espeluznantes en Internet: un venado paseando con la cabeza de otro macho enredada en sus cuernos. Tres ciervos de cola blanca muertos en un arroyo, con las astas retorcidas en una complicada maraña. Dos alces, encerrados juntos en la muerte, bloqueando una zanja.

Más allá del valor de la sorpresa, estas historias brindan una idea de una extraña peculiaridad de la evolución: las astas de aspecto feroz existen principalmente para exhibirlas. Cuando los animales intentan usarlos como armas, las consecuencias pueden ser nefastas.

Varias familias de ungulados, o animales con pezuñas, hacen uso de sus cuernos en la batalla. Pero aunque las astas a veces se confunden con cuernos, son exclusivos de la familia más amplia de ciervos y anatómicamente distintos, dijo David Petersen, escritor de naturaleza y autor del libro “Racks: A Natural History of Antlers and the Animals That Wear Them”. Los cuernos son núcleos permanentes de hueso encerrados en vainas de queratina, mientras que las astas son huesos que crecen y se mudan estacionalmente, comenzando como protuberancias aterciopeladas y luego brotando en ramas afiladas.

Las cornamentas evolucionaron principalmente como anuncios visuales, dijo Petersen. Un animal saludable y bien alimentado crece más puntos en su estante, lo que lo hace más competitivo durante la temporada de reproducción, cuando los machos intentan reunir harenes de hembras. Un animal que ha tenido un año más duro puede tener una exhibición menos inspiradora.

“Un conjunto de cuernos muestra a los otros machos y hembras en qué etapa de la vida y la salud se encuentra un ciervo”, dijo Petersen. “Los toros con las astas más dominantes tienden a hacer la mayor parte de la reproducción”.

Pero aunque las astas parecen armas peligrosas, dijo Petersen, rara vez se usan de esa manera. Los cérvidos se vuelven marcadamente más agresivos y territoriales durante la temporada de reproducción, pero generalmente evitan las peleas reales a través de una combinación de posturas, probándose unos a otros y haciendo acusaciones falsas. Las astas de los cérvidos, en particular, son generalmente mejores para desviar los golpes en lugar de repartirlos.

Pero a veces, cuando las pasiones son altas, ocurren peleas. Algunas familias de ungulados, en particular el ganado vacuno, las cabras y los antílopes, están bien adaptadas para peleas serias, con cuernos relativamente suaves que facilitan la esgrima, los golpes y la retirada. Pero las formas ramificadas y retorcidas de las astas, que pueden variar en tamaño y forma entre los animales, hacen que enredarse sea una posibilidad real.

De los cérvidos de Estados Unidos, los venados de cola blanca son los más propensos a ser encerrados, dijo Alan Cain, líder del programa de venados de cola blanca del Departamento de Parques y Vida Silvestre de Texas. Los machos en el rango de 3 a 5 años de edad son los más propensos a ser víctimas debido a sus astas bien desarrolladas. Si bien todavía es un hecho bastante raro, la frecuencia relativa de los informes de noticias sobre ciervos encerrados es el resultado de su gran población, lo que simultáneamente hace que los accidentes sean más probables y que sea más fácil encontrar evidencia de ellos.

“Las especies de ciervos no están bien diseñadas para dar cabezazos”, dijo Petersen. “Cuando lo hacen, las posibilidades de bloquear los cuernos son bastante buenas. Por lo general, logran desbloquearlos, pero si no lo hacen, uno o ambos animales morirán”.

Hay varias vías de muerte para los cérvidos encerrados, y ninguno de ellos es bonito, dijo Cain. Una pareja con las astas entrelazadas puede luchar hasta la muerte por agotamiento, inanición o morir de sed. En algunos casos, los animales que luchan cerca del agua pueden enredarse, caerse y ahogarse unos a otros.

Los cérvidos encerrados también son objetivos tentadores para depredadores como los coyotes. Si ambos animales están muertos, eso es una ventaja en lo que respecta a algunos depredadores, pero no es necesario.

“Es posible que veas machos encerrados donde uno está muerto”, dijo el Sr. Cain, “y el que aún está vivo está viendo cómo se comen al muerto frente a ellos”.

Sin embargo, no todos los ciervos encerrados mueren. Los ciervos que logran sobrevivir a esta experiencia a veces se quedan con espantosos trofeos: las cabezas de sus enemigos caídos se enganchan entre sí, hasta que pierden sus astas al final de la temporada de celo y, con ellas, la carga no deseada.

La ayuda también puede venir de un lugar inesperado.

“A veces, un cazador o alguien se encuentra con uno de estos animales y libera al que está vivo”, dijo Cain.

Una vez, en el sur de Texas, llamaron al Sr. Cain para que mirara un par de ciervos de cola blanca encerrados frente a un centro de negocios. Después de asegurar al venado, él y sus colegas usaron una sierra para metales para cortar las astas enredadas. Los machos liberados se alejaron tambaleándose.

Sin embargo, a menudo uno puede leer sobre astas bloqueadas en Internet, tales ocurrencias siguen siendo bastante inusuales, dijo Petersen. Usadas apropiadamente como órganos de exhibición, las astas son herramientas notablemente efectivas. Pero también son armas traicioneras, y luchar con ellas es una apuesta.

“La evolución no genera sistemas que maten a los mejores reproductores”, dijo Petersen. “Cuando ves que suceden estas cosas, es un accidente evolutivo”.