Cuando las cacatúas se vuelven cacatúas demasiado

Los patanes invaden la tranquila ciudad costera de Lorne, en la Great Ocean Road de Victoria. Con sus mohawks meneándose, viajan en pandillas, holgazaneando durante horas en la avenida principal y gritando obscenidades a los transeúntes. Ocasionalmente, un espécimen especialmente audaz se acercará sigilosamente junto a un comensal que almuerza al aire libre, se inclinará y robará una papa frita de su plato. Las señales advierten contra alentarlos.

Estos rufianes malhablados son, bueno, gallinas. Son cacatúas con cresta de azufre, mascotas populares en los Estados Unidos, y corellas, una especie de cacatúa prima que carece de ese característico plumaje amarillo y parece estar sufriendo de un caso grave de conjuntivitis. Las galahs de pecho rosa completan el trío de cacatúas.

Hay mucho que amar de estas carismáticas aves. Tienen carácter y son enormemente inteligentes. Solucionadores de problemas naturales, se sabe que fabrican herramientas y, en casos raros, bailan con música de diferentes tempos. Viven durante décadas, se aparean de por vida y les encanta jugar, girando como trapecistas en un cable.

Pero puedes tener demasiado de algo bueno. Y en algunas partes de Australia, bandadas de cientos o incluso miles de aves merodean en lugares donde no son deseadas, a veces dejando un rastro de destrucción de propiedad a su paso.

Los agricultores desprecian a las aves por el daño que causan. Vecinos de calles por donde han emigrado en masa se desesperan por los constantes chirridos. En Melbourne, se pavonean con aire de propietario junto al río. En Sydney, se han instalado en el resplandeciente paseo marítimo. A pesar de no ser inmigrantes, han establecido una comunidad en el borde occidental de Australia, en Perth.

Por supuesto, nada de esto es culpa de las cacatúas. Durante el siglo XX, se despejaron grandes extensiones de Australia para la agricultura, despojando a las aves de su hábitat y obligándolas a cambiar su dieta, que consistía principalmente en un ñame nativo, a una combinación de granos y malezas. Luego, en la década de 1950, el virus introducido de la mixomatosis arrasó con la población de conejos, reduciendo la competencia por el grano y ayudando a que prosperaran las poblaciones de cacatúas. Más recientemente, las mascotas voladoras que se unen a las bandadas y la abundancia de restos de comida humana han aumentado aún más las poblaciones reproductoras.

Es difícil saber cómo resolver este problema plumoso. Aunque sus poblaciones pueden estar prosperando, las galahs, las corellas de pico largo y las cacatúas de cresta de azufre son vida silvestre nativa y, como tales, están protegidas por la ley. Los granjeros no pueden intentar asustar, dispersar o destruir cacatúas sin el permiso del estado. Los métodos no letales en su mayoría no han funcionado: los intentos de usar drones para asustarlos fracasaron cuando las aves se dieron cuenta de que no estaban bajo amenaza y procedieron como estaban.

A medida que los ayuntamientos se han movido para gasear o atrapar a las aves, algunos ciudadanos han tomado el asunto en sus propias manos de manera silenciosa e ilegal. Esta semana, se encontraron más de 100 corellas envenenadas en el norte de Victoria. En 2019, decenas de corellas cayeron al suelo sobre Adelaida tras un presunto envenenamiento. El año anterior, más de 250 cacatúas con cresta de azufre murieron por envenenamiento con ometoato, un químico agrícola común, en el noreste de Victoria.

Bajo ciertas circunstancias, generalmente relacionadas con la cantidad de daño que están causando, se les puede disparar en el acto, pero los ornitólogos advierten que hacerlo puede interrumpir las asociaciones de por vida y causar un estrés excesivo a las aves que simplemente están tratando de sobrevivir en un mundo alterado.

“Destruirlos puede significar años de relaciones amorosas rotas y realmente dañar a la especie en su conjunto”, dijo Gisela Kaplan, ornitóloga de la Universidad de Nueva Inglaterra, al periódico The Age. Ella sugirió usar aves rapaces para asustarlos o establecer “áreas de santuario” como alternativas más humanas.

Y ahora las historias de esta semana.