Demaryius Thomas diagnosticado con CTE, la familia considera su muerte

DUBLIN, Ga. — Los padres de Demaryius Thomas ven a su hijo todos los días.

Una pintura de la ex estrella de la NFL descansa contra una pared en la casa de Katina Smith, y Bobby Thomas, su padre, mantiene la misma imagen en su teléfono celular. Representa un momento preciado que ahora parece presagio: los dos padres radiantes flanquean a su hijo en los momentos posteriores a que sus Denver Broncos ganaran el Super Bowl 50 mientras Demaryius mira hacia abajo con una expresión de dolor, rascándose la nuca.

El receptor había sido nivelado por el apoyador de los Carolina Panthers, Luke Kuechly, durante el juego y tenía un dolor de cabeza tan fuerte que se perdió la mayoría de los partidos después de la victoria.

“Él dijo: ‘Oigan, todos, necesito irme solo porque no me siento muy bien’”, relató Smith. “Y entonces, ya sabes, se fue y ni siquiera terminó de celebrar ni nada de eso”.

Demaryius Thomas murió en diciembre a los 33 años, apenas unos meses después de retirarse de una carrera Pro-Bowl en la NFL en la que su carisma, humildad y espíritu de equipo primero en el campo lo convirtieron en el favorito de sus compañeros y fanáticos. Los más cercanos a él dijeron que su comportamiento se volvió cada vez más errático en el último año de su vida, que estuvo marcado por la pérdida de memoria, la paranoia y el aislamiento que son características de la encefalopatía traumática crónica, la enfermedad cerebral degenerativa relacionada con los repetidos golpes en la cabeza.

El martes, los médicos de la Universidad de Boston anunciaron que a Thomas se le diagnosticó póstumamente CTE en etapa 2, pero su vida y su muerte también se complicaron por las convulsiones provocadas por un accidente automovilístico en 2019. Atacaron con poca o ninguna advertencia y llevaron a Thomas a destrozar otros autos y caer por las escaleras. La oficina del forense en el condado de Fulton, Georgia, aún no se ha pronunciado sobre la causa de su muerte, pero los médicos en Boston dijeron que lo más probable es que muriera después de una convulsión.

“Tenía dos condiciones diferentes en paralelo”, dijo la Dra. Ann McKee, la neuropatóloga que estudió el cerebro de Thomas. Agregó que las convulsiones generalmente no estaban asociadas con CTE

Debido a las condiciones duales, el diagnóstico de CTE de Thomas no brinda la claridad clara que ha marcado las muertes de otros jugadores de la NFL. Su familia, amigos y excompañeros de equipo no sabrán hasta qué punto el fútbol es responsable de los problemas de Thomas y solo ahora se están dando cuenta de hasta qué punto sufrió.

“Me asombra ahora cuando hablamos de cómo un joven de esa edad puede tener tanto dolor y aun así sonreír”, dijo Carlos Jones, el pastor de Thomas que estaba con él cuando una convulsión hizo que Thomas cayera por los escalones de su casa en principios de 2021. “Fue solo un testimonio de lo fuerte que era”.

El fútbol cambió la trayectoria de la vida de Thomas, sus logros en el campo ayudaron a estabilizar a su familia que se fracturó durante su adolescencia.

Thomas nació el día de Navidad de 1987 en Montrose, Georgia, un pequeño pueblo entre Macon y Savannah. Katina tenía 15 años cuando lo dio a luz y nunca se casó con Bobby, quien se unió al ejército y a menudo estaba fuera.

Cuando Thomas tenía 11 años, los agentes federales irrumpieron en la casa de la familia con una orden de registro y encontraron dinero relacionado con una red de narcotraficantes dirigida por la madre de Smith, Minnie Pearl Thomas. Arrestaron a Smith por conspiración para distribuir cocaína y luego de que ella se negara a testificar contra su madre, fue sentenciada a 20 años de prisión. Minnie Pearl Thomas recibió cadena perpetua.

Thomas saltó de casa en casa durante un par de años antes de establecerse con la hermana de Bobby Thomas, Shirley, y su esposo, James. Los compañeros de escuela acosaban a Thomas porque su madre estaba en prisión, pero encontró consuelo y afirmación en el atletismo, el fútbol y el baloncesto. En el deporte, la superación del dolor fue clave para su éxito.

“Tuvo muchas lesiones por las que jugó, y siempre decía: ‘Sabes cómo me criaron, sabes cómo me entrenaron, no voy a defraudar a mi equipo’”, dijo Paul Williams. Entrenador de baloncesto de la escuela secundaria de Thomas y amigo cercano. Dijo que Thomas siempre tenía una sonrisa lista a pesar de sus muchos desafíos fuera del campo.

Denver seleccionó a Thomas en el puesto 22 en general en 2010, el primer receptor seleccionado ese año, y su carrera se disparó cuando llegó el mariscal de campo Peyton Manning en 2012, el primero de cinco años consecutivos en los que tuvo 1,000 o más yardas por recepción. Thomas se convirtió en mentor de muchos compañeros de equipo, incluido Bennie Fowler, un compañero receptor, y era un compañero de equipo favorito por su enfoque afable y profesional del juego.

Denver llegó al Super Bowl la temporada siguiente y fue derrotado por los Seattle Seahawks, pero las 13 recepciones de Thomas establecieron lo que entonces era un récord de recepciones en el juego por el título.

En el período previo a la próxima aparición de campeonato de Thomas, su historia familiar ganó tanta atención como su juego. Después de 17 años de apelaciones y cabildeo de la familia, el presidente Barack Obama conmutó la sentencia de Smith como parte de un enfoque del Departamento de Justicia sobre la clemencia para los delincuentes no violentos relacionados con las drogas. Su historia se convirtió en el centro de atención del período previo al Super Bowl 50, y los medios informaron ampliamente sobre que Smith finalmente pudo ver a su hijo jugar en persona en el escenario más grande del juego.

Thomas, que se había estado reuniendo con abogados y que escribió una carta a Obama en nombre de su madre, nunca estuvo más feliz.

“Él la amaba hasta la muerte”, dijo Jamuel Jones, uno de los amigos de Thomas de la escuela secundaria. “Vi una chispa en él cuando ella salió. Hablaban todos los días. Ese era su objetivo principal, sacarlos”, dijo, refiriéndose a la madre y la abuela de Thomas.

(Obama conmutó la sentencia de Minnie Pearl Thomas en 2016).

Tan alto como el fútbol elevó a Thomas, también contribuyó en cierta medida a su rápido declive. En los años posteriores a ese punto culminante que se muestra en la pintura, Manning se retiró y las lesiones de Thomas se acumularon. Smith dijo que su hijo le dijo que su visión periférica estaba disminuida.

En 2019, Thomas conducía a 70 millas por hora en una zona de 30 mph en Denver cuando perdió el control y volcó su auto varias veces. Su cabeza rompió el parabrisas y se necesitaron las mandíbulas de la vida para sacarlo del vehículo. Jamuel Jones, que también había jugado fútbol universitario, viajaba en el asiento del pasajero y dijo que los médicos les dijeron a los dos jugadores que su capacidad para absorber golpes podría haberles salvado la vida.

Thomas jugó una última temporada irregular con los Jets, luego se fue a su casa en Georgia, su vida en una encrucijada. No tenía contrato y no estaba seguro de jugar durante la pandemia, pero estaba decidido a obtener otras 237 yardas para llegar a las 10,000 yardas por recepción en su carrera. Así que hizo ejercicio cinco días a la semana, pero su regreso se detuvo debido a las convulsiones que comenzaron en el otoño de 2020.

A medida que las convulsiones crecían en número e intensidad, los neurólogos le dijeron que podrían estar relacionadas con el estrés. El medicamento anticonvulsivo que tomó Thomas lo volvió lento, y una segunda receta no los detuvo, por lo que probó la terapia de ozono, una cámara hiperbárica, masajes y otros tratamientos que tuvieron un impacto poco duradero.

“Gastó mucho dinero en su cuerpo y mira lo que pasó, ¿sabes?” dijo Bobby Thomas, quien cayó en una depresión cuando Demaryius murió y se profundizó cuando se enteró de la gravedad de la condición de su hijo.

“No sabía que estaba tan mal”.

En un vídeo en el que anunciaba su retirada el pasado mes de junio, Demaryius Thomas reconoció que estaba intentando encontrar su camino. Dijo que todavía estaba decidiendo qué hacer a continuación y buscó construir relaciones con cualquiera que pudiera ayudar. “No es fácil dejar el fútbol”, dijo. “Porque eso es lo principal, solo tratar de encontrarme a mí mismo y sacar amor”.

Thomas hizo planes para lanzar una fundación para ayudar a las madres solteras. Había ganado 75 millones de dólares jugando al fútbol e invirtió parte de eso en varios negocios. Quería construir un complejo donde pudiera vivir toda su familia.

Pero también se aisló y fue aprovechado por antiguos amigos.

Sus padres dijeron que Demaryius dejó de devolverles los mensajes de texto y las llamadas, y Bobby recordó que su paranoia creció hasta el punto de que nunca salía de casa sin un arma.

Después de que Thomas muriera el 9 de diciembre, los miembros de la familia descubrieron que le habían robado dinero en efectivo, armas y recuerdos de fútbol de su casa. La policía arrestó a varios hombres que habían sido parásitos durante el último año de su vida.

La muerte de Thomas conmocionó a sus excompañeros, quienes buscaron formas de recordarlo públicamente. Manning inició dos becas: una para estudiantes del área de Denver y otra en el alma mater de Thomas, Georgia Tech. Von Miller, que jugó para Los Angeles Rams la temporada pasada, usó una camiseta con la foto de Thomas durante los calentamientos en los playoffs y le dedicó la victoria del equipo en el Super Bowl.

Fowler, ex aprendiz de Thomas, dijo que él y muchos jugadores creían que tenían algún tipo de CTE. “Viene con el juego”, dijo, reconociendo que todos equilibran ese riesgo con los beneficios del fútbol que cambian la vida. Se suponía que Thomas asistiría a la boda de Fowler este año. En cambio, Fowler terminó siendo uno de los portadores del féretro de Thomas.

Los padres de Thomas recién ahora están encontrando una catarsis al hablar de su hijo. Smith está ayudando a los funcionarios de la ciudad de Dublín a planificar el Día Demaryius Thomas el 16 de julio, durante el cual los residentes lanzarán 88 globos, el número del uniforme de los Broncos de Thomas. Ella escucha acerca de muchas donaciones anónimas que su hijo hizo en la ciudad: zapatos para niños, pavos en Acción de Gracias.

Los padres aquí también le piden consejo sobre si dejar que sus hijos jueguen al fútbol. Al recordar esa foto de su hijo después del Super Bowl 50 y cómo llegó a la cima de su profesión solo para escabullirse, les advierte que tengan cuidado.

“Este es un sueño único en la vida hecho realidad”, dijo. Pero “ahora soy más inflexible sobre, oye, infórmate sobre esto”.