Dentro de la guerra cultural de Kraken alimentada por su CEO

Jesse Powell, fundador y director ejecutivo de Kraken, uno de los intercambios de criptomonedas más grandes del mundo, preguntó recientemente a sus empleados: “Si puede identificarse como un sexo, ¿puede identificarse como una raza o etnia?”

También cuestionó su uso de pronombres preferidos y dirigió una discusión sobre “quién puede referirse a otra persona como la palabra N”.

Y les dijo a los trabajadores que las preguntas sobre la inteligencia y el apetito por el riesgo de las mujeres en comparación con los hombres “no estaban tan resueltas como se podría haber pensado inicialmente”.

En el proceso, Powell, un pionero de Bitcoin de 41 años, inició una guerra cultural entre sus más de 3000 trabajadores, según entrevistas con cinco empleados de Kraken, así como documentos internos, videos y registros de chat revisados ​​por The New Tiempos de York. Algunos trabajadores han desafiado abiertamente al director ejecutivo por lo que consideran sus comentarios “hirientes”. Otros lo han acusado de fomentar un lugar de trabajo lleno de odio y dañar su salud mental. Docenas están considerando renunciar, dijeron los empleados, que no querían hablar públicamente por temor a represalias.

Las guerras culturales corporativas han abundado durante la pandemia de coronavirus, ya que el trabajo remoto, la inequidad y la diversidad se han convertido en problemas centrales en los lugares de trabajo. En Meta, propietaria de Facebook, los empleados inquietos se han agitado por la justicia racial. En Netflix, los empleados protestaron por el apoyo de la compañía al comediante Dave Chappelle después de que emitió un especial que fue criticado como transfóbico.

Pero rara vez el jefe superior ha avivado activamente tal angustia. E incluso en la industria de las criptomonedas dominada por hombres, que es conocida por una filosofía libertaria que promueve el discurso libre, Powell ha llevado ese espíritu al extremo.

Su empuje de límites se produce en medio de una recesión criptográfica cada vez más profunda. El martes, Coinbase, uno de los principales competidores de Kraken, dijo que despediría al 18 por ciento de sus empleados, luego de los recortes de empleos en Gemini y Crypto.com, otros dos intercambios de criptomonedas. Kraken, que está valorado en $ 11 mil millones, según PitchBook, también está lidiando con la turbulencia en el mercado criptográfico, ya que el precio de Bitcoin se ha desplomado a su punto más bajo desde 2020.

La cruzada cultural del Sr. Powell, que se ha desarrollado en gran medida en los canales de Slack de Kraken, puede ser parte de un esfuerzo más amplio para expulsar a los trabajadores que no creen en los mismos valores que la criptoindustria está reduciendo, dijeron los empleados.

Este mes, Powell dio a conocer un documento cultural de 31 páginas que describe los “valores filosóficos libertarios” de Kraken y su compromiso con la “diversidad de pensamiento”, y les dijo a los empleados en una reunión que no creía que debían elegir sus propios pronombres. The Times obtuvo el documento y una grabación de la reunión.

Aquellos que no estuvieran de acuerdo podrían renunciar, dijo Powell, y optar por un programa que proporcionaría cuatro meses de pago si afirmaban que nunca volverían a trabajar en Kraken. Los empleados tienen hasta el lunes para decidir si quieren participar.

El lunes, Christina Yee, una ejecutiva de Kraken, les dio un empujón a los que estaban indecisos y escribió en una publicación de Slack que el “CEO, la empresa y la cultura son no va a cambiar de una manera significativa”.

“Si a alguien le desagrada u odia trabajar aquí o piensa que los que están aquí son odiosos o tienen mal carácter”, dijo, “trabaje en un lugar que no le disguste”.

Después de que The Times contactara a Kraken sobre sus conversaciones internas, la compañía publicó públicamente una versión editada de su documento de cultura el martes. En un comunicado, Alex Rapoport, una portavoz, dijo que Kraken no tolera “discusiones inapropiadas”. Agregó que, dado que la empresa duplicó con creces su fuerza laboral en los últimos años, “sentimos que era el momento adecuado para reforzar nuestra misión y nuestros valores”.

El Sr. Powell y la Sra. Yee no respondieron a las solicitudes de comentarios. En un hilo de twitter el miércoles, antes de este artículo, el Sr. Powell dijo que “alrededor de 20 personas” no estaban de acuerdo con la cultura de Kraken y que, aunque los equipos deberían tener más aportes, él estaba “mucho más estudiado en temas de política”.

“La gente se emociona con todo y no puede ajustarse a las reglas básicas del debate honesto”, escribió. “Volver a la dictadura”.

El conflicto en Kraken muestra la dificultad de traducir las ideologías políticas de las criptomonedas a un lugar de trabajo moderno, dijo Finn Brunton, profesor de estudios de tecnología en la Universidad de California, Davis, quien escribió un libro en 2019 sobre la historia de las monedas digitales. Muchos de los primeros defensores de Bitcoin defendieron la libertad de ideas y desdeñaron la intrusión del gobierno; más recientemente, algunos han rechazado la política de identidad y los llamados a la corrección política.

“Muchas de las grandes ballenas y grandes representantes ahora están tratando de enterrar esa historia”, dijo Brunton. “Las personas que quedan que realmente se aferran a eso se sienten más asediadas”.

El Sr. Powell, que asistió a la Universidad Estatal de California en Sacramento, abrió una tienda en línea en 2001 llamada Lewt, que vendía amuletos y pociones virtuales a los jugadores. Una década más tarde, adoptó Bitcoin como una alternativa al dinero respaldado por el gobierno.

En 2011, el Sr. Powell trabajó en Mt. Gox, uno de los primeros intercambios de criptomonedas, ayudando a la empresa a superar un problema de seguridad. (Mt. Gox colapsó en 2014).

El Sr. Powell fundó Kraken más tarde en 2011 con Thanh Luu, quien forma parte del directorio de la compañía. La puesta en marcha opera un intercambio de cifrado donde los inversores pueden intercambiar activos digitales. Kraken tenía su sede en San Francisco, pero ahora es una operación en gran parte remota. Ha recaudado fondos de inversores como Hummingbird Ventures y Tribe Capital.

A medida que los precios de las criptomonedas se dispararon en los últimos años, Kraken se convirtió en el segundo intercambio de criptomonedas más grande de los Estados Unidos detrás de Coinbase, según CoinMarketCap, un rastreador de datos de la industria. Powell dijo el año pasado que planeaba hacer pública la empresa.

También insistió en que algunos trabajadores suscriban los fundamentos filosóficos de Bitcoin. “Tenemos esta prueba de pureza ideológica”, dijo Powell sobre el proceso de contratación de la empresa en un podcast de criptomonedas de 2018. “Una prueba de si estás alineado con la visión de Bitcoin y las criptomonedas”.

En 2019, exempleados de Kraken publicaron comentarios mordaces sobre la empresa en Glassdoor, un sitio web donde los trabajadores escriben reseñas anónimas de sus empleadores.

“Kraken es la alegoría perfecta para cualquier ideal de gobierno utópico”, escribió un crítico. “Grandes ideas en teoría pero en la práctica acaban siendo muy controladoras, negativas y desconfiadas.”

En respuesta, la empresa matriz de Kraken demandó a los revisores anónimos e intentó obligar a Glassdoor a revelar sus identidades. Un tribunal ordenó a Glassdoor que entregara algunos nombres.

En Glassdoor, Powell tiene un índice de aprobación del 96 por ciento. El sitio agrega: “Este empleador ha emprendido acciones legales contra los revisores”.

En Kraken, Powell es parte de un grupo de Slack llamado trolling-999plus, según los mensajes vistos por The Times. El grupo está etiquetado como “… y pensaste que 4chan estaba lleno de trolls”, en referencia al foro de mensajes anónimos en línea conocido por incitar al odio y radicalizar a algunos de los pistoleros detrás de los tiroteos masivos.

En abril, un empleado de Kraken publicó un video internamente en un grupo diferente de Slack que desencadenó la última pelea. El video presentaba a dos mujeres que dijeron que preferían $100 en efectivo a Bitcoin, que en ese momento costaba más de $40,000. “Pero así es como funciona el cerebro femenino”, comentó el empleado.

Powell intervino. Dijo que el debate sobre las habilidades mentales de las mujeres no estaba resuelto. “A la mayoría de las damas estadounidenses les han lavado el cerebro en los tiempos modernos”, agregó en Slack, en un intercambio visto por The Times.

Sus comentarios generaron furor.

“Es hiriente que la persona a la que buscamos liderazgo y defensa bromee sobre que nos lavaron el cerebro en este contexto o se burle de esta situación”, escribió una empleada.

“No es alentador ver las mentes, capacidades y preferencias de tu género discutidas de esta manera”, escribió otro. “Es increíblemente diferente y dañino para las mujeres”.

“Ser ofendido no es ser dañado”, respondió Powell. “Una discusión sobre ciencia, biología, tratando de determinar hechos del mundo no puede ser dañina”.

En una reunión de toda la empresa el 1 de junio, el Sr. Powell estaba discutiendo la huella global de Kraken, con trabajadores en 70 países, cuando se desvió al tema de los pronombres preferidos. Era hora de que Kraken “controlara el idioma”, dijo en la videollamada.

“Simplemente no es práctico permitir que 3.000 personas personalicen sus pronombres”, dijo.

Ese mismo día, invitó a los empleados a unirse a él en un canal de Slack llamado “pronombres de debate”, donde sugirió que las personas usen pronombres no en función de su identidad de género sino de su sexo al nacer, según conversaciones vistas por The Times. Cerró las respuestas al hilo después de que se volvió polémico.

El Sr. Powell reabrió la discusión en Slack al día siguiente para preguntar por qué las personas no podían elegir su raza o etnia. Más tarde dijo que la conversación era sobre quién podía usar la palabra N, que notó que no era un insulto cuando se usaba con cariño.

El Sr. Powell también hizo circular el documento cultural, titulado “Explicación de la cultura Kraken”.

“No prohibimos la ofensa”, decía una sección. Otro dijo que los empleados deberían mostrar “tolerancia por el pensamiento diverso”; abstenerse de etiquetar los comentarios como “tóxicos, odiosos, racistas, x-fóbicos, inútiles, etc.”; y “evitar censurar a otros”.

También explicó que la compañía había evitado los requisitos de vacunas en nombre de la “autonomía corporal de Krakenite”. En una sección titulada “defensa propia”, dijo que “los ciudadanos respetuosos de la ley deberían poder armarse”.

“Es posible que deba considerar regularmente estos valores criptográficos y libertarios al tomar decisiones laborales”, dijo.

En la versión editada del documento que Kraken publicó públicamente, se omitieron las menciones de las vacunas contra el covid-19 y la creencia de la empresa de permitir que las personas se armen.

A aquellos que no estaban de acuerdo con el documento se les animó a retirarse. En la reunión del 1 de junio, el Sr. Powell dio a conocer el “Programa de motos acuáticas”, que la empresa calificó como un “nuevo compromiso” con sus valores fundamentales. Cualquiera que se sintiera incómodo tenía dos semanas para irse, con cuatro meses de paga.

“Si quieres dejar Kraken”, se lee en un memorándum sobre el programa, “¡queremos que sientas que te subes a una moto de agua y te diriges felizmente a tu próxima aventura!”.

kitty bennett y Aimée Ortiz investigación aportada.