EE. UU. inicia una investigación sobre el papel de la industria en la escasez de suministro de fórmula infantil

Una grave escasez de fórmula para bebés ha llevado a la Comisión Federal de Comercio a iniciar una investigación sobre la consolidación de la industria y si los revendedores en línea se han aprovechado de las familias desesperadas que luchan por encontrar fórmula.

“La FTC está lanzando una investigación pública para identificar los factores que contribuyeron a la escasez o que obstaculizaron nuestra capacidad para responder a ella”, dijo Lina M. Khan, presidenta de la agencia, en un comunicado el martes. “Aprender de esta experiencia puede ayudar a determinar cómo podemos minimizar el riesgo de escasez similar en los mercados de otros productos de soporte vital”.

La agencia dijo que examinaría los patrones de fusiones y adquisiciones para comprender mejor cómo la industria, que ahora está dominada por cuatro fabricantes, se concentró tanto y cómo esa consolidación debería informar futuras revisiones de fusiones. La FTC también examinará las regulaciones federales y las barreras comerciales que impiden que las empresas extranjeras ingresen al mercado de fórmula infantil.

Los funcionarios federales también buscan la opinión del público sobre casos en los que las familias creen que han sido estafadas cuando intentaban comprar fórmula o se han visto obligadas a pagar precios exorbitantes de revendedores en línea.

La industria de fórmulas infantiles de EE. UU. ha estado bajo un intenso escrutinio en las últimas semanas, con legisladores y defensores de los consumidores cuestionando por qué la producción de una fuente crítica de nutrición infantil ha sido controlada durante mucho tiempo por solo un puñado de jugadores. Abbott Nutrition, que controla alrededor del 48 por ciento del mercado, provocó el caos en el mercado de fórmulas para bebés en febrero cuando retiró voluntariamente algunas de sus fórmulas en polvo más populares y cerró una planta después de que cuatro bebés que habían consumido algunos de los productos de Abbott se enfermaron de infecciones bacterianas. Abbott ha dicho que no hay evidencia de que su fórmula haya causado las cuatro enfermedades, y ninguna muestra de la bacteria, Cronobacter sakazakii, de los bebés ha coincidido con las cepas encontradas en la planta.

La grave escasez ha dejado a los padres buscando frenéticamente comida para sus hijos y las tiendas limitan las ventas de fórmula infantil. La administración Biden ha tomado medidas para aliviar la falta de suministro, incluso invocando la Ley de Producción de Defensa para aumentar la fabricación.

La investigación sigue a los crecientes llamados de los legisladores para investigar y revisar la industria. La senadora Tammy Duckworth, demócrata de Illinois, instó a la FTC este mes a iniciar un estudio amplio sobre la industria y las condiciones del mercado que han provocado la escasez.

La FTC dijo que trabajaría con el Departamento de Agricultura para examinar el impacto de un programa que tiene como objetivo ayudar a las familias de bajos ingresos a comprar fórmula y que ha ayudado a las grandes empresas con contratos a convertirse en actores gigantes de la industria. El Programa Especial de Nutrición Suplementaria para Mujeres, Bebés y Niños, mejor conocido como WIC, es un programa financiado por el gobierno federal que otorga subvenciones a los estados para garantizar que las mujeres embarazadas o posparto de bajos ingresos y sus hijos tengan acceso a alimentos. Administrado por agencias estatales, el programa compra más de la mitad de todo el suministro de fórmula infantil en los Estados Unidos.

Las agencias estatales de WIC legalmente no pueden comprar fórmula de ningún fabricante. Se les exige que presenten ofertas competitivas para los contratos y seleccionen una empresa, que se convierte en el proveedor exclusivo de fórmula para todos los beneficiarios de WIC en el estado. A cambio, los fabricantes deben dar a los estados descuentos significativos para la fórmula.

Los investigadores dicen que el sistema de licitación podría dificultar que las empresas más pequeñas ingresen al mercado. Las marcas que aseguran los contratos exclusivos ganan más prominencia en las tiendas, impulsando las ventas entre las familias que no reciben los beneficios de WIC, según una investigación de David E. Davis, profesor de economía en la Universidad Estatal de Dakota del Sur.