El control ruso de Lugansk y Donbas podría depender de Sievierodonetsk

La batalla por Sievierodonetsk, que podría caer ante los rusos en cuestión de días, se trata de mucho más que una ciudad. Su captura le daría a Rusia una victoria clave en su campaña para apoderarse de toda la región de Donbas en el este de Ucrania.

Donbas, que comprende los territorios de Luhansk y Donetsk, es un premio para el presidente Vladimir V. Putin de Rusia. Después de no poder derrocar rápidamente al gobierno de Ucrania en Kyiv, Putin volvió a centrar su campaña militar en Donbas, que representa alrededor del 9 por ciento de la tierra de Ucrania, pero tiene importancia para su industria, ubicación y potencial como moneda de cambio para Moscú.

El Donbas limita con Rusia y se extiende desde las afueras de Mariupol en el sur hasta la frontera norte cerca de Kharkiv, la segunda ciudad más grande de Ucrania. Hogar de minas de carbón y acero, se estima que 6,2 millones de personas vivían en la región antes de la invasión de Rusia, según los datos del censo más reciente.

Los separatistas respaldados por el Kremlin han ocupado territorio en el Donbas desde 2014, después de que Rusia anexó Crimea, un movimiento que Ucrania y sus aliados occidentales han calificado de ilegal. Las fuerzas de poder se apoderaron de más de un tercio del Donbas en ese momento y proclamaron la formación de dos repúblicas separatistas; han estado librando una guerra civil contra el gobierno de Ucrania desde entonces.

Más de 14.000 personas han muerto en los combates desde que comenzaron. Pero la batalla estaba efectivamente en un punto muerto, aunque con bombardeos esporádicos y mortales a lo largo de la línea del frente de aproximadamente 250 millas conocida como la línea de contacto, hasta que Rusia invadió Ucrania el 24 de febrero.

Ahora, las fuerzas rusas y sus aliados separatistas controlan entre el 80 y el 90 por ciento del Donbas, según funcionarios ucranianos.

La captura de Sievierodonetsk y la ciudad vecina de Lysychansk le daría a Rusia el control total de Luhansk y posicionaría sus fuerzas para avanzar más al oeste hacia la ciudad de Kramatorsk en la vecina provincia de Donetsk, una de las últimas ciudades importantes que aún está bajo control ucraniano allí. Si cae Kramatorsk, las fuerzas de Putin controlarían de hecho toda la región de Donbas.

Eso es fundamental tanto desde el punto de vista del suministro como desde el punto de vista simbólico. Putin podría reclamar una victoria militar tangible y usar el territorio como palanca en cualquier futura negociación de paz con Ucrania. Mantener el Donbas también expandiría el “puente terrestre” de Moscú que conecta el territorio ruso con Crimea.

Pero una captura completa de Donbas está lejos de estar asegurada. Avanzar hacia el oeste desde Sievierodonetsk podría tensar las líneas de suministro rusas, que resultaron vulnerables en sus primeros fracasos para apoderarse de Kyiv y otras partes del norte de Ucrania. Y las tácticas militares rusas de bombardeo de tierra arrasada significan que cualquier territorio ganado probablemente sufrirá una destrucción generalizada y necesitará una gran reconstrucción.