Él no es ese Gary Payton. Pero Él No Es Él Tampoco.

BOSTON — No es raro que los jugadores de la NBA lleven a sus hijos a las entrevistas y sienten a los más pequeños en sus piernas o en un asiento junto a ellos mientras responden preguntas.

Gary Payton, uno de los mejores escoltas de la década de 1990, solía hacerlo durante sus días de jugador. En una entrevista, mientras sostenía a un joven Gary Payton II en su regazo, se le preguntó sobre el futuro potencial de su hijo como jugador de baloncesto.

“Espero que crezca para ser lo que quiere ser, pero no lo obligaré a ser un jugador de béisbol ni nada”, dijo Payton. en ese video. Pero está bien. Le gusta el baloncesto, lanza la pelota y hace de todo”.

El mayor de los Payton luego palmeó a su hijo en el pecho, mientras el niño lo miraba con los ojos muy abiertos.

A Gary Payton II le encanta ver imágenes como esa. Antes de una práctica con Golden State en Boston esta semana, fue mostró una foto de sí mismo sentado en el regazo de su padre durante otra entrevista y dijo que era su foto favorita de los dos.

Recordó correr por la cancha durante las prácticas cuando su padre jugaba por los campeonatos de la NBA. El año en que Payton mayor llegó por primera vez a la final con los Seattle SuperSonics, en 1996, su hijo tenía 3 años y medio, no era lo suficientemente mayor para comprender la importancia de lo que estaba sucediendo.

Casi tres décadas después, Gary Payton II, de 29 años, está jugando en la final de la NBA y es una parte fundamental de la defensa de Golden State. Hizo su debut en la final en el Juego 2, regresando a la cancha en un juego importante para los Warriors, que intentaban evitar quedarse atrás dos juegos a cero. Payton regresó después de perderse un mes completo por una fractura en el codo. A su regreso, dejó clara su importancia.

“Fue increíble”, dijo Payton. “Tenía muchas ganas de salir. Estaba en el túnel caminando de un lado a otro, caminando de un lado a otro, esperando que el entrenador me llamara”.

El personal médico de los Warriors autorizó a Payton para el Juego 1, pero el entrenador Steve Kerr optó por no jugarlo, diciendo que no creía que Payton estuviera lo suficientemente sano todavía. Usaría a Payton solo si fuera absolutamente necesario.

“Circunstancias especiales, necesitamos una parada al final del juego, al final de un cuarto, jugar con él”, dijo Kerr.

Kerr llamó a Payton con 5 minutos y 30 segundos por jugarse en el primer cuarto, y mientras Payton corría hacia la mesa del anotador, los fanáticos en el Chase Center en San Francisco primero reaccionaron con vítores y aplausos. Finalmente, se levantaron para darle una ovación de pie.

“Creo que la energía que aporta, su carácter, lo duro que juega, especialmente en el Área de la Bahía, realmente lo aceptamos y lo abrazamos”, dijo el guardia Jordan Poole. Agregó: “Simplemente lo aceptan por la forma en que juega y por quién es como persona, y lo hace bastante fácil de hacer”.

Su viaje es parte de lo que atrae tanto a los fanáticos como a sus compañeros de equipo hacia él. A pesar de tener un padre en el Salón de la Fama, necesitaba hacer su propio camino hacia la NBA. No fue reclutado en 2016 procedente del estado de Oregón y ha jugado para seis equipos diferentes de la G-League desde entonces. Esta temporada, después de haberlo visto jugar con contratos de 10 días a fines de 2020-21, Golden State le dio a Payton la oportunidad de quedarse con un contrato de un año.

Con Golden State recuperando su forma de contendiente, Payton hizo sentir su presencia como defensor durante toda la temporada. Inició 16 juegos de temporada regular y los primeros dos juegos de las semifinales de la Conferencia Oeste contra Memphis.

En el Juego 2 de esa serie, Payton se rompió el codo cuando el escolta de los Grizzlies, Dillon Brooks, lo golpeó en la cabeza mientras estaba en el aire. La falta se consideró un flagrante 2, lo que provocó una expulsión automática de Books. Kerr llamó a la obra “sucia”.

Pero como Payton tenía una lesión en la parte superior del cuerpo, pudo mantenerse en forma y trabajar en su acondicionamiento incluso cuando su codo se curó.

“No estuve fuera de la cancha, pero probablemente durante una semana más o menos para dejar que todo sanara, luego regresé, me subí a la bicicleta, corrí, hice trabajo hidrostático, cosas así”, dijo Payton. “Mi acondicionamiento todavía estaba a la altura. En el juego sigue siendo un poco diferente. La otra noche, en los primeros dos minutos recuperé mi segundo aliento y estuve bien después de eso”.

Jugó 25 minutos en su primer partido de la final y anotó 7 puntos. A pesar de cierta preocupación sobre su habilidad para disparar, anotó los tres tiros que hizo, incluido un triple.

“Pensé que era brillante”, dijo Kerr. “El nivel de defensa, el físico y la velocidad en la transición, nos da un gran impulso”.

El padre de Payton también era conocido por su destreza defensiva: fue uno de los raros guardias en ser nombrado el jugador defensivo del año, en 1995-96, pero el joven Payton dijo que no fue por eso que aprendió a concentrarse en la defensa en lugar de ofensa.

“Era la única forma en que podía obtener el balón y hacer una jugada en el lado ofensivo”, dijo Payton. “Tenía que conseguir el balón, robarlo o lo que sea para ir a anotar”.

Su padre viene a los juegos para apoyarlo. Incluso usó una camiseta para el Juego 2 con una ilustración de su hijo protegiéndolo. Esta no era una carrera que el Payton mayor, de 53 años, empujara a su hijo, y los consejos de baloncesto no son parte de su relación ahora: no hay consejos sobre cómo llegar a la final y no hay preguntas sobre cómo podría ser.

“Solo somos Gary y yo. Es nuestra relación”, dijo Gary Payton II. “Hubo un momento en el que dejó de hablarme de baloncesto. Creo que es porque me estaba yendo mucho mejor que antes.

“Hoy en día realmente no dice nada. Solo hablamos de la vida, la familia, otros deportes y todo eso. Pero dejó de hablar de baloncesto, así que creo que estoy haciendo un buen trabajo”.