El norte de Inglaterra, atascado por el tráfico, amarga por el estancamiento del plan ferroviario

BRADFORD, Inglaterra — Mientras Haniyya Ejaz aborda su atestado tren matutino en la ciudad norteña de Bradford, un anuncio automático teñido con un alegre acento de Yorkshire repica: “Bienvenido a bordo de este servicio del norte a Leeds”.

Pero el viaje de 10 millas entre las dos ciudades está lejos de ser bienvenido para Ejaz, cuyos viajes diarios en tren a sus clases en una universidad en Leeds suelen estar plagados de retrasos, falta de personal, hacinamiento y cancelaciones. Su hogar, Bradford, recibió el dudoso honor de ser la ciudad peor conectada de Gran Bretaña en un estudio, lo que refleja un problema común en el norte de Inglaterra.

“Por lo general, mi tren llega tarde o llegó a tiempo, pero me doy cuenta de que no tiene conductor”, dijo la Sra. Ejaz, una estudiante de 19 años de la Universidad de Leeds. “Pensé que los trenes serían mucho más confiables, ya que no hay tráfico. Pero ha sido tan malo como los autobuses, si no peor”.

Los problemas de transporte que acosan a Bradford son solo un síntoma de la negligencia económica que ha afectado durante mucho tiempo al norte de Inglaterra, donde el crecimiento, el empleo y la atención médica en su mayoría están muy por detrás del sur. Los sucesivos gobiernos se han comprometido a abordar el problema, incluido el más reciente, la administración del Primer Ministro Boris Johnson, quien se comprometió a “nivelar” el norte y traerle la prosperidad al sur.

Una iniciativa, un Plan ferroviario integrado de 96 mil millones de libras (alrededor de $ 120 mil millones) que incluye un proyecto ferroviario de alta velocidad, HS2, ha sido promovida por el gobierno en los últimos años como un esfuerzo clave para aliviar los problemas de transporte del norte.

Pero en noviembre, el secretario de Transporte de Gran Bretaña, Grant Shapps, sugirió que se había cancelado indefinidamente un plan para un tramo este de la línea, el ramal hacia Leeds.

Agregando sal a las heridas de las personas en el área, una solicitud del Consejo de Bradford y varios partidarios de una vía de este a oeste que conecta las principales ciudades del norte como Manchester, Leeds y Bradford para ser incluida en otra línea, Northern Powerhouse Rail, y una nueva estación mejorada en Bradford fue ignorada.

“Solo una nueva línea de Manchester a Leeds a través de una nueva estación en Bradford costaría 10 mil millones de libras adicionales”, dijo un portavoz del Departamento de Transporte en un comunicado.

Los sueños que se evaporan de mejores vías férreas han enojado a muchas personas en las áreas afectadas y han provocado sentimientos de traición por parte del gobierno de Londres, que disfruta de las mejores conexiones en Gran Bretaña.

“Muchas cosas en el norte se descuidan”, dijo Ejaz. “La gente acaba de aceptar que este es el estándar de los servicios de tren que tienen”.

Mandy Ridyard, directora de Produmax, una fábrica aeroespacial en Bradford que fabrica piezas para empresas como Boeing, dijo que uno de sus empleados renunció el año pasado debido al terrible tráfico en la carretera desde su casa en Manchester, a unas 30 millas de distancia. Esa carretera, la M62, es un tramo de autopista que incluye algunas de las áreas más congestionadas de Gran Bretaña.

“Después de tres o cuatro años de no llegar a casa a tiempo para acostar a sus hijos, simplemente se dio por vencido porque el tráfico empeoraba cada vez más”, dijo la Sra. Ridyard. “Solo estamos pidiendo lo que otras partes del país han tenido desde siempre”.

Bradford, una ciudad de más de medio millón de habitantes, es la ciudad más joven de Gran Bretaña. Más de una cuarta parte de su población tiene menos de 18 años, pero casi el 10 por ciento de sus jóvenes de 18 a 24 años reciben beneficios relacionados con el desempleo, un número que casi duplica el promedio nacional para ese grupo de edad, según cifras compartidas con EqPlayers por el Consejo de Bradford.

En la fábrica, donde cuelga un cartel de un superhéroe con capa en el almacén que declara: “Ingeniería de superhéroes de esta manera”, alrededor del 20 por ciento de los empleados son adolescentes que completan un programa de aprendizaje, según la compañía.

La Sra. Ridyard dijo que le preocupaba que la falta de mejora de los enlaces ferroviarios pudiera dañar la movilidad social en las áreas del centro de la ciudad de Bradford, así como en los pueblos y ciudades de los alrededores, y afectar gravemente a los jóvenes.

“Si tiene que tener un automóvil para llegar a algún lugar porque las conexiones de tren no funcionan”, dijo, “no estamos hablando de igualdad de condiciones”.

Para compensar la caída del tren de alta velocidad, el gobierno ha ofrecido algunas mejoras en condiciones concesionarias en las líneas existentes. Las vías férreas arcaicas de la era victoriana se electrificarían, lo que reduciría los tiempos de viaje en un puñado de rutas existentes (un viaje a Bradford desde Leeds se reduciría casi a la mitad con los nuevos planes). Y se aumentaría la capacidad en los servicios de trenes del norte. Pero no hay fechas firmes sobre cuándo se completará todo esto.

Años de caos en los viajes en el Ferrocarril del Norte, con su antigua flota de trenes y escasez de personal, hicieron que la franquicia, que estaba a cargo de Arriva Rail North y propiedad de Deutsche Bahn en Alemania, fuera asumida por el gobierno en marzo de 2020. “Los pasajeros tienen perdió la confianza en la red ferroviaria del norte”, declaró el Sr. Shapps.

La línea HS2 fue pregonada por el Sr. Shapps como el “mayor acto individual de subir de nivel”, un pilar clave del manifiesto electoral del Partido Conservador en 2019.

Meses antes de las elecciones generales de 2019 que vieron una victoria aplastante para el Partido Conservador, que logró ganarse a los votantes laboristas tradicionales en el norte, el Sr. Johnson se comprometió a financiar la ruta Northern Powerhouse Rail entre Manchester y Leeds para “impulsar el crecimiento y la prosperidad regionales”. ” en la región.

Bradford Council dijo que las propuestas de Northern Powerhouse Rail habrían impulsado la economía de Bradford en alrededor de 30 mil millones de libras, creando 27,000 nuevos empleos para 2060.

Ahora, el cambio de sentido reciente ha dejado un sabor amargo para muchos.

“Sufren del clásico problema de prometer demasiado y cumplir poco, lo cual es un error fatal recurrente de muchos gobiernos, pero parece ser endémico en este”, dijo Jim O’Neill, un arquitecto clave de la estrategia Northern Powerhouse, y un exasesor en el gobierno de la Primera Ministra Theresa May, quien precedió al Sr. Johnson.

“Estaba bastante claro al menos dos años antes de que Bradford no iba a suceder”, dijo el Sr. O’Neill, que trabajaba en el gobierno en ese momento, y dijo que el plan para construir la nueva estación en Bradford se había considerado muy caro.

Un portavoz del Departamento de Transporte no abordó las afirmaciones del Sr. O’Neill, quien actualmente es vicepresidente de Northern Powerhouse Partnership, un grupo de cabildeo, pero le dijo a The Times que el gobierno no había cancelado el tramo este de HS2. “El Plan Ferroviario Integrado reservó 100 millones de libras para buscar las formas más efectivas de llevar los trenes HS2 a Leeds, y se llevará a cabo más trabajo para evaluar las mejores opciones”, dijo.

No todo el mundo estaba a favor de la línea férrea de alta velocidad en el norte.

Edna Small, de 77 años, maestra jubilada, se mudó a Church Fenton, un pueblo en North Yorkshire rodeado por una exuberante campiña, en 2007. Según los planes propuestos para HS2 publicados unos años más tarde, Church Fenton, con una población estimada de alrededor de 1500 habitantes, han sido una de las últimas paradas en su tramo este.

Después de que surgiera la noticia de que un viaducto de 50 pies habría atravesado con estruendo las tranquilas afueras del pueblo, y que su casa quedaría atrapada por el viaducto y la estación de tren local a ambos lados, la Sra. Small se unió a un grupo de activistas anti-HS2. .

La detención del ramal este de HS2 trajo una sensación de alivio, incluso si para entonces, la Sra. Small, de 77 años, ya había vendido su casa, cuyo valor de mercado, dijo, se había visto disminuido por los planes ferroviarios.

“Iba a destruir toda el área”, dijo. “Fue un proyecto de vanidad”, dijo.

“Pero Bradford se ha quedado en la estacada”, admitió Small. “El gobierno hace promesas que nunca cumple”.