El sueño de la carretera abierta choca con la realidad de la gasolina a $5 el galón

Los precios de la gasolina han aumentado casi todos los días desde que comenzó nuestro viaje el 12 de mayo. Según el rastreador de AAA, el promedio nacional llegó a $5 por galón el sábado. No tuvimos más remedio que adaptarnos a los altos precios y, en retrospectiva, creo que fue lo mejor. En lugar de ir a museos, restaurantes de moda y las grandes ciudades del sureste (la inflación hizo que todo eso fuera demasiado caro), nos inclinamos hacia la carretera, dejando que Estados Unidos se revelara por casualidad. Ya que cuesta una pequeña fortuna estar en el camino, ¿por qué no convertirlo en el foco de nuestro viaje?

Decidimos apegarnos a las rutas comerciales, diseñadas para llevarlo a través de los centros de la ciudad en lugar de rodearlos, y las carreteras secundarias, las “carreteras azules” originales, que cruzan lentamente viejos puentes bajos que nos ponen a la altura de los pantanos, las madreselvas de olor dulce. setos y heladerías locales. Tomar estos caminos menos transitados significaba viajar más despacio de lo que habíamos planeado, pero también significaba que podíamos ver partes raras de Estados Unidos. Además, si te mantienes a menos de 50 millas por hora, dice AAA, obtienes un mejor consumo de gasolina.

Las fotos que tomé no muestran mucha gente, porque no vimos muchas. Mientras conducíamos por ciudades pequeñas, medianas y grandes en casi todos los estados del Atlántico Medio y del Sudeste, pocas personas parecían estar viajando, por placer o por trabajo, aunque sí vimos camioneros, trabajadores de la construcción y algunas enfermeras.

En un hotel en Alcoa, Tennessee, al sur de Knoxville y al borde de un parque industrial, la gente instaló una parrilla, un tablero de dardos y sillas en el estacionamiento para poder cocinar y pasar el rato sin tener que gastar dinero en un restaurante. o barra.

No importa adónde condujéramos (por el centro de Mobile, Alabama, la zona rural de Townsend, Tennessee, o los suburbios salpicados de centros comerciales de Atlanta), por lo general teníamos las carreteras para nosotros solos. No sé si fue la inflación o los precios de la gasolina o alguna calma antes de la tormenta de viajes de verano, pero las cosas se sentían somnolientas, si no completamente desoladas. Incluso conseguimos un lugar de estacionamiento justo al lado de una cascada en el Parque Nacional Great Smoky Mountains.

También notamos que las estaciones de servicio tenían poco personal, al igual que los restaurantes. Había carteles de “Se busca ayudante” por todas partes. Muchos restaurantes habían eliminado los asientos en el interior o los habían reducido significativamente. También vimos muchos letreros de “Abierto” en negocios que estaban cerrados.

Más personas se presentaron en lugares que eran económicos y obviamente destinados a los lugareños, no a los turistas, como el parque de patinaje en el enorme sendero BeltLine en Atlanta. En Nueva Orleans, la gente se presentó en un espectáculo de comedia de $10 y en una carrera de autos de $25 en un autódromo local. (Y el Dollar General, que estaba en todas partes durante nuestro viaje, no tuvo problemas para llenar los estacionamientos).

En Nueva Orleans, también fuimos a un espectáculo de música de $10 en la trastienda del famoso Maple Leaf Bar. Normalmente está lleno, pero la multitud esa noche era tan pequeña que el cantinero agradeció a cada persona individualmente por venir y nos instó a que volviéramos cada semana.

Conduje por todo el país a fines de 2020, en el pico de la pandemia anterior a la vacuna, y en cierto modo este viaje se sintió similar. Incluso había menos gente en ese entonces, y todo era extremadamente barato en comparación con ahora, pero en ambos viajes pude sentir la lucha. Muchas de mis decisiones fueron forzadas por cosas que escapaban a mi control, pero cada una de ellas me trajo una felicidad inesperada. Probablemente podrías atribuirlo a la magia de la carretera abierta.