Empresas como Nexii apuestan por la construcción sostenible

Este artículo es parte de Upstart, una serie sobre empresas jóvenes que aprovechan la nueva ciencia y tecnología.

El año pasado, Starbucks abrió un autoservicio de café construido de manera sostenible en Abbotsford, Columbia Británica, aproximadamente a una hora en automóvil al sureste de Vancouver. La tienda fue la primera de su tipo, construida en seis días casi sin desperdicios de construcción, y sus componentes (las paredes, el piso y el techo) se fabricaron con tanta precisión que cuando se ensamblaron crearon un sello hermético. Los creadores del diseño dicen que se espera que reduzca las necesidades de calefacción y refrigeración en un 30 por ciento, reduciendo la huella de carbono de la tienda.

Esta tienda Starbucks fue construida por Nexii Building Solutions, una nueva empresa de tecnología de la construcción con sede en Vancouver que se ha convertido en una estrella en ascenso en la industria de la construcción ecológica en expansión. Nexii fue fundada por el empresario Stephen Sidwell, ahora su director ejecutivo, a finales de 2018. La empresa alcanzó el estatus de “unicornio”, una valoración de más de mil millones de dólares, en 31 meses, la empresa más rápida en hacerlo en la historia de Canadá, según Nexii.

Aunque a menudo no asociamos el cambio climático con los edificios y la construcción, son responsables de casi el 40 por ciento de las emisiones de carbono relacionadas con la energía a nivel mundial, según las Naciones Unidas. Alrededor del 30 por ciento de estas emisiones provienen de las operaciones de construcción (principalmente calefacción, refrigeración e iluminación), y otro 11 por ciento es carbono “incorporado”, o carbono liberado durante el proceso de construcción en sí.

El Sr. Sidwell creó Nexii después de que le presentaran a Ben y Michael Dombowsky, hermanos que son inventores y que han trabajado en la construcción desde la década de 1970. A lo largo de los años, los hermanos se preocuparon por el desperdicio y la ineficiencia desenfrenados en la industria y, más recientemente, por su impacto en el clima.

Michael Dombowsky, ahora vicepresidente de tecnología de construcción de Nexii, experimentó durante muchos años con varias técnicas de construcción eficientes antes de crear lo que finalmente se convirtió en el sistema de construcción patentado de Nexii. Se trata de prefabricar paneles para su uso como parte de paredes, pisos y techos en una planta de fabricación y luego enviarlos a un sitio de construcción. Allí, un pequeño equipo ensambla rápidamente los componentes en un edificio. Nexii, utilizando sus propios datos y los datos del equipo de desarrollo de tiendas de Starbucks, descubrió que este método es un 75 por ciento más rápido de lo que normalmente se necesita para construir estas tiendas, dijo Gregor Robertson, vicepresidente ejecutivo de estrategia y asociaciones de Nexii. y ex alcalde de Vancouver.

El sistema de construcción se basa en tecnología avanzada, específicamente en el uso de software de modelado 3D, que garantiza una fabricación de alta precisión.

“El software de diseño de edificios ha avanzado dramáticamente en los últimos años”, dijo Robertson. “Así que podemos usar la realidad aumentada para caminar por un edificio completo en una pantalla y observar cada pequeño detalle para asegurarnos de que todo encaja con mucha precisión”.

Luego, los planos digitales en 3D se envían a una planta de fabricación, donde los paneles se producen según las especificaciones exactas.

“En el pasado, las empresas de construcción construían un mini modelo o lo hacían directamente a partir de planos en papel, y se ocupaban de los problemas o errores que surgían mientras construían”, dijo Robertson. Con el modelado 3D, todos los problemas surgen virtualmente y se resuelven mucho antes de que comience la construcción.

Michelle Meisels, socia que dirige la práctica de ingeniería y construcción en la firma consultora Deloitte (que no tiene una relación profesional con Nexii), dijo que aunque la construcción prefabricada y modular ha existido durante mucho tiempo, “ahora es una gran tendencia. en ingeniería y construcción porque permite a las empresas controlar realmente cómo diseñan un edificio, los materiales que utilizan y su capacidad para reducir los residuos”.

Pero los hermanos Dombowsky querían cambiar algo más que el proceso de construcción: querían encontrar una alternativa al hormigón tradicional, que es caro y pesado, y tiene una alta huella de carbono.

Durante más de 150 años, el cemento, el acero y el concreto han sido los principales materiales utilizados para la construcción, y en un mundo sin cambio climático eso no sería un problema, dijo Gaurav N. Sant, profesor inaugural de Pritzker de sustentabilidad en el Henry Samueli School of Engineering de la Universidad de California, Los Ángeles, y director del Instituto para la Gestión del Carbono.

“Pero en este momento existe una necesidad urgente de reducir las emisiones, por lo que debemos producir estos materiales de construcción de manera diferente o reemplazarlos con materiales que tengan una huella de carbono más baja”, dijo.

Ben Dombowsky, ahora vicepresidente de desarrollo de productos de Nexii, pasó 10 años tratando de crear una alternativa al concreto. En 2017, presentó Nexiite, el material de construcción patentado no tóxico que ahora se usa para crear los paneles de Nexii. La compañía encargó a Rob Sianchuk Consulting en Columbia Británica que realizara pruebas de los paneles por parte de terceros, y sus hallazgos preliminares (que aún deben ser revisados ​​críticamente por un tercero) mostraron que Nexiite tiene un rango posible de 20-36 por ciento menos de carbono. emisiones en comparación con el hormigón Portland, el estándar de la industria. Y las pruebas de resistencia del concreto que Nexii encargó a Metro Testing & Engineering, también en la Columbia Británica, encontraron que Nexiite fragua más rápido: tarda siete días en alcanzar la resistencia máxima en lugar de 28 días.

La compañía tiene cierta competencia en América del Norte de la considerable industria modular, en la que muchas empresas afirman utilizar materiales de construcción ecológicos. Nexii, sin embargo, utiliza pruebas de terceros para validar sus métricas ecológicas y publica esos resultados en su sitio web. Nadav Malin, presidente de BuildingGreen, una firma de información y consultoría en Vermont enfocada en la industria de la construcción ecológica, dijo que si bien no es posible comentar específicamente sobre las afirmaciones de Nexii sobre Nexiite, ya que la compañía no revelará los ingredientes del material, si la empresa “puede estar a la altura de su afirmación de centrar la salud y la sostenibilidad en todo su proceso de manera integral, definitivamente serán líderes en el espacio. Los clientes de Nexii incluyen un número creciente de empresas que están trabajando para reducir o eliminar las emisiones de carbono. . Una quinta parte de las 2000 empresas públicas más grandes del mundo ahora se han comprometido a alcanzar emisiones netas cero, según la Unidad de Inteligencia de Energía y Clima sin fines de lucro.

Hoy, Nexii tiene 400 empleados y dos plantas de fabricación en Canadá. La compañía planea crecer y escalar utilizando un modelo de franquicia, en el que certifica y otorga licencias a fabricantes locales en América del Norte para producir sus paneles de construcción ecológicos. Los propietarios de las plantas tendrían acceso a Nexiite, así como a los sistemas y procesos necesarios para producir paneles de construcción Nexii. Una vez certificados, estos fabricantes podrían comercializar y vender los productos de construcción de Nexii en sus regiones. Diez plantas de fabricación en América del Norte se encuentran en diversas etapas de desarrollo, incluida una en Hazleton, Pensilvania, que se inauguró en octubre y otra próxima apertura en Pittsburgh. Los fabricantes pagan tarifas de licencia y un cierto porcentaje de sus ingresos se destina a Nexii.

El mayor desafío de la compañía ahora, dijo Robertson, es escalar tan rápido como quisieran sus líderes y más de 1,000 inversionistas.

Reconoció que había riesgos de crecer demasiado rápido. Por ejemplo, Katerra, una nueva empresa de tecnología de construcción modular que se fundó en 2015 y había recaudado más de $ 2 mil millones, se declaró en bancarrota del Capítulo 11 en junio pasado. Uno de los problemas que llevaron a la caída de la empresa fue que trató de hacer demasiado rápido. A pesar de toda la inversión, Nexii aún no es rentable. (La compañía se negó a decir cuándo esperaba alcanzar la rentabilidad, pero dijo que era una “prioridad clave a corto plazo”).

“Estamos escalando como una empresa de software, pero esto es hardware”, dijo Robertson. “Y se necesita tiempo para armar plantas, para poner personas en las líneas de fabricación y en el proceso de ensamblaje. No queremos quemarnos por crecer demasiado intensamente. Pero también es un mercado muy hambriento”.