En el US Open, Brooks Koepka está en su lugar feliz y en disputa

BROOKLINE, Mass. — Mientras Brooks Koepka caminaba por la primera calle en una húmeda mañana de viernes, un fanático gritó su aprobación por la ropa del golfista.

“Es un gran día para vestir de blanco, Brooks. Hace calor aquí afuera”, gritó el aficionado. “Mantente fresco, bebé, pero no tengas miedo de calentarte”.

Koepka, que vestía una camisa blanca, pantalones azul marino y una gorra verde pálido en la segunda ronda del US Open, siguió el consejo del aficionado y se recuperó de una ronda inicial de 73 para registrar 67, tres bajo par.

Eso lo puso a la par después de dos rondas y en una posición familiar, a una distancia sorprendente del líder de cara al fin de semana en el Country Club. Koepka había pasado el corte en sus últimos siete US Open y no terminó peor que empatado en el puesto 18.

Koepka, que ganó el US Open en 2017 con una puntuación de 16 bajo par y volvió a ganar en 2018, habla casi paternalista del Open. Su calendario esta temporada se ha inclinado hacia las mayores, esos son los únicos eventos que ha jugado desde finales de marzo, y parece prosperar con los desafíos presentados por este torneo en particular.

“Me encanta este evento”, dijo. “Este evento siempre ha sido bueno para mí”.

Es difícil argumentar lo contrario. Koepka es el jugador del US Open más exitoso de la última década.

Nadie más en el campo de 156 hombres ha ganado dos US Open. Las últimas cuatro veces que ha jugado el torneo —se perdió el Abierto en 2020 por lesiones en la rodilla y la cadera— tiene dos victorias, en 2017 y 2018, un segundo puesto en 2019 y un empate en el cuarto puesto en 2021, finales que han ganado Koepka más de $ 6 millones. En esos cuatro eventos, solo cuatro jugadores, Gary Woodland, Jon Rahm, Louis Oosthuizen y Harris English, terminaron por delante de Koepka.

“Eso es genial”, dijo Koepka, y agregó: “Ojalá fuera menos”.

Es uno de los siete jugadores en ganar US Open consecutivos; el último en hacerlo antes de Koepka fue Curtis Strange en 1988 y 1989.

Pero dada su falta de participación en torneos este año, era difícil predecir qué tan bien le iría al cuatro veces campeón de Grand Slam de 32 años (tuvo victorias consecutivas en el Campeonato de la PGA en 2018 y 2019). Se perdió el corte en el Masters. Y atribuyó su desempeño decepcionante en el Campeonato de la PGA en mayo, un empate en el puesto 55, a centrarse más en su próxima boda.

“Estaba esperando esa fiesta”, dijo sobre la celebración de una semana a principios de junio en las Islas Turcas y Caicos.

Después, Koepka se retiró a su casa en Jupiter, Florida, trabajó durante cuatro días con su caddie, Ricky Elliott, y descartó cualquier comentario sobre la oxidación de su despido cuando llegó al Country Club.

“He tenido muchas otras cosas sucediendo”, dijo. “A veces, mira, el golf es genial y todo eso y me encanta, pero al mismo tiempo, tengo otras cosas que me gusta hacer. La boda fue una gran cosa. Ahora se acabó y puedo ir a jugar al golf”.

Se irritó con los reporteros en su conferencia de prensa previa al torneo el martes, y los reprendió por hacerle preguntas a él y a otros golfistas sobre la serie LIV Golf International, la gira de golf rebelde financiada por Arabia Saudita que ha atraído a estrellas como Phil Mickelson y Dustin Johnson con enormes días de pago. La gira jugará su segundo evento, uno de cinco en los Estados Unidos, cerca de Portland, Oregon, a partir del 30 de junio.

El poder de estrella de Koepka y su afición por el tiempo de inactividad lo convierten en un objetivo ideal para la gira de advenedizos, que hasta ahora ha anunciado ocho eventos de 54 hoyos con salidas rápidas, sin cortes y grandes premios incluso para los finalistas del último lugar. (Los jugadores que han renunciado a su membresía del PGA Tour o han sido suspendidos del Tour porque se unieron a la serie LIV Golf, aún pueden jugar los cuatro torneos principales que no están organizados por el PGA Tour, aunque eso podría cambiar).

Koepka, que ocupa el puesto 19 en el mundo, también podría recibir una fuerte bonificación por firmar. Se ha informado que Mickelson recibió hasta $ 200 millones y Johnson hasta $ 150 millones para unirse a LIV Golf, que está financiado por el fondo de riqueza soberana de Arabia Saudita. El hermano de Koepka, Chase, juega en la gira.

“Estoy aquí. Estoy aquí en el US Open”, dijo Brooks Koepka cuando se le preguntó sobre LIV Golf. “Todos ustedes están arrojando esta nube negra sobre el US Open. Estoy cansado de todas estas cosas.

Koepka tuvo un comienzo desfavorable en su torneo favorito. Su primera ronda de 73 lo dejó en tres sobre par y empatado en el puesto 79 cuando comenzó su día el viernes. Igualó la segunda peor ronda que disparó en los últimos siete US Open. Dos veces, abrió con un 75. En una de esas ocasiones, en 2018 en Shinnecock Hills, se recuperó para ganar el torneo.

En su primera vez jugando en el Country Club, Koepka tuvo tres birdies y seis bogeys, incluidos tres seguidos en sus últimos nueve hoyos. Una actuación similar en la segunda ronda probablemente habría dejado a Koepka empacando para casa. Pero él no tendría nada de eso.

Un largo putt para birdie en el difícil tercer hoyo lo dejó uno bajo par para el día después de nueve hoyos. Podría haber sido incluso mejor. Echó de menos putts para birdie en los hoyos primero, séptimo y octavo. Después de un bogey en el No. 10, respondió con birdies en los siguientes dos hoyos y un eagle en el No. 14. Falló un putt corto para par en el No. 15 pero hizo par en los últimos tres hoyos.

Koepka lamentó lo que llamó su mal juego con los hierros. “Esa suele ser la parte más fuerte de mi juego”, dijo. Prometió una solución rápida. Manejó la pelota magníficamente y notificó al resto del campo que planeaba estar cerca y en la contienda este fin de semana.

“No vengo aquí esperando el segundo lugar”, dijo. “Creo que si eres un buen jugador, quieres venir aquí y ganar. Es por eso que todo el mundo lo está jugando.

Continuó: “Nadie tiene el objetivo de pasar el corte ni nada por el estilo. Quiero decir, tengo bastante confianza, pero siento que todos deberían tener confianza en sí mismos, y si no lo eres, la gente odia la confianza. Es por eso que la gente no es una gran admiradora mía”.