En el US Open, Matt Fitzpatrick gana su primer campeonato importante

BROOKLINE, Mass. — El US Open de este año comenzó como el escenario de un enfrentamiento sin precedentes entre los golfistas que se habían mantenido leales al PGA Tour establecido y un grupo disidente de excolegas que recientemente se unieron a la nueva serie rebelde LIV Golf respaldada por Arabia Saudita. Pero la confrontación anticipada en el Country Club en las afueras de Boston fracasó en la primera ronda el jueves cuando los golfistas de ambos campos se llevaron bien sin fricciones.

Los jugadores alineados con LIV Golf también se desvanecieron pronto de la contienda.

Para el domingo, la división en curso en el golf profesional masculino apenas estaba resuelta, pero se vio ensombrecida por una fascinante ronda final entre tres de los mejores jugadores jóvenes del deporte: Matt Fitzpatrick, de 27 años, de Inglaterra, y los estadounidenses de 25 años. Will Zalatoris y Scottie Scheffler.

Al final, Fitzpatrick, quien ganó el US Amateur en el Country Club hace nueve años, sobrevivió al crisol, reclamando su primera victoria en un campeonato de golf importante y en el PGA Tour con un 68 en la cuarta ronda que lo convirtió en seis bajo par para el torneo. Fitzpatrick ganó 3,15 millones de dólares por la victoria.

Zalatoris y Scheffler terminaron un golpe atrás.

El momento crucial, como es común en los grandes campeonatos, llegó cuando Fitzpatrick se paró en el tee final del torneo de 72 hoyos y cuatro días con una ventaja de un golpe. Conocido por su meticulosa precisión (durante muchos años ha registrado los detalles finitos y el resultado de cada golpe que realiza en la competencia), Fitzpatrick había fallado solo dos calles hasta ese punto en su ronda.

Pero su madera 3 en el hoyo 18 par 4 de 444 yardas fue arrancada a la izquierda y aterrizó en el centro de un enorme búnker justo al lado de la calle. Su bola estaba a 156 yardas del hoyo, que estaba ubicado en un green llano protegido en el frente por un búnker cavernoso que ha arruinado la ronda de muchos golfistas durante décadas.

Como dijo Fitzpatrick más tarde, había estado luchando para hacer tiros competentes desde los bunkers de calle durante todo el año.

“Es el único lugar en el que no quería estar: el número 1 en esa lista”, dijo Fitzpatrick.

Pero Fitzpatrick, quien empató en quinto lugar en el Campeonato de la PGA del mes pasado y empató en el puesto 14 en el Torneo de Maestros de este año, tiene una gran experiencia en golf de élite. Además, se sintió cómodo toda la semana ya que solo tenía recuerdos felices de competir en el Country Club debido a su victoria de 2013 en el US Amateur.

“Soy un jugador rápido, y cuando miro hacia atrás, todo sucedió tan rápido”, dijo sobre su segundo tiro a los 18. “Fue como dejar que la habilidad natural tomara el control”.

Sacó un hierro 9 de su bolso e imaginó que era un jugador junior otra vez.

“Pensé: trata de golpearlo cerca”, dijo Fitzpatrick, sonriendo.

El tiro se elevó sobre el peligroso borde alto del bunker en el que se encontraba y sobre la cresta del vasto bunker que protegía el green del 18.

“Fue increíble verlo”, dijo Fitzpatrick, quien supo en ese instante que casi con seguridad haría un par, lo que hizo con dos putts cautelosos.

Zalatoris, el compañero de juego de Fitzpatrick, hizo un putt para birdie de 14 pies en el No. 18 que habría preparado un desempate. Pero el putt se desvió menos de una pulgada a la izquierda del hoyo.

La victoria, que fue la primera de Fitzpatrick en suelo estadounidense (ha ganado siete eventos internacionales), podría ser un gran avance para un jugador tranquilo y popular en el cerrado circuito de golfistas profesionales. El año pasado, Fitzpatrick, ahora No. 10 en el ranking mundial de golf masculino, trabajó incansablemente fuera del campo para aumentar la velocidad de su swing, lo que conduce a una mayor distancia y, por lo general, a puntajes más bajos. Tranquilo y sin pretensiones, Fitzpatrick también tiene una sonrisa fácil que esconde una vena ferozmente competitiva.

El domingo por la noche, Fitzpatrick lo admitió.

“Aunque no se transmite, porque me gusta ser bastante reservado, me encanta vencer a todos”, dijo. “Es tan simple como eso. Simplemente ama ganar. Quiero vencer a todos”.

Si bien la tercera ronda del sábado se jugó con ráfagas de viento que hicieron que los greens fueran firmes y rápidos, y produjo solo siete rondas bajo par, las condiciones del domingo fueron benignas en comparación.

Como resultado, el campo podría ser más agresivo, especialmente si un golpe de salida cae en la calle.

Zalatoris comenzó el día empatado en el liderato con Fitzpatrick a cuatro bajo par, pero flaqueó temprano cuando hizo un triple desde 67 pies por debajo del segundo hoyo para un bogey. Luego, en el siguiente hoyo, envió su segundo golpe a un bunker del lado del green, lo que provocó un segundo bogey consecutivo. Pero Zalatoris rara vez parecía nervioso. Se estabilizó con tres pares consecutivos y en el sexto hoyo de 158 yardas, par 3, perforó su golpe de salida a 2 pies de la bandera para un birdie fácil. El golpe de aproximación de Zalatoris al par 4 del séptimo green desde 164 yardas saltó al green y rodó a solo una pulgada a la izquierda del hoyo. Su birdie de tap-in lo devolvió a cuatro bajo par para el torneo. Cuando Zalatoris hundió un putt para birdie de 17 pies en el noveno hoyo, hizo el giro cinco bajo par, solo un golpe detrás de Fitzpatrick.

Después de un par constante en el hoyo 10, Zalatoris jugó de manera inteligente y segura en el hoyo 11 de par 3 cuesta abajo, que jugaba solo 108 yardas el domingo (con una ubicación terriblemente difícil en el hoyo trasero izquierdo). Zalatoris dejó su golpe de salida por debajo del hoyo y lanzó un putt de 18 pies para birdie para moverse a seis bajo par, lo que le dio el liderato del torneo en ese momento. Pero una calle fallida desde el hoyo 12 provocó una bandeja antes del green y, en última instancia, un bogey.

Después de ver a Zalatoris caer a cinco bajo par, Fitzpatrick atacó. De pie sobre un putt de 48 pies para birdie en el hoyo 13, rodó un putt serpenteante de izquierda a derecha lentamente pero con confianza en el hoyo para empatar a Zalatoris.

Como todos los que encabezaron la clasificación el domingo, la ronda de Fitzpatrick tuvo sus inconsistencias. Comenzó fuerte con tres pares y dos birdies en sus primeros cinco hoyos. Pero su golpe de salida en el sexto hoyo par 3 fue excesivamente largo, pasando 66 pies más allá del hoyo, lo que provocó un bogey. Fitzpatrick se recuperó con un cómodo birdie en el octavo par 5, pero como muchos el domingo, no pudo mantener el impulso positivo. Tropezó en el hoyo 10 cuando un largo segundo tiro no llegó al green y provocó otro bogey. Luego, el diminuto 11 atormentó a Fitzpatrick cuando un putt para par de 7 pies se deslizó más allá del hoyo para un segundo bogey consecutivo.

Scheffler pareció tomar una ventaja dominante en el torneo el sábado con unos brillantes primeros nueve hoyos, pero luego lo devolvió todo con una serie de bogeys en los últimos nueve hoyos. El domingo, Scheffler repartió los primeros nueve hoyos nuevamente, con cuatro birdies en sus primeros seis hoyos.

Pero el golpe de putt de Scheffler lo abandonó en los últimos nueve cuando hizo bogey en los hoyos 10 y 11 cuando necesitaba tres putts para meter su bola en el hoyo en ambos greens. Eso lo dejó a cuatro bajo par en el torneo. Sin embargo, Scheffler se mantuvo en la batalla con cinco pares consecutivos desde el hoyo 12 hasta el 16.