En los estadounidenses de edad avanzada, el aumento de la deuda puede afectar negativamente la salud

Denise Revel tenía un historial de desarrollo de coágulos de sangre, así que en 2011, cuando su pierna se hinchó dolorosamente y estaba caliente al tacto, supo qué hacer. Se dirigió a la sala de emergencias.

Se recuperó del coágulo pero no pudo pagar la factura médica. Trabajando como instructora de fitness, no tenía seguro médico. “Siempre he tenido problemas económicos”, dijo la Sra. Revel, de 62 años, que vive con su hija en Stockbridge, Georgia. “Era una madre soltera que criaba a dos hijos”.

Cuatro años más tarde, cuando trabajaba como agente de carga a tiempo parcial para Delta Air Lines, un accidente en el lugar de trabajo lesionó gravemente su pierna, lo que provocó una hospitalización prolongada y rehabilitación. La compensación para trabajadores cubrió la mayoría, pero no todos, los costos médicos. Además de su factura de la sala de emergencias aún sin pagar de años anteriores, adquirió miles de dólares en deuda médica adicional.

“Es como una nube oscura sobre tu cabeza”, dijo la Sra. Revel. “Tienes gente que te llama, siendo exigente; algunos pueden ser muy groseros. Ni siquiera quieres contestar tu teléfono”. Se preocupaba constantemente por sus deudas, incluidas las cuotas mensuales de su Toyota Camry 2014, y por no poder acceder a la atención médica si la necesitaba.

Ahora, los investigadores del Urban Institute, mediante el análisis de datos nacionales amplios durante casi 20 años, han informado que a los adultos mayores endeudados les va considerablemente peor en una variedad de medidas de salud: autoevaluación de salud regular o mala, depresión, incapacidad para trabajar, deterioro de la capacidad para manejar las actividades cotidianas como bañarse y vestirse.

Los endeudados también tenían más probabilidades de haber tenido dos o más enfermedades diagnosticadas por un médico, como hipertensión, diabetes, cáncer, enfermedades cardíacas y pulmonares, ataques cardíacos y accidentes cerebrovasculares.

“Parece un vínculo causal claro entre ciertos tipos de deudas, especialmente en montos más altos, y los resultados negativos para la salud, tanto física como mental”, dijo Stipica Mudrazija, investigadora asociada sénior del instituto.

“La deuda no es algo malo en sí mismo”, dijo. “Si se usa con cautela, puede acumular riqueza con el tiempo”.

Los adultos mayores suelen tener menos deudas que los más jóvenes porque las personas tienden a deshacerse de las deudas a medida que se acercan y entran en la jubilación. Pero en las últimas décadas, cada cohorte de adultos mayores ha estado más endeudada que la anterior.

“Hay un grupo de personas mayores con problemas financieros”, dijo Annamaria Lusardi, economista de la Universidad George Washington. “Están muy apalancados; están cargando una deuda de alto costo. Están siendo contactados por cobradores de deudas. No van a disfrutar de sus años dorados”.

El Dr. Mudrazija y su coautora, Barbara Butrica, miembro sénior del instituto, usaron datos del Estudio Nacional de Salud y Jubilación y calcularon que en 1998, alrededor del 43 por ciento de los estadounidenses mayores de 55 años tenían deudas, una mediana de $40,145. Para 2016, alrededor del 57 por ciento tenía deudas y más: una mediana de $ 62,784, ajustada por inflación.

La proporción cuya deuda representaba el 30 por ciento de sus activos totales había aumentado a casi el 45 por ciento, y la proporción cuya relación deuda-activo había alcanzado un preocupante 80 por ciento casi se duplicó, al 15 por ciento.

Aunque las personas mayores con alguna deuda eran más propensas a tener problemas de salud, el tipo de deuda importaba, según el estudio, que fue publicado por el Boston College Center for Retirement Research.

La deuda garantizada, como las hipotecas y otros préstamos hipotecarios, está respaldada por un activo: la vivienda. Dicha deuda aumentó entre los prestatarios de mayor edad a medida que los precios de los bienes raíces se dispararon y las tasas de interés se mantuvieron bajas. “Cada vez es menos la norma que las personas paguen sus hipotecas antes de jubilarse, el modelo tradicional”, dijo el Dr. Mudrazija.

Pero la deuda garantizada parecía menos perjudicial para la salud que la deuda no garantizada, como saldos de tarjetas de crédito, préstamos estudiantiles y pagos médicos atrasados, que generalmente cobran tasas de interés más altas. Alrededor del 24 por ciento de la deuda de los adultos mayores no estaba garantizada en 1998; para 2016, la proporción había subido al 35 por ciento.

El Dr. Mudrazija y el Dr. Butrica encontraron, por ejemplo, que las limitaciones en la capacidad de una persona para realizar actividades de la vida diaria eran solo ligeramente mayores para las personas que tenían deudas garantizadas que para las que no tenían deudas; la diferencia no alcanzó significación estadística. Pero aquellos con deudas no garantizadas tenían un 28 por ciento más de probabilidades de necesitar ayuda con tales actividades.

Además, a medida que aumentaba el nivel de la deuda no garantizada, sus riesgos aumentaban vertiginosamente. Si lo que debían ascendía al 30 por ciento de sus activos, tenían un 65 por ciento más de probabilidades de tener problemas con las actividades diarias en comparación con aquellos que no tenían deudas y casi el doble de probabilidades si debían el 80 por ciento de sus activos. Otros problemas de salud mostraron asociaciones similares con deudas no garantizadas.

¿Por qué la deuda no garantizada tendría tal impacto? El mecanismo a través del cual la deuda afecta la salud sigue sin estar claro, dijo el Dr. Mudrazija. Agregó que la relación también puede funcionar en la otra dirección: las personas con peor salud podrían necesitar pedir prestado más, especialmente porque los aumentos en los costos de atención médica han superado la inflación.

Pero “la deuda garantizada es una deuda planificada”, dijo. “Decido que voy a comprar una casa. Es una inversión y, a menudo, una decisión bien pensada”.

“La deuda no garantizada a menudo llega como una sorpresa”, agregó. “Pierdes un trabajo y tienes que vivir de una tarjeta de crédito. Te enfermas y te enfrentas a una enorme factura del hospital. El shock y el estrés podrían traducirse en un deterioro de la salud”.

En un estudio de 2020, que también utilizó datos del Estudio de Salud y Jubilación, la Dra. Lusardi y sus coautores encontraron que incluso en un grupo de ingresos relativamente altos de 51 a 61 años, cuyo ingreso familiar promedio era de $103,000, casi una -trimestre informó haber sido contactado por cobradores. “Estaba francamente impactado”, dijo el Dr. Lusardi. “Las personas cercanas a la jubilación deberían estar en la cima de su acumulación de riqueza”.

Las presiones son aún más fuertes sobre las personas mayores con menos ingresos y educación, y sobre las mujeres y las personas no blancas.

En un estudio que utilizó datos de agencias de crédito, el Dr. Mudrazija y el Dr. Butrica documentaron la disparidad. “En los códigos postales donde la gente está mejor, las personas mayores tienen hipotecas, pero las pagan”, dijo el Dr. Mudrazija. “Donde las personas son más pobres, parecen tener deudas indefinidamente”. También son más vulnerables a los préstamos de día de pago abusivos.

¿Qué podría ayudar a las personas mayores a evitar estas trampas crediticias, además de mayores ingresos y un seguro médico más completo? (En 2020, una quinta parte de los beneficiarios de Medicare mayores de 65 años pagaron $2,000 o más de su bolsillo, más allá de las propias primas, según un estudio de The Commonwealth Fund).

El Dr. Lusardi aboga por la capacitación en educación financiera en los lugares de trabajo, donde los empleadores son más propensos a enfatizar los ahorros para la jubilación que la gestión de la deuda. Algunos prestatarios no comprenden los fundamentos, como la forma en que se acumulan los intereses, dijo.

“Hemos hecho que sea muy fácil pedir prestado”, dijo. “También necesitamos ayudar a las personas a tomar buenas decisiones”.

Pero regular el crédito, brindar información más clara al consumidor y controlar las prácticas de préstamos abusivos también podría reducir los altos niveles de deuda no garantizada, dijo el Dr. Mudrazija.

El otoño pasado, la Sra. Revel recibió una llamada inesperada. La organización sin fines de lucro RIP Medical Debt, que utiliza dólares donados para comprar deuda médica en paquete, había adquirido su deuda pendiente de $2,728.50 en la sala de emergencias y la borró. “Estaba tan agradecida”, dijo.

Al no poder trabajar y depender de los pagos por discapacidad, la Sra. Revel ahora está asegurada por Medicare y Medicaid, lo que la protege de la mayoría de las deudas médicas futuras. Le quedan los últimos tres meses de pagos del automóvil y “estoy contando los días”.

Pero todavía le debe $5,000 a un grupo local de especialistas vasculares. A un precio negociado de $25 al mes, tendrá casi 80 años cuando lo pague.