En su entusiasmo por plantar, no se olvide de los árboles

Si los árboles pudieran hablar, probablemente comenzarían diciendo: “Ya basta de insultos”.

En más de 30 años de trabajo con árboles, Christopher Roddick ha convertido en práctica escuchar su lenguaje no hablado y mostrar respeto por algunos de los organismos más grandes y antiguos entre nosotros.

El Sr. Roddick es el arboricultor principal y capataz de jardines en el Jardín Botánico de Brooklyn, cargo que dejará este verano, cuando él y su esposa, Rebecca McMackin, directora de horticultura en Brooklyn Bridge Park, se muden al norte. Su primera parada: una beca que está haciendo en Harvard.

Pero el Sr. Roddick no olvidará los árboles en el jardín botánico (viejos amigos, ahora) y lo que le han enseñado. Especialmente acerca de cómo los humanos inconscientes esperamos que se adapten a nuestra jardinería y mejoras en el hogar, y no al revés. Con demasiada frecuencia, no tenemos en cuenta las necesidades de nuestros árboles.

“Como arbolista, por lo general no recibo la llamada hasta que un árbol está en problemas”, dijo. “Y pregunto: ‘¿Ha cambiado algo a su alrededor?’”.

Al principio, la respuesta casi siempre es “No”, y luego algo como “Bueno, pusimos el patio cerca. Pero eso fue hace cinco años”.


“Un árbol puede aguantar la respiración durante algunos años, pero luego…”, dijo Roddick, con voz apagada, como si prefiriera no recordar todos los malos resultados. “Cuando te atacan, te defiendes. Pero para un árbol, eso significa sin poder escapar”.

Los árboles se han adaptado, produciendo compuestos para ayudar a defenderse de la herbivoría y las infecciones fúngicas. Pero no hay un químico lo suficientemente fuerte para algo de lo que provocamos: excavamos o pasamos por encima de sus zonas de raíces. Podamos, no porque un árbol lo necesite, sino porque una cama de jardín debajo se ha vuelto demasiado sombreada para nuestro gusto. Dejamos un árbol varado en un mar de césped, donde está expuesto a fertilizantes no deseados y a un programa de riego automatizado.

“No soy un gran fanático de plantar un árbol en medio del césped”, dijo Roddick. “La mayoría de los árboles de sombra que usamos son especies forestales y, a menudo, crecen mejor en grupo”.

Los árboles del sotobosque, por ejemplo, como el cornejo en flor (Cornus florida), no son adecuados para hornear a pleno sol.

La forma en que el Sr. Roddick ve los árboles ha cambiado desde que estudió por primera vez la horticultura ornamental.

“Aprendí sobre los árboles desde el punto de vista de la selección de especies debido a su adorno, de lo que hay en ellos para que podamos mirar o comer”, dijo.

Pero la apariencia de un árbol no es toda la historia.

“Cuando miras un árbol, solo ves una parte de él”, dijo. “Pero de un tercio a la mitad de su masa está bajo tierra: sistemas de raíces masivos que se encuentran principalmente en las 18 pulgadas superiores del suelo”. En suelo urbano compactado, podrían estar entre las seis pulgadas superiores.

Hoy, él está más en la mentalidad del paisajismo ecológico que en la horticultura ornamental. Adopta una visión ecosistémica y recomienda especies que ayudan a crear un hábitat.

Se pregunta a sí mismo: “¿Puedo usar algunas de las ideas que he visto en la naturaleza para informar mi uso y cuidado de los árboles?”

Eso podría significar colocar varios árboles juntos, plantados con juncia nativa (Carex). Y tal vez dejar árboles caídos en su lugar, para que se descompongan en el lugar. A medida que se descomponen, estos troncos de nodriza, como se les llama, reciclan los nutrientes de regreso al suelo y pueden sostener árboles de plántulas, la próxima generación.

La forma en que piensa no es la forma en que la mayoría de nosotros pensamos, pero los árboles podrían ser más felices si así fuera.

Una conclusión clave para el Sr. Roddick: no todas las especies o individuos reaccionan de la misma manera a los cambios. Acciones similares por parte de los jardineros pueden desencadenar efectos muy diferentes, según el tipo de árbol, su etapa de vida y su salud general.

Los árboles con sistemas de raíces leñosas muy pesadas, como el roble blanco (Quercus alba), no son tan flexibles ante las perturbaciones como una especie de raíces fibrosas como la secoya del alba (Metasequoia glyptostroboides).

“Si supiera que iba a establecer un jardín y quisiera una planta con la que fuera fácil trabajar, Me sentiría muy cómodo con Metasequoia”, dijo. “No voy a poder cavar mucho alrededor de árboles como el roble blanco. Especialmente a medida que envejece, tolera mucho menos las perturbaciones”.

Un árbol bastante joven, con más recursos a los que recurrir, puede ser más indulgente.

Cuando se producen daños o enfermedades, también se muestran diferencias específicas de la especie en la resiliencia. Algunos árboles son mejores para la compartimentación, para tapiar una sección herida o en descomposición para proteger el organismo más grande. Los robles son bastante expertos en esto, dijo Roddick, lo que contribuye a su larga vida útil en general.

En el otro extremo están los sauces, las cerezas y las magnolias, que son muy pobres para compartimentar. Como él mismo dijo, son “más el modelo de vivir rápido morir joven”.

Los árboles dan sombra. Esas son las buenas noticias, especialmente en un mundo que se está calentando. Pero muchos jardineros se resisten cuando la sombra frustra los planes para cultivar plantas como tomates o rosas.

El Sr. Roddick recuerda a un cliente que soñó con un jardín de rosas en su nuevo hogar, donde había un arce sicomoro maduro (Acer pseudoplatanus).

“Sugerí hacer jardinería de sombra en su lugar, para preservar el árbol, pero no fue así”, dijo. “La gente quiere más luz para el césped o el jardín, en lugar de diseñar alrededor de los árboles de sombra establecidos”.

Una petición común: ¿No podría podar el árbol o abrir su copa para dejar entrar más luz? Su respuesta se basa invariablemente en la especie, su salud y su edad.

“Es mejor entrenar un árbol joven para que encaje en un jardín, en lugar de tratar de cambiar un árbol viejo”, dijo. “Si tenemos que podar parte de un árbol establecido para abrirlo, ¿tiene suficientes recursos reservados para seguir siendo un árbol sano y seguro?”

El cliente consiguió su jardín de rosas, pero a expensas del árbol. Entró en declive, se convirtió en un peligro para la seguridad y finalmente tuvo que derrumbarse.

A menudo, el problema es “la muerte por mil cortes”, dijo Roddick, cuando cultivamos demasiado agresivamente en la zona de las raíces. O peor aún, si se instala un sistema de riego, cortando repetidamente las líneas de vida del árbol.

Él es un defensor del “abono verde vivo, no un anillo de abono de corteza”. Pero transformar un área bajo plantas leñosas establecidas en una capa herbácea que cubra el suelo requiere una mano suave y paciencia.

“Es necesario comenzar con pequeñas plantas o divisiones y cavar agujeros muy pequeños”, dijo.

Piense en un cuchillo de suelo, no en una pala: con herramientas (o plantas) más grandes, las raíces de los árboles se cortarán. “Unos pocos no es gran cosa”, dijo. “Pero cuando estás perturbando muchas raíces, eso puede afectar al árbol”.

Otro insulto demasiado frecuente: agregar tierra sobre las raíces de los árboles para acomodar las plantaciones.

“Ahora las raíces de los árboles están enterradas y no reciben oxígeno”, dijo Roddick. “La forma en que el agua se mueve a través de la zona de la raíz va a cambiar”.

Las raíces pueden comenzar a crecer en el nuevo suelo para encontrar esos recursos, pero eso puede ser contraproducente si se secan o se riegan en exceso, lo que puede generar una serie de problemas, incluidas las enfermedades de pudrición de la raíz.

Rara vez el Sr. Roddick ha fertilizado los árboles bajo su cuidado.

En un entorno forestal, el nitrógeno no es muy abundante, dijo, por lo que los árboles no necesitan mucho. La aplicación de fertilizantes con alto contenido de nitrógeno (incluso sin darse cuenta, al alimentar un césped adyacente) puede ser costoso para un árbol. “No le estás dando comida; el árbol hace lo suyo a través de la fotosíntesis”, dijo.

“El nitrógeno estimula el crecimiento”, explicó, pero eso significa que el árbol “tiene que sacar de su reserva y pagar por ese crecimiento. De hecho, podrías estar agotando sus reservas al obligarlo a crecer artificialmente”.

Una excepción es un árbol que crece en un recipiente grande, que riega con frecuencia, eliminando los nutrientes del suelo. Pero con los árboles que crecen en el suelo, hay un mejor enfoque que aplicar fertilizante: Deje que las hojas caídas permanezcan en su lugar en otoño, para que gradualmente devuelvan los nutrientes al suelo.

Cuando el Sr. Roddick da una conferencia en estos días, con frecuencia termina con un mensaje ecológico: “Plante árboles, en su mayoría nativos, y salve tantos viejos como pueda”.

Los que recomienda incluyen madera agria (Oxydendrum arboreum), a menudo promocionada por sus flores de verano y follaje de otoño, aunque le encanta “su estética invernal, toda retorcida, con vainas colgando”. Este es un árbol que le gusta ver plantado en grupo.

En el jardín de flora autóctona del Jardín Botánico de Brooklyn, llegó a apreciar la vistosa corteza del arce rayado adaptado a la sombra o madera de alce (Acer pensylvanicum).

El jardín botánico también tiene una colección de redbud (Cercis canadensis), y frente a su casa de Brooklyn, él y la Sra. McMackin plantaron el cultivar Forest Pansy de hojas moradas, por los cientos de corazones que cuelgan de sus ramas.

Fringetree (Chionanthus virginicus), bueno para jardines pequeños, presenta fragantes flores blancas de primavera y color amarillo en el otoño (así como frutos azules en las plantas femeninas). Una desventaja: es susceptible al barrenador esmeralda del fresno.

La papaya (Asimina triloba) lo tiene todo: flores, color otoñal y frutos, con una textura cremosa y un sabor complejo.

Y el Sr. Roddick no estaría sin el sasafrás (Sassafras albidum), que se establece rápidamente y tiene hojas de formas distintivas que se encienden en otoño. Sí, requiere manejo para desalentar la formación de una colonia.

Pero, de nuevo, un grupo completo de sasafrás no sería tan malo, admitió: “Pasaría toda mi caída sentado debajo”.


Margaret Roach es la creadora del sitio web y del podcast. Un Camino a la Jardineríay un libro del mismo nombre.

Para actualizaciones semanales por correo electrónico sobre noticias de bienes raíces residenciales, regístrese aquí. Síganos en Twitter: @nytrealestate.