Hugh McElhenny, esquivo corredor del Salón de la Fama, ha muerto a los 93 años

Hugh McElhenny, corredor del Salón de la Fama que era conocido como el Rey por su emocionante destreza en el mundo del fútbol de la década de 1950, primero con la Universidad de Washington y luego con los 49ers de San Francisco, murió el 17 de junio en su casa en Henderson, Nevada. Tenía 93 años.

Su hija Karen Lynn McElhenny confirmó la muerte el jueves pero no especificó la causa. El Salón de la Fama del Fútbol Americano Profesional también anunció la muerte el jueves.

McElhenny fue una figura deslumbrante en el campo, dando vueltas y vueltas mientras eludía a los frustrados defensores en sus tortuosos intentos hacia la zona de anotación.

“Hugh McElhenny era el mejor corredor de campo abierto que jamás hayas visto”, dijo una vez su compañero de equipo Joe Perry, fullback del Salón de la Fama de los 49ers.

“Era mejor correr por el medio, y Hugh era un gran corredor externo que zigzagueaba y zigzagueaba por todos lados”, dijo Andy Piascik en “Gridiron Gauntlet” citando a Perry, una de las primeras estrellas negras del fútbol profesional, en “Gridiron Gauntlet” ( 2009), una historia oral de los pioneros raciales del juego. “A veces zigzagueaba tanto que el mismo tipo lo fallaba dos veces en la misma carrera”.

McElhenny fue elegido miembro del Salón de la Fama del Fútbol Americano Profesional en 1970 y del Salón de la Fama del Fútbol Americano Universitario en 1981. También fue incluido en el equipo de toda la década de la NFL en la década de 1950.

Con 6 pies 1 pulgada y alrededor de 200 libras, estableció una serie de récords terrestres para los Washington Huskies, de la Conferencia de la Costa del Pacífico. En su tercer año corrió para 296 yardas y anotó cinco touchdowns en una victoria sobre el estado de Washington. En su último año, en 1951, corrió un despeje de 100 yardas contra el sur de California. Fue un All-American para un equipo que ganó solo tres juegos esa temporada.

Según él, estaba bien pagado por sus hazañas universitarias. En una entrevista con The Seattle Post-Intelligencer en 2004, dijo que mientras jugaba para Washington había recibido regularmente pagos en efectivo y otros beneficios indebidos de ex alumnos y promotores del equipo por un total de cerca de $ 10,000 al año (alrededor de $ 115,000 en dinero de hoy).

“Sé que era ilegal para mí recibir dinero en efectivo, y todos los meses recibí dinero en efectivo”, dijo. “Sé que era ilegal recibir ropa, y siempre obtenía ropa de las tiendas. Recibí un cheque todos los meses y nunca fue firmado por la misma persona, por lo que nunca supimos realmente de quién provenía. Invirtieron en mí todos los años. Yo era una estrella de cine allí”.

Los 49ers seleccionaron a McElhenny como selección de primera ronda y lo firmaron con un contrato de $ 7,000, lo que significaba que recibiría una reducción salarial para jugar fútbol profesional.

McElhenny dijo que obtuvo su apodo, el Rey, del mariscal de campo del 49er Frankie Albert después de correr un despeje para un touchdown de 94 yardas contra los Chicago Bears en su cuarto juego profesional.

“Albert me dio la pelota del juego y dijo: ‘Ahora eres el Rey’”, recordó en el libro de Joseph Hession “Forty Niners: Looking Back” (1985). (El Salón de la Fama del Fútbol Americano Universitario lo comparó con otra celebridad conocida como el Rey, diciendo que McElhenny fue “para el fútbol profesional en la década de 1950 y principios de la de 1960 lo que Elvis Presley fue para el rock and roll”).

McElhenny fue el novato del año de la NFL en 1952, con un promedio de siete yardas por acarreo. Dos años más tarde, cuando promedió ocho yardas por carrera, el sucesor de Albert como mariscal de campo, YA Tittle, y otros tres, McElhenny y John Henry Johnson como corredor y Perry como fullback, recibieron el apodo colectivo de Million Dollar Backfield por su poder ofensivo. Los cuatro finalmente fueron elegidos para el Salón de la Fama.

McElhenny jugó en seis Pro Bowls, fue dos veces All-Pro del primer equipo y acumuló 11,375 yardas totales (carreras, atrapar pases y devolver despejes, patadas de salida y balones sueltos) en sus 12 años en la NFL: nueve con los 49ers, dos con los Minnesota Vikings, la temporada de 1963 con los Giants y un último año con los Detroit Lions.

Hugh Edward McElhenny Jr. nació el 31 de julio de 1928 en Los Ángeles de Hugh y Pearl McElhenny. Fue una estrella de fútbol y obstáculos en la escuela secundaria, luego jugó una temporada en Compton Junior College en el área de Los Ángeles.

Se convirtió en una celebridad del fútbol en Washington, aunque los Huskies nunca llegaron a un juego de bolos en sus tres años allí. Los pagos que reconoció haber recibido fueron parte de un gran escándalo que llevó a la Conferencia de la Costa del Pacífico a penalizar a Washington en 1956, junto con la Universidad del Sur de California, UCLA y la Universidad de California, Berkeley, por pagos ilegales a atletas por parte de seguidores.

Luego de su tiempo con los 49ers y su etapa con los Vikings, McElhenny se reunió con Tittle, quien había sido cambiado a los Giants por los 49ers en 1961. Tittle llevó a los Giants a un juego de campeonato de la NFL por tercera vez consecutiva en 1963, un derrota ante los Chicago Bears, pero McElhenny, luego de una cirugía de rodilla, ganó solo 175 yardas ese año y luego fue cortado.

Más tarde formó parte de un grupo de inversión que hizo una oferta fallida para obtener una franquicia de expansión de la NFL para Seattle, el equipo que comenzó a jugar como los Seahawks en 1976.

Además de su hija Karen, a McElhenny le sobrevive otra hija, Susan Ann Hemenway; una hermana, Beverly Palmer; cuatro nietos; y ocho bisnietos. Su esposa, Peggy McElhenny, murió en 2019.

En la primavera de 1965, Frank Gifford, el rival universitario de McElhenny cuando jugaba para la USC y más tarde su compañero de equipo de los Giants, organizó una fiesta de jubilación para él y narró fragmentos de películas de las espectaculares excursiones de McElhenny, incluida quizás la más famosa: el despeje de 100 yardas. regreso de Washington contra la USC

McElhenny había ignorado las súplicas de su entrenador de que dejara que el balón pasara a la zona de anotación para un touchback, dándole a Washington el balón en la yarda 20.

“Nuestro entrenador, Howie Odell, corría por la línea de banda gritando: ‘¡Déjalo, déjalo!’”, le dijo a The Seattle Times. “De repente dejó de gritar. Fue una jugada estúpida de mi parte, pero funcionó”.

McElhenny dijo una vez que su estilo de correr no era algo que le enseñaran. “Es simplemente un regalo de Dios”, dijo. “Hice las cosas por instinto”.

Maia Coleman contribuyó con el reportaje.