Iga Swiatek, número 1 del mundo, se siente cómoda usando su influencia

WIMBLEDON, Inglaterra — Iga Swiatek, con la gorra aún baja después de su última victoria, estaba sentada en un café de jugadores sobre el All England Club y el césped que todavía está aprendiendo a amar.

Desde su mesa el jueves por la noche, había una vista amplia y relajante de personas privilegiadas que disfrutaban de sus privilegios, pero el enfoque de Swiatek estaba en otra parte. Fue sobre la guerra en Ucrania y sobre el partido de exhibición que había anunciado un día antes para ayudar a recaudar fondos para los jóvenes ucranianos.

Se llevará a cabo el 23 de julio en Cracovia, en el país de origen de Swiatek, Polonia. Para Swiatek, clasificada en el puesto número 1 y con una racha de 37 victorias consecutivas, es la señal más reciente de que quiere usar su nueva plataforma en rápida expansión para hacer mucho más que vender zapatos y acumular seguidores en Instagram.

“Es una nueva posición en la que estoy, y estoy tratando de usarla de la mejor manera posible”, dijo Swiatek. “Pero todavía no he descubierto cómo usarlo de la mejor manera, ¿sabes? Pero seguro, quiero mostrar mi apoyo”.

“He estado muy emocionada al respecto”, dijo sobre la guerra.

Polonia, que limita con Ucrania, ha acogido a millones de refugiados ucranianos, pero a Swiatek, cuyo trabajo la lleva a los cinco continentes, le preocupa que gran parte del resto del mundo se esté mudando, junto con algunos de sus compañeros jugadores.

Después de que Rusia invadiera Ucrania en febrero, muchos jugadores comenzaron a usar cintas en la cancha que eran azules y amarillas, los colores de la bandera nacional de Ucrania. En esta etapa, Swiatek es una de las pocas no ucranianas que todavía usa la cinta, que sujeta al costado de su gorra.

“En nuestro país, somos conscientes de que hay una guerra, pero cuando viajo, puedo ver que no hay muchas noticias al respecto”, dijo Swiatek. “Claro que lo hubo al principio, pero luego hubo más y más silencio. Básicamente, espero recordarle a la gente que la guerra está ahí afuera. Sociedad, no tenemos mucha memoria. Pero, quiero decir, hay vidas en juego, así que creo que deberíamos recordárselo a la gente”.

“Pero eso es solo hablar, supongo”, dijo. “En este momento, estoy bastante feliz de que estemos tomando alguna acción”.

La exposición contará con un partido entre Swiatek y la tenista polaca retirada Agnieszka Radwanska y recaudará fondos en apoyo de los niños y adolescentes afectados por la guerra en Ucrania. Elina Svitolina, la jugadora actual más exitosa de Ucrania que está embarazada y fuera de la gira por el momento, se desempeñará como juez de silla. Sergiy Stakhovsky, ex estrella masculina ucraniana ahora en el ejército ucraniano, jugará dobles con Radwanska contra Swiatek y un compañero polaco.

Wimbledon, por supuesto, también tomó medidas, generando un gran debate en el juego como el único torneo de tenis de Grand Slam que prohibió a los jugadores rusos y bielorrusos debido a la invasión. El All England Club hizo la movida, desgarradora, bajo cierta presión para actuar por parte del gobierno británico, pero el club mantuvo su posición a pesar de haber sido despojado de puntos de clasificación por las giras de hombres y mujeres.

A Swiatek le hubiera gustado más consultas entre los líderes de la gira y todo el grupo de jugadoras sobre la decisión de quitar puntos, aunque el consejo de jugadoras de la WTA, con sus representantes electos, estuvo profundamente involucrado en el proceso.

“Antes no me enfocaba realmente en los puntos, porque deberíamos hablar sobre la guerra y el sufrimiento de las personas y no sobre los puntos”, dijo Swiatek. “Pero seguro, cuando pienso en eso, parece que en este momento para los ganadores y para las personas que están ganando y realmente trabajando duro, no va a ser justo”.

Las encuestas de opinión pública británica han reflejado el apoyo a la prohibición de Wimbledon incluso si los otros grandes eventos del tenis, incluido el US Open, no han seguido el ejemplo de Wimbledon, manteniendo que los atletas individuales no deben ser castigados por las acciones de sus gobiernos.

El homólogo de Swiatek en el circuito masculino: el número 1 del ranking, Daniil Medvedev, un carismático y políglota ruso, no está en Londres y, en cambio, está entrenando (y jugando al golf) en su base en el sur de Francia. Seis jugadoras individuales femeninas clasificadas entre las 40 mejores, incluida la No. 6 Aryna Sabalenka de Bielorrusia, también han sido excluidas.

La prohibición se ha encontrado con reacciones encontradas en la gira, tanto en público como en privado, pero Swiatek, después de mucha deliberación, puede ver la perspectiva de Wimbledon.

“Creo que es la única forma de demostrar que está mal tener una guerra y que su agresión está mal”, dijo.

“No es justo, seguro, a veces para estos jugadores”, dijo sobre el grupo prohibido. “Pero somos públicos y tenemos impacto. Por eso también estamos ganando mucho dinero. A veces estamos en la televisión en todas partes, y los deportes han estado en la política. Sé que la gente quiere separar eso, y también me gustaría no estar involucrado en todos los aspectos de la política, pero en este tipo de asuntos lo es, y a veces no puedes evitarlo”.

Wimbledon no ha hecho hincapié en la prohibición de Rusia y Bielorrusia durante el torneo, pero ha invitado a todos los refugiados ucranianos que se han asentado en la zona cercana a Wimbledon a asistir al torneo del domingo.

Los opositores más elocuentes a la invasión rusa de Ucrania durante el torneo han sido sus jugadoras, entre ellas Lesia Tsurenko, la última ucraniana que queda en individuales, que perdió en tercera ronda el viernes ante Jule Niemeier de Alemania.

Todos los principales jugadores ucranianos han tenido que abandonar el país para continuar sus carreras. Algunos, como Anhelina Kalinina, todavía viven con maletas y usan los lugares de los torneos como bases de entrenamiento, pero Tsurenko finalmente pudo alquilar un apartamento en Italia y, a menudo, entrena junto a Marta Kostyuk, otra talentosa jugadora ucraniana, en el centro de tenis operado por el el veterano entrenador italiano Riccardo Piatti en Bordighera.

“Un pequeño pueblo junto al mar”, dijo Tsurenko. “Y a veces, cuando estás comiendo excelente comida y tomando un espresso italiano increíble, y ves que estás rodeado de una naturaleza hermosa, por algunos momentos te olvidas y estás relajado, y piensas, oh, la vida es buena. Pero son solo unos segundos. Es muy difícil para mí explicártelo, y espero que la gente nunca sienta esto, pero es como si una parte de mí siempre estuviera tan apretada. Y creo que será un gran lanzamiento cuando termine la guerra, pero no antes”.

Swiatek, criada en una familia de escasos recursos en los suburbios de Varsovia, no puede comprender completamente lo que están experimentando los ucranianos, pero puede simpatizar y está cada vez más decidida a actuar. Ella, al igual que Naomi Osaka antes que ella y la estadounidense Coco Gauff de 18 años, forman parte de una nueva ola de estrellas de la WTA que han dejado claro que no pretenden ceñirse simplemente al deporte. Gauff se ha expresado en las últimas semanas sobre la violencia armada y sobre la anulación de Roe v. Wade por parte de la Corte Suprema de EE. UU.

Martina Navratilova, ex número 1 que sigue siendo activista en muchos frentes, ha estado observando a Swiatek y Gauff encontrar sus voces.

“Socialmente, la conciencia de estos dos, realmente podrían cambiar el mundo”, dijo Navratilova, quien promete bloquear a cualquiera en Twitter que le diga que se limite al tenis.

Swiatek aún no está allí. Todavía está navegando sobre cómo y dónde usar su influencia, pero está lista el 23 de julio en Cracovia.

“Para mí, es realmente importante”, dijo. “Es como un quinto Grand Slam”.