‘Jersey se está haciendo cargo’: NJ Hoopers eclipsa la sombra de Nueva York

Elliot Cadeau nació en Brooklyn, pero no tiene ningún recuerdo de haber vivido en el distrito. Cuando tenía 3 meses, sus padres empacaron sus pertenencias, lo amarraron al asiento del automóvil y se marcharon a Nueva Jersey.

Al crecer en West Orange, Cadeau se convirtió en fanático de los Jets. Su madre, que es de Suecia, y su padre, que es de Haití, tuvieron dificultades para comprender la popularidad del fútbol americano profesional, pero se entregaron a la obsesión de su hijo, hasta cierto punto. Se le permitió pintar su habitación con los colores verde y blanco de los Jets, pero no se le permitió practicar el deporte. Su madre pensó que sería demasiado peligroso. En cambio, sugirió que su hijo de 7 años hiciera una prueba para un equipo de baloncesto.

Diez años después, Cadeau es una estrella en la escuela secundaria católica de Bergen y uno de los 10 mejores reclutas de la clase de 2024. Y es parte de un grupo élite de jugadores de baloncesto de la escuela secundaria de Nueva Jersey que pueden estar entre el mejor contingente de talentos del estado. ha producido alguna vez.

Además de Cadeau, el jugador No. 7 del país, según las clasificaciones compuestas del sitio web de reclutamiento 247 Sports, la clase de segundo año incluye: No. 1 Naasir Cunningham (Extratiempo Élite), No. 33 Dylan Harper (Don Bosco Prep ) y No. 42 Tahaad Pettiford (Hudson Catholic). Y los juniors un año por delante de Cadeau & Co. incluyen: No. 1 Dajuan Wagner Jr., que pasa por DJ (Camden High School), No. 3 Mackenzie Mgbako (Gill St. Bernard’s), No. 12 Simeon Wilcher (Roselle Católica), No. 20 Aaron Bradshaw (Camden) y No. 48 Akil Watson (Roselle Católica).

“Ha sido un gran momento para crecer jugando baloncesto en Nueva Jersey”, dijo Cadeau. “La competencia y la amistad entre los jugadores de élite aquí es diferente a cualquier otro lugar. No siento que haya otro estado en este momento que pueda competir con Nueva Jersey en términos de talento para el baloncesto”.

Aunque Nueva Jersey fue el hogar de algunos de los grandes de todos los tiempos del juego, incluidos Shaquille O’Neal y Rick Barry, históricamente ha luchado por escapar de la sombra del baloncesto de Nueva York. En los 76 años de la NBA, 419 jugadores provienen de Nueva York, en comparación con solo 146 de Nueva Jersey, según Basketball Reference. Y en las listas para la temporada 2021-22, la disparidad fue igual de marcada: había 33 neoyorquinos en comparación con solo 12 de Nueva Jersey. Pero en las clases de 2023 y 2024, Nueva Jersey tiene 10 reclutas entre los 50 mejores en comparación con solo dos de Nueva York.

“No quiero faltarle el respeto a nadie”, dijo Billy Armstrong, quien se graduó de Bergen Catholic en 1994 y ahora entrena al Cadeau. “Pero cuando jugué aquí, el talento no estaba ni cerca del nivel que tiene ahora, eso es seguro. Este es mi undécimo año como entrenador del equipo universitario y puedo decir que en los últimos cuatro o cinco años, el talento realmente ha despegado. Existe este orgullo aquí cuando Nueva Jersey está en la conversación como el mejor estado de baloncesto en todo el país”.

Armstrong también jugó baloncesto universitario en Davidson y profesionalmente en el extranjero. Señaló la tenacidad y la dureza que se necesita para vivir en las principales áreas metropolitanas del noreste como parte de la razón por la que ha surgido tanto talento en su estado natal. También cree que hay un efecto de impulso en juego. Jugadores como Karl-Anthony Towns y Kyrie Irving les han dado a los niños que crecen en Garden State algunas estrellas nacidas en Nueva Jersey a las que admirar. Y esos jugadores jóvenes han competido entre sí durante años, fortaleciendo el juego de los demás y ayudándolos a llamar la atención de los servicios de reclutamiento y los entrenadores universitarios.

Desde que se publicaron las primeras clasificaciones de 247 hace un año y medio, DJ Wagner ha sido considerado el jugador número 1 en la Clase de 2023. DJ, hijo del exjugador de la NBA Dajuan Wagner, es un guardia combo altamente calificado. Su juego y la atención en torno a su reclutamiento le han dado una ventaja a sus compañeros de equipo. Bradshaw, quien juega con Wagner en Camden y en su equipo Amateur Athletic Union, los New Jersey Scholars, comenzó como un recluta de tres estrellas. Ahora es un 5 estrellas, con ofertas de programas de primer nivel como Kentucky, Michigan y UCLA.

“Estos niños han estado jugando unos contra otros durante mucho tiempo”, dijo el entrenador de Scholars, Jason Harrigan. “Y cuando tienes un niño realmente especial en una clase, un niño como DJ, su competitividad se contagia a todos. Ayuda a elevar el nivel de juego de toda la clase y ellos también lo ayudan a mejorar su juego”.

El nivel de talento, combinado con la reciente relajación de las reglas que permiten a los atletas universitarios y de secundaria ganar dinero de patrocinio, ha generado oportunidades únicas para muchos jugadores en el estado. Cadeau, que tiene doble ciudadanía y juega para la selección sueca, está representado por Roc Nation y ya cuenta con un respaldo de cinco cifras a través de lo que se conoce como un acuerdo de nombre, imagen y semejanza, o NIL And Cunningham, el jugador No. 1 en 2024, firmó recientemente con Overtime Elite, un prestigioso programa de desarrollo profesional en Atlanta. Se convirtió en el primer jugador en firmar con el programa sin recibir un salario, preservando su elegibilidad universitaria.

“Al crecer en Nueva Jersey, todos los niños sueñan con llegar a los profesionales”, dijo Cunningham. “Cuando era pequeño, ni siquiera sabía qué era el baloncesto universitario. Solo estaba pensando en NBA, NBA, NBA Pero a medida que crecía, comencé a pensar más en ir a la universidad. Con OTE, obtengo capacitación y educación profesional, y puedo mantener mis opciones abiertas. Además, aún puedo ganar dinero con NIL”

Los entrenadores de New Jersey, por supuesto, prefieren que los jugadores permanezcan cerca de casa. Y dicen que NIL los está ayudando a persuadir a los jugadores para que permanezcan en su escuela secundaria durante los cuatro años.

“Estos jugadores se enorgullecen de Nueva Jersey”, dijo Dave Boff, quien entrena a Wilcher y Watson en Roselle Catholic. “Los fanáticos esperan tener un jugador que suba de rango desde su primer año hasta su último año. Y los jugadores pueden aprovechar las oportunidades que brinda su talento mientras aún pueden dormir en su propia cama”.

Cuando habla con los entrenadores universitarios sobre lo que hace que esta cosecha de prospectos de baloncesto de Nueva Jersey sea tan codiciada, Boff siempre escucha un tema: dureza.

“Los entrenadores universitarios ven que los muchachos de Nueva Jersey tienen confianza, tienen arrogancia y no le temen al baloncesto físico”, dijo Boff. “Cuando viajamos a partidos nacionales, nuestros jugadores siempre se sorprenden con las llamadas faltas. En Nueva Jersey, los árbitros permitieron que nuestros muchachos se golpearan un poco, y nuestros muchachos lo agradecieron. Saben que se están mejorando mutuamente”.

Para Cunningham, irse de casa no fue una decisión fácil, pero espera que sea un poco más fácil reclutando a otros jugadores de Nueva Jersey para que se unan a él en Atlanta. Después de todo, cada uno de estos jugadores espera saltar a un escenario más grande, ya sea baloncesto universitario, OTE o la NBA, tarde o temprano.

“Jersey se hace cargo”, dijo Cunningham. “Mires donde mires en Nueva Jersey, hay un jugador de baloncesto de alto nivel. Y pronto, vamos a estar por todo el país. Para nosotros, se trata de mostrar de qué se trata nuestro estado y asegurarnos de que continúe teniendo éxito en el futuro. No es presión. Es motivación”.