Kelsie Whitmore se pone al día con Staten Island FerryHawks

Scott Whitmore se paró a lo largo de la explanada en una noche de primavera reciente viendo el final de la última entrada de un juego en casa de Staten Island FerryHawks cuando un oficial de policía de la ciudad de Nueva York se le acercó desde el lado de la tercera base.

“Después del juego”, dijo el oficial tímidamente, “¿crees que puedo obtener el autógrafo de tu hija?”

Claro, Whitmore se rió entre dientes, aunque sabía que la línea de recepción sería larga. Fuera de un puñado de estrellas de los Yankees y los Mets, el jugador de béisbol más famoso de Nueva York este verano bien podría ser el jugador bidireccional pionero de Staten Island, Kelsie Whitmore.

Con una altura de 5 pies y 6 pulgadas, cabello castaño oscuro que se despliega más allá de su número de uniforme, es imposible confundirla en el banquillo de los FerryHawks, calentando en el campo o firmando autógrafos. Ella es una vista inusual incluso en una liga conocida por arriesgarse y presionar botones.

La Liga Atlántica de Béisbol Profesional, ampliamente considerada como el nivel más alto entre las ligas menores independientes de béisbol, ha recibido a los ex All-Stars Roger Clemens, José Canseco y Rickey Henderson. Pero una mujer nunca había comenzado un juego de la Liga Atlántica, ni lanzado en uno, hasta Whitmore, quien ha hecho ambas cosas. Es la primera mujer en jugar en una liga asociada con Major League Baseball desde que Lee Anne Ketcham y Julie Croteau se unieron a los Maui Stingrays de la liga Hawaii Winter Baseball en 1994.

Esa liga era aproximadamente el equivalente de la liga menor de Clase A, mientras que se cree que el Atlantic está más cerca de la Clase AAA, un paso por debajo de las grandes ligas. A los 24 años, Whitmore, una ex estrella de softbol de Cal State Fullerton, está intentando quedarse en el béisbol profesional.

Para Whitmore, eso representa un regreso a la normalidad. Jugaba sóftbol porque era la única manera de obtener una beca universitaria. Pero ella es, siempre ha sido, una jugadora de béisbol y comparte muchos de los rasgos reveladores. Lleva la gorra muy baja, batea con un bate de 32,5 onzas, maldice impulsivamente y escupe por reflejo.

Los tatuajes en su antebrazo izquierdo contienen imágenes filipinas, un homenaje a la herencia de su madre, incluida una hilera de dientes de cocodrilo, que representa a un cazador agresivo que acecha bajo una fachada tranquila y apacible.

“Me simboliza”, dijo, “como persona y jugadora”.

Whitmore ha estado sorprendiendo a los hombres de béisbol desprevenidos desde que era una adolescente. Era la única chica en el equipo universitario de béisbol de Temecula Valley High School en el sur de California, y a los 17 años fue una de las dos que firmaron para jugar profesionalmente en Sonoma Stompers of the Pacific Association, una liga independiente.

Ahora, está sola en una liga llena de ex jugadores de Grandes Ligas, en un equipo dirigido por un ex jugador de los Mets, Edgardo Alfonzo.

Hay otras mujeres que se abren camino en el béisbol, un deporte dominado por hombres. Esta primavera, Rachel Balkovec de los Tampa Tarpons se convirtió en la primera mujer en dirigir en el béisbol afiliado. En marzo, Alexis Hopkins fue reclutado por Kentucky Wild Health Genomes de la Atlantic League para servir como receptor del bullpen del equipo.

Pero Whitmore, quien ha sido titular dos veces en el jardín izquierdo e hizo cuatro apariciones en el montículo, está defendiendo que pertenece a un diamante de béisbol profesional como jugadora.

“Ese es un evento innovador para nosotros”, dijo el comisionado de la MLB, Rob Manfred, sobre Whitmore. “Te da un ejemplo de la vida real, honesto a Dios, de lo que hemos estado diciendo durante años, con aspiraciones: algún día, vamos a tener mujeres jugando profesionalmente para nosotros”.

Después de que se pospusiera un juego nocturno reciente debido al clima, Whitmore estaba en el estadio con algunos compañeros de equipo haciendo ejercicio y negociando quién correría por los sándwiches de queso cortado, una especialidad de bodega que se ha convertido en una obsesión en la casa club de los FerryHawks.

De repente dejó de caminar para descubrir cómo saltar un charco de aproximadamente dos metros y medio de ancho que se había formado en el concreto, el cual despejó con facilidad. “Hice salto de longitud en la escuela secundaria”, se encogió de hombros Whitmore.

Su carrera atlética también ha incluido fútbol, ​​lacrosse, fútbol de bandera y voleibol. Puede despejar 280 yardas con su conductor y levantamientos muertos de 400 libras.

¿Hay algún deporte que no haya probado?

“Ánimo”, dijo Whitmore.

Scott Whitmore, profesor de educación física, dijo que el béisbol fue el primer amor de su hija. A los 6 años, Scott trajo a Kelsie para que se registrara en las Pequeñas Ligas, pero ella se negó. Estaba contenta jugando a la pelota y haciendo columpios en el patio trasero.

“Finalmente dije, ‘¿Por qué no quieres jugar con niños de tu misma edad?’”, dijo Scott Whitmore.

Fue porque pensó que tendría que llevar el pelo recogido en una cola de caballo. Ella prefirió dejarlo largo.

Su papá se rió y le dijo que podía peinarse como quisiera. Ha permanecido abajo desde entonces.

“Creo que una parte de mí decía, si lo tengo, seré como todas las otras chicas”, dijo Whitmore. “No fue cómodo. No fui yo.

No es raro que las niñas jueguen en las Pequeñas Ligas. Pero no pasó mucho tiempo antes de que Whitmore comenzara a reconocer el género de las construcciones para el béisbol (niños) y el softbol (niñas).

“Oirías a los escépticos”, dijo Scott Whitmore. “’Oye, los chicos se van a hacer más fuertes y ella no va a poder estar con ellos’. Dijeron eso a los 12 años, y nunca sucedió”.

Justine Siegal vio lanzar a Whitmore por primera vez cuando tenía 15 años. Siegal, quien fue la primera mujer en entrenar para una organización de ligas mayores, fundó la organización sin fines de lucro Baseball For All para promover la igualdad de género en el béisbol y ofrecer oportunidades a las niñas que quieren jugar en equipos juveniles. .

Desde esa primera presentación, Siegal estuvo al tanto de Whitmore, pensando que tal vez ella podría ser la que se abriría paso y avanzaría más en el béisbol profesional que cualquier otra mujer en décadas.

“Tenía algo especial”, dijo Siegal sobre Whitmore. “Estaba claro que tenía las habilidades físicas para competir”.

Pero en la escuela secundaria, Whitmore se preguntó si tenía la resistencia mental para seguir adelante.

“Empecé a tener esa sensación de, ¿no se supone que debo estar aquí?” dijo Whitmore. “¿No pertenezco aquí? La gente sigue preguntándome por qué estoy aquí, la gente se pregunta, los extraños están tratando de empujarme hacia una ruta diferente. Empezó a molestarme en la cabeza”.

La soledad también se convirtió en un factor. Siempre la única chica, la destacada, la atípica. Se volvió emocionalmente agotador, dijo.

“Solo quieres saber ese sentimiento de lo que es encajar”, ​​dijo Whitmore.

Incapaz de obtener una beca de béisbol, ingresó a una exhibición de reclutamiento de softbol a pesar de su experiencia limitada con el juego. Su atletismo y sus instintos de béisbol demostraron ser suficientes para atraer una avalancha de ofertas de entrenadores que pensaron que, con el tiempo, podrían convertirla en una estrella.

Solía ​​retroceder ante la idea de cambiarse al softbol. “Simplemente no era lo que quería hacer”, dijo Whitmore. “El equipo de softbol de la escuela secundaria quería que yo jugara para ellos. Para ser honesto, eso es como decirme que vaya a jugar fútbol. En mi cabeza, es un deporte totalmente diferente”.

Sin embargo, el softbol universitario parecía más atractivo ya que Whitmore consideró que el centro de atención podría no estar tan centrado en ella.

“Pensé, si voy a jugar en un equipo lleno de chicas, conoceré ese sentimiento de no ser el que todos siempre miran o quieren cambiar”, dijo Whitmore. “Cuando pisé un campo de sóftbol, ​​pensé: ‘Está bien, genial, finalmente soy parte de ellos’”.

Ella todavía era diferente.

Se movía como un jugador de béisbol, usaba un sombrero, vestía pantalones de béisbol. Tuvo que volver a aprender cómo batear, cómo juzgar las bolas elevadas, cómo deslizar las bolsas. Incluso la atmósfera en el banquillo era extraña para ella: una lista de chicas interactuaba de manera diferente a los chicos.

Después de los juegos, se metía en las jaulas de bateo para tomar cortes contra los lanzadores por encima de la cabeza. En el verano, después de que terminó la temporada de Fullerton, lanzó para el equipo nacional femenino de béisbol de EE. UU. “Me dije a mí mismo, esto es solo temporal”, dijo Whitmore sobre el softbol.

También contactó a Joe Beimel, un ex relevista de las grandes ligas que abrió un centro de entrenamiento en Torrance, California, que ayuda a los lanzadores a aumentar la velocidad. Cuando llegó Whitmore, su bola rápida alcanzó un máximo de poco más de 70 millas por hora.

“Necesitábamos llevarla al menos a los 80”, dijo Beimel en una entrevista telefónica. Pero quedó impresionado con el movimiento de sus lanzamientos.

El arsenal de pitcheo de Whitmore incluye dos costuras, cuatro costuras, control deslizante, curva, y algo completamente diferente. “Es este extraño cambio de nudillos que lanza”, dijo Beimel.

Whitmore lo llama “la Cosa”, y el tono se ha convertido en una fuente de fascinación en los FerryHawks. Un excompañero de equipo, Julio Teherán, quien anteriormente había lanzado para los Bravos de Atlanta, los Angelinos de Los Ángeles y los Tigres de Detroit, había estado estudiando su agarre antes de irse recientemente a la Liga Mexicana.

Whitmore nunca dejará boquiabiertos a los bateadores profesionales (ahora lanza en la parte superior de los 70), pero Eddie Medina, el director de operaciones de los FerryHawks que había presionado para firmarla, sintió que Whitmore podía mantener a los bateadores fuera de balance.

Su entrenador de lanzadores, el ex jugador de Grandes Ligas Nelson Figueroa, tuvo éxito a pesar de la falta de velocidad, y ha ayudado a Whitmore a adaptarse. En su segunda aparición como lanzadora de la temporada, permitió seis carreras en dos tercios de una entrada durante una derrota por paliza. Anotó una entrada en blanco en una aparición reciente el 5 de junio.

A pesar de los resultados mixtos, los fans aplauden su nombre y van a verla. La vida en el béisbol significa vestirse en su propio vestuario y ducharse en una instalación utilizada por los entrenadores del equipo.

Pero ella llama a sus compañeros de equipo sus “hermanos mayores” y han correspondido el abrazo.

Ella también tiene a su papá como fuente de consuelo y risas. Scott Whitmore se retiró a fines de mayo, empacó el auto y condujo por todo el país.

No tenía la intención de perderse un juego. “Voy a pasar todo el verano viendo a mi hija jugar béisbol”.