La ausencia de Roger Federer deja un vacío en Wimbledon

WIMBLEDON, Inglaterra — Allí estaba él, una sorpresa, quizás la más grande de esta quincena de Wimbledon: Roger Federer en persona el domingo en la cancha central.

Como siempre, se veía guapo y recién planchado. Pero en lugar de su ropa blanca de tenis, Federer usó un elegante traje oscuro para celebrar el centenario de la cancha central.

Flanqueado por una gran cantidad de campeones anteriores de Wimbledon, Federer estuvo presente solo brevemente, pero ningún jugador recibió un saludo más fuerte. No Bjorn Borg. No Venus Williams. Ni Rod Laver ni Billie Jean King, ni Rafael Nadal ni Novak Djokovic.

Por primera vez desde 1998, cuando se anunció al mundo del tenis al ganar el evento junior, Federer no jugará en Wimbledon. A los 40 años, todavía se está rehabilitando después de una cirugía en la rodilla derecha y no está seguro de su futuro como jugador.

“He tenido la suerte de jugar muchos partidos en esta cancha”, dijo Federer, hablando por un micrófono, su voz resonando en la cancha. Agregó: “Se siente incómodo estar aquí hoy en un papel diferente”.

Continuó por un rato, bañándose en la cálida adoración, absorbiendo el viejo estadio y sus recuerdos. “Esta cancha me ha dado mis mayores victorias, mis mayores pérdidas”, dijo.

“Espero poder volver una vez más”.

Los aficionados sentados a mi alrededor en la pista central se volvieron locos.

Y luego Federer se fue.

Wimbledon 2022 ha sido un viaje extraño. En lugar de la energía eléctrica habitual que recorre todos los días, señalando el pico de la temporada de tenis y el comienzo del verano inglés, la sensación ha sido un poco apagada, como un maestro violinista que lucha por encontrar la nota correcta.

Durante los primeros cuatro días, la asistencia cayó a niveles no vistos en más de una década. La exclusión de rusos y bielorrusos privó al torneo de varios nombres destacados, incluido el masculino mejor clasificado del mundo, Daniil Medvedev. Su exclusión provocó protestas por parte de las giras de hombres y mujeres, que decidieron no reconocer oficialmente los resultados con puntos de clasificación, convirtiendo esencialmente todo el asunto en la exhibición de tenis más lujosa jamás celebrada.

Esos son algunos golpes poderosos.

Pero hay algo más que se siente mal acerca de este Wimbledon.

En lugar de entrar en la segunda semana del torneo como el favorito de los hombres y el ganador esperado por los fanáticos en un torneo donde es adorado como un dios, Federer flotó para la celebración del centenario y luego estaba programado para volar de regreso a Suiza.

El torneo continúa. Pero un Wimbledon sin Federer es como un Wimbledon donde hay fresas pero no crema.

¿Cómo se explica el poder de la ausencia? Tal vez por el impacto de mirar el cuadro masculino y no ver el nombre más familiar. O a través del grito de un aficionado, como el que salió fuerte y verdadero, expresando un anhelo palpable durante un partido en horario de máxima audiencia la semana pasada.

“¿Ese es Roger Federer?” gritó alguien, la voz resonó en la cancha número 1 durante un tenso partido nocturno entre dos muchachos, Stefanos Tsitsipas y Nick Kyrgios, quienes solo pudieron ofrecer un atisbo de la gracia que Federer aportó a cada partido en Wimbledon.

El grito estaba dirigido a Tsitsipas, de Grecia, cuyo revés con una mano y golpes fluidos recuerdan al ocho veces campeón.

Cerrar no es lo real. Tsitsipas no es Federer.

No hay garantías de que Federer vuelva a jugar aquí, aunque ahora sabemos que espera hacerlo. “Creo que tal vez queda un poco de magia”, dijo Tony Godsick, el antiguo agente de Federer, mientras caminábamos por los terrenos la semana pasada.

“No estoy seguro de que la magia signifique tener que levantar un trofeo”, agregó Godsick. “La magia significa salir en tus propios términos, estar saludable y disfrutarlo”. Miró hacia una de las canchas de césped. “Habrá lugares donde podrá hacerlo mejor solo por la naturaleza de la superficie”, dijo. “Pero si no sucede, lo dio todo”.

La conexión profunda, incluso etérea, que Federer tiene con este Taj Mahal del tenis cubierto de enredaderas es más que longevidad.

Parte de esto es estilo. Wimbledon es lino blanco, oro pulido, finas galas de algodón, ascots y el duque y la duquesa de Kent en el palco real. Todo sobre el refinado Federer encaja en este palacio, desde su juego de la vieja escuela hasta la forma en que camina.

Parte de ello es sustancia: el fino arte de la victoria. Federer fue campeón en 2003, 2004, 2005, 2006, 2007, 2009, 2012 y 2017.

Parte de eso es perder, pero capear la tormenta de la manera correcta.

Por un tiempo, parecía que el jugador suizo nunca sería vencido en la hierba cortada. Luego vino Nadal. Cuando Nadal finalmente venció a Federer en la final de 2008, su partido fue considerado como uno de los mejores jamás jugados. ¿Quién puede olvidar la remontada de Federer, sus puntos de partido guardados y el deseo insaciable de Nadal? El partido terminó bajo la luz del sol menguante, 9-7 en el quinto set, con Federer derramando lágrimas de agonía.

De repente parecía vulnerable, humano, al alcance de la mano. Mostrar debilidad en un torneo del que había sido dueño durante cinco veranos consecutivos y manejarlo con gracia hizo que Federer fuera más popular que nunca.

Para los fanáticos fervientemente leales de Nadal y Djokovic, él era el contraste perfecto, contra el que se enraizaban más vigorosamente, el único jugador al que más querían derrotar y expulsar con la cabeza gacha.

En el último gran partido que le vimos jugar en Wimbledon, posiblemente el último gran partido de su carrera, la final del campeonato de maratón de 2019, Federer se quedó con dos pelotas de partido sirviendo ante Djokovic. El serbio ganó los dos, rastreando el último de ellos rozando la línea de fondo y, como suele hacer, produciendo un tiro de pase ganador. Aproximadamente una hora después, ganó el partido, 13-12, en un desempate en el quinto set.

Al ver jugar a Djokovic en la pista central la semana pasada, era imposible no pensar en ese clásico. Allí estaba de nuevo, el campeón defensor, corriendo por la misma línea de base con la misma resolución firme que cuando le arrebató la victoria a su rival de toda la vida. Djokovic bien podría ganar el torneo de este año, lo que le daría siete títulos de Wimbledon en total. Pero aparte de entre sus fieles seguidores, y sí, hay muchos, verlo aplastar a sus oponentes con eficiencia metronómica y arrogancia con los labios apretados no conmueve el alma.

Él es una maravilla, de acuerdo. Así es un horno de microondas.

Luego vi a Jannik Sinner de Italia, de 20 años, quien es poco conocido fuera del tenis pero considerado como una fuerza futura potencial dentro de él. Es posible que Sinner no gane Wimbledon este año, pero hay muchas posibilidades de que lo haga algún día.

El domingo, contra otro talento precoz, Carlos Alcaraz, de 19 años, Sinner golpeó sus golpes de derecha con una mezcla consistente de gran velocidad y atrevida curva. Agregó ases, drop shots y devoluciones profundas. La multitud en la cancha central se balanceaba y se desmayaba con cada uno de sus movimientos.

Me recordó a la energía que rodeaba a cierto jugador suizo al comienzo de su gran carrera en Wimbledon. Fue un recordatorio de la forma en que la grandeza da paso a la grandeza, de una generación a la siguiente, y un recordatorio de que Federer no estaba disponible para ayudar a mantener a raya a la juventud. No este año, al menos. Tal vez la próxima.