La crisis de la energía nuclear francesa frustra el impulso de Europa para abandonar la energía rusa

PARÍS — Columnas de vapor se elevaban recientemente sobre dos reactores en la planta de energía nuclear de Chinon en el corazón del verde Valle del Loira en Francia. Pero los cielos sobre un tercer reactor allí estaban inusualmente despejados: sus operaciones se congelaron después del preocupante descubrimiento de grietas en el sistema de enfriamiento.

El cierre parcial no es único: alrededor de la mitad de la flota atómica de Francia, la más grande de Europa, se ha desconectado debido a una tormenta de problemas inesperados que se arremolinan en torno al operador de energía nuclear respaldado por el estado de la nación, Électricité de France, o EDF.

A medida que la Unión Europea avanza para cortar los lazos con el petróleo y el gas rusos a raíz de la guerra de Moscú contra Ucrania, Francia ha estado apostando a que sus plantas nucleares capearán una crisis energética que se avecina. La energía nuclear proporciona alrededor del 70 por ciento de la electricidad de Francia, una proporción mayor que la de cualquier otro país del mundo.

Pero la industria se ha hundido en una crisis energética sin precedentes a medida que EDF se enfrenta a problemas que van desde la misteriosa aparición de corrosión bajo tensión dentro de las plantas nucleares hasta un clima más cálido que dificulta la refrigeración de los reactores envejecidos.

Los cortes en EDF, el mayor exportador de electricidad de Europa, han hecho que la producción de energía nuclear de Francia caiga a su nivel más bajo en casi 30 años, lo que ha llevado las facturas eléctricas francesas a niveles récord justo cuando la guerra en Ucrania está avivando una inflación más amplia. En lugar de bombear grandes cantidades de electricidad a Gran Bretaña, Italia y otros países europeos a partir del petróleo ruso, Francia enfrenta la inquietante perspectiva de iniciar apagones este invierno y tener que importar energía.

EDF, que ya tiene una deuda de 43.000 millones de euros (alrededor de 45.000 millones de dólares), también está expuesta a un acuerdo reciente que involucra al operador de energía nuclear respaldado por el estado ruso, Rosatom, que puede generar un nuevo dolor financiero para la compañía francesa. Los problemas se han disparado tan rápidamente que el gobierno del presidente Emmanuel Macron ha insinuado que es posible que sea necesario nacionalizar EDF.

“No podemos descartarlo”, dijo el martes Agnès Pannier-Runacher, ministra de transición energética. “Vamos a necesitar inversiones masivas en EDF”.

La crisis no podría haber llegado en peor momento. Los precios del petróleo tocaron máximos históricos después de que la Unión Europea acordó cortar el suministro de petróleo ruso, lo que intensificó el dolor económico en Europa y se sumó a la crisis del costo de vida que Francia y otros países luchan por abordar. El precio del gas natural, que Francia utiliza para compensar las fluctuaciones de la energía nuclear, también ha subido.

A medida que la agresión rusa redefine las consideraciones energéticas de Europa, los defensores de la energía nuclear dicen que puede ayudar a reducir el déficit de combustible de Europa, complementando un cambio que ya estaba en marcha para adaptar la energía eólica, solar y otras energías renovables para cumplir con los ambiciosos objetivos de cambio climático.

Pero arreglar la crisis en EDF no será fácil.

Con 56 reactores, la flota atómica de Francia es la más grande después de la de Estados Unidos. Una cuarta parte de la electricidad de Europa proviene de la energía nuclear en una docena de países, y Francia produce más de la mitad del total.

Pero la industria nuclear francesa, construida en su mayoría en la década de 1980, se ha visto afectada durante décadas por la falta de nuevas inversiones. Los expertos dicen que ha perdido valiosa experiencia en ingeniería a medida que las personas se jubilaron o se mudaron, con repercusiones en la capacidad de EDF para mantener las centrales eléctricas existentes, o construir otras para reemplazarlas.

“La estrategia de EDF, respaldada por el gobierno, fue retrasar la reinversión y la transformación del sistema”, dijo Yves Marignac, especialista en energía nuclear de négaWatt, un grupo de expertos en París. “Cuantos más retrasos EDF, más habilidades se siguen perdiendo, se acumulan los problemas técnicos y hay un efecto de bola de nieve”.

El Sr. Macron anunció recientemente un proyecto de 51.700 millones de euros para reconstruir el programa nuclear de Francia. EDF construiría el primero de hasta 14 gigantescos reactores de agua a presión de próxima generación para 2035, así como plantas nucleares más pequeñas, la piedra angular de un esfuerzo más amplio para reforzar la independencia energética de Francia y cumplir los objetivos climáticos.

Pero los pocos reactores nucleares nuevos que ha construido EDF se han visto afectados por enormes sobrecostos y retrasos. Un reactor de agua a presión fabricado por EDF en Hinkley Point, en el suroeste de Inglaterra, no comenzará a operar hasta 2027: cuatro años de retraso y demasiado tarde para ayudar a Gran Bretaña a abandonar rápidamente el petróleo y el gas rusos. Se suponía que la planta de energía nuclear EDF más nueva de Finlandia, que comenzó a operar el mes pasado, estaría terminada en 2009.

Los problemas recientes de EDF comenzaron a acumularse justo antes de que Rusia invadiera Ucrania. La compañía advirtió el invierno pasado que ya no podía producir un suministro de energía nuclear constante, ya que luchaba por ponerse al día con un retraso de dos años en el mantenimiento requerido para docenas de reactores envejecidos que se pospuso durante los cierres de coronavirus.

Las inspecciones revelaron problemas de seguridad alarmantes, especialmente corrosión y sellos de soldadura defectuosos en sistemas cruciales utilizados para enfriar el núcleo radiactivo de un reactor. Esa era la situación en la planta atómica de Chinon, una de las más antiguas de Francia, que produce el 6 por ciento de la energía nuclear de EDF.

EDF ahora está revisando todas sus instalaciones nucleares en busca de tales problemas. Una docena de reactores permanecerán desconectados para inspecciones de corrosión o reparaciones que podrían llevar meses o años. Otros 16 permanecen fuera de línea para revisiones y actualizaciones.

Otros tienen que reducir la producción de energía debido a las preocupaciones sobre el cambio climático: los ríos en el sur de Francia, incluidos el Ródano y la Gironda, se están calentando antes cada año, a menudo alcanzando temperaturas en primavera y verano demasiado altas para enfriar los reactores.

Hoy, la producción nuclear francesa se encuentra en su nivel más bajo desde 1993, generando menos de la mitad de los 61,4 gigavatios que la flota es capaz de producir. (EDF también genera electricidad con tecnologías renovables, gas y carbón). Incluso si algunos reactores se reanudan en el verano, la producción nuclear francesa será un 25 por ciento más baja de lo habitual este invierno, con consecuencias alarmantes.

“Si hay centrales eléctricas que funcionan muy por debajo de su capacidad, tendremos que sufrir apagones o volver a la energía que emite carbono, que es el carbón o el gas natural”, dijo Thierry Bros, experto en energía y profesor del Instituto de París. de Estudios Políticos.

El gobierno, que posee el 84 por ciento de EDF, se ha sumado a la lucha. A medida que los precios de la electricidad del mercado se acercaban a los 500 € por megavatio-hora el invierno pasado, Macron ordenó a EDF que aumentara la energía que vende a proveedores externos a un precio máximo de solo 46 € por megavatio-hora, cumpliendo una promesa política de proteger a los hogares franceses de la inflación.

Pero para recargar sus suministros de energía mientras docenas de plantas nucleares están desconectadas, EDF se ha visto obligada a comprar electricidad a los altos precios del mercado abierto, a un costo proyectado de más de 10 mil millones de euros este año. La medida enfureció tanto al combativo director ejecutivo de EDF, Jean-Bernard Lévy, que hizo un llamamiento formal al gobierno.

Con la agitación en aumento, el gobierno francés lanzó a EDF un salvavidas de 2.000 millones de euros en febrero. Pero eso no es suficiente para resolver sus problemas.

La empresa cargada de deudas también enfrenta riesgos con un acuerdo respaldado por el gobierno vinculado a Rosatom, un cliente de larga data de componentes de EDF y el mayor comprador de poderosas turbinas de vapor Arabelle de fabricación francesa, que se encuentran en las plantas nucleares de Rosatom y EDF.

A pesar de la guerra, Francia ha hecho negocios como de costumbre con Rusia en energía nuclear, que ha permanecido exenta de las sanciones de la Unión Europea. En febrero, Macron respaldó un acuerdo para que EDF adquiriera el negocio de turbinas Arabelle, valorado en 1.100 millones de euros, de General Electric, restaurando la empresa de fabricación a propiedad francesa después de que GE se la comprara a Alstom en 2015.

EDF ahora busca una valoración más baja para el acuerdo en medio de los temores de que el negocio de Rosatom pueda tropezar, luego de que Finlandia cancelara el mes pasado los contratos de Rosatom para nuevas plantas nucleares. Si Rosatom enfrenta cancelaciones adicionales o demoras en la construcción en otros países, EDF podría enfrentar una caída en los pedidos de turbinas y nuevas pérdidas.

Para que la industria nuclear francesa se recupere, la mejor apuesta del país es seguir con el plan de construir una flota de nuevas plantas nucleares, dijo JPMorgan Chase en un análisis reciente.

“En todo caso, la crisis actual hace que este proyecto, y la ambición de volver a regular la flota nuclear de EDF o nacionalizarla, sean más legítimos que nunca, para Francia y sus socios europeos”, dijo el banco.

Adela Cordonnier reportaje contribuido.