La estrategia de borrón y cuenta nueva del sueño hizo espacio para una estrella: Rhyne Howard

El Sueño de Atlanta buscaba empezar de nuevo.

Después de un par de temporadas difíciles (suspensiones de jugadores, muchas derrotas, una revuelta contra el dueño del equipo), era hora de probar algo nuevo.

Nada dice borrón y cuenta nueva como construir una nueva lista.

Atlanta mantuvo solo a algunas jugadoras del equipo del año pasado: Monique Billings, Aari McDonald, Tiffany Hayes y Cheyenne Parker.

Otra pieza encajó cuando Dream cambió por la primera selección en el draft de este año y seleccionó al guardia Rhyne Howard de la Universidad de Kentucky. Howard hizo historia como el único ex Wildcat en ser seleccionado primero en general por una franquicia de la WNBA. A pesar de los poderosos movimientos que hizo Atlanta para asegurarse de que Howard fuera parte de su reconstrucción, no siente ninguna presión para reparar las fallas de los equipos anteriores de Atlanta.

“Estaba al tanto de lo que estaba pasando, pero no hablamos de eso”, dijo Howard en una entrevista telefónica a principios de este mes. “No lo hemos hecho, y ni siquiera lo hicimos antes del draft porque es como, ahora está en el pasado. Todos aquí son básicamente nuevos, por lo que solo buscamos reconstruir, lo que hemos hecho hasta ahora”.

El Atlanta Dream está en la contienda por los playoffs cuando la WNBA se acerca al receso del Juego de Estrellas, pero apenas. Están 8-8 después de vencer a los Dallas Wings el martes. Su comienzo de 6-4 con la entrenadora primeriza Tanisha Wright fue prometedor para una franquicia con menos de 16 victorias en las últimas dos temporadas.

Prometedor, sí, pero no satisfactorio.

The Dream no ha llegado a la postemporada desde 2018, cuando Nicki Collen llevó a Atlanta a un récord de 23-11 en camino a ganar el Premio al Entrenador del Año. Parecía que el apogeo del baloncesto Dream podría haber regresado.

Después de ganar solo cuatro juegos como club de expansión en 2008, Dream obtuvo seis plazas consecutivas en la postemporada, incluidos tres viajes a la final de la WNBA.

Sin embargo, para 2019, el Dream estaba nuevamente en la parte inferior de la clasificación y no ganaría más de ocho juegos en tres temporadas consecutivas. También hubo confusión fuera de la cancha.

En 2020, el Dream llamó la atención del mundo deportivo y político cuando los jugadores del equipo apoyaron públicamente al reverendo Raphael Warnock, un demócrata de Georgia que se postulaba para un escaño en el Senado contra la titular republicana Kelly Loeffler, copropietaria del Dream. .

Luego, la temporada pasada, Dream suspendió al guardia Chennedy Carter después de 11 juegos por “conducta perjudicial para el equipo”. Ese mayo, los guardias Courtney Williams y Crystal Bradford se vieron envueltos en una pelea afuera de un club en Atlanta. No fue hasta después de la temporada, cuando apareció el video de la pelea, que la WNBA las suspendió. Ninguno está con Atlanta ahora.

Tampoco Loeffler, que vendió el equipo en febrero de 2021 tras perder ante Warnock. Hay muchas caras nuevas, incluidos Wright, Howard y el Gerente General Dan Padover, quien fue contratado de Las Vegas Aces en octubre. Un mes antes, el Sueño contrató a un nuevo presidente del equipo, Morgan Shaw Parker. Con cada movimiento, el Atlanta Dream ha dejado en claro que no hay que mirar hacia atrás, solo mirar hacia adelante.

“Realmente fue una manera de llegar a algo en la planta baja que nunca había podido hacer”, dijo Padover. Agregó: “Lo vi como un desafío, y también sabía que iba a estar con gente realmente buena, e íbamos a traer jugadores realmente buenos”.

Howard había promediado 20,5 puntos por partido en la temporada 2021-22 en Kentucky y se fue dos veces como jugador del año de la SEC. Fue nombrada para el primer equipo de Associated Press tres de sus cuatro años en Lexington.

Su transición a las filas profesionales ha sido suave. En 16 juegos, Howard promedia 16,3 puntos, 4,3 rebotes y 2,7 ​​asistencias por juego. Fue nombrada Novata del mes de mayo de la WNBA.

Lidera a las Dream en puntos y minutos (31) por juego y es una de las principales candidatas para el Premio a la Novata del Año de la liga. Hasta ahora, ha validado todo lo que le tomó a Atlanta conseguirla.

Cinco días antes del draft, Atlanta intercambió sus selecciones de primera ronda (tercera general) y segunda ronda (14° general) a las Washington Mystics por la primera selección general. Además, las Mystics pueden cambiar su selección de primera ronda de 2023 por la selección de primera ronda de 2023 que Dream adquirió en un canje con Los Angeles Sparks.

“Cuando analizamos el canje, supimos en la W que es muy, muy difícil conseguir jugadores de nivel élite”, dijo Padover. “Y cuando tienes la oportunidad de obtener uno, realmente debes considerarlo”.

Continuó: “Para que nosotros consigamos un jugador del calibre de Rhyne para comenzar este proceso de reconstrucción, no pensamos que podríamos dejarlo pasar. Y creo que la otra cosa que vimos no fue solo el draft de 2022: vimos el draft de 2020 a 2023, y no había muchos jugadores que pudiéramos comparar con Rhyne”.

Aunque hay mucho entusiasmo por el camino que queda por delante, Padover no se hace ilusiones de que será un camino fácil. Nadie en el equipo ha ganado un campeonato excepto Wright, quien lo ganó en 2010 con las Seattle Storm.

“Necesitamos llegar a donde queremos llegar desde un punto de vista competitivo”, dijo. “Queremos ser un equipo de playoffs consistente en los años venideros. Veremos qué sucede este año, pero no estoy seguro de que estemos allí todavía”.

Atlanta había perdido cuatro juegos consecutivos antes de vencer a Dallas el martes. Los oponentes anotaron al menos 90 puntos en tres de las cuatro derrotas. En los 11 juegos anteriores, solo Las Vegas Aces, cabeza de serie, había anotado más de 80 puntos contra Dream.

“Defensivamente, necesitamos volver a nosotros mismos”, dijo Wright después de una derrota por 105-92 ante el Connecticut Sun la semana pasada. Atlanta promedia 17,7 pérdidas de balón por partido, líder en la liga. El Dream ha concedido 15,1 puntos por partido por pérdidas de balón y otros 9,3 puntos por partido en contraataques. Pero los números defensivos no son del todo malos: Atlanta está empatado con Connecticut Sun en la segunda menor cantidad de puntos de segunda oportunidad permitidos (9.2) por juego.

Nia Coffey lidera al equipo con cinco rebotes defensivos por partido, pero Parker y Billings la siguen con 4,8 por partido. Parker también lidera al equipo con 1.3 bloqueos por juego y promedia 11.8 puntos por juego.

“En lo que estábamos decididos era en que necesitábamos asegurarnos de traer profesionales que fueran respetuosos entre sí y que también enorgullecieran a la ciudad y a esta franquicia”, dijo Padover.

¿Cómo será eso al final de la temporada regular? ¿Un puesto en los playoffs o un premio de las Grandes Ligas mostrará que Atlanta se está moviendo en la dirección correcta?

“Un objetivo mío es ser el novato del año”, dijo Howard, “pero poder tener un impacto en este equipo de manera continua y consistente y llevarnos a donde todos quieren ir es suficiente para mí. No voy a conseguir ningún logro sin mi equipo”.

El Dream tendrá que luchar para mantenerse en la contienda por los playoffs, pero Howard lidera a todos los novatos en promedios por juego de minutos, puntos, robos, triples y tiros de campo anotados. Los primeros resultados dicen que puede ser la jugadora de élite que Padover y Dream pensaron que sería.