La extraña historia de Herschel Walker y el imperio de los pollos que no fue

Hay una historia biográfica que cuenta Herschel Walker que ilustra por qué persisten tantas preguntas sobre su candidatura al Senado en Georgia.

Es algo así: el conglomerado de alimentos Conagra lo invitó a presentar recetas de pollo empanizado y quería saber el nombre de su empresa.

Walker, ex ganador del Trofeo Heisman, buscaba aprovechar su fama para ganar dinero después de retirarse de la Liga Nacional de Fútbol Americano después de la temporada de 1997.

“No tenía una empresa, pero me alojé en un Renaissance Hotel un par de días antes, así que nombré a mi empresa Renaissance Man Food Services y lo pusieron en el contrato”, dijo Walker en un evento de campaña en Georgia el 20 de mayo, una de las varias veces que ha contado versiones de esta historia en público.

Pero Walker ya había sido socio en una empresa comercial llamada Renaissance Man Inc., un esfuerzo fallido que comenzó cinco años antes para vender bebidas saludables en las tiendas Walmart. Esa empresa surgió de una amistad con el propietario de una empresa con un nombre notablemente similar: Renaissance Manufacturing, una empresa textil familiar en Carolina del Sur que tiene un linaje de cinco generaciones.

Cuando se le pidió que explicara la discrepancia, Scott Paradise, director de campaña de Walker, respondió: “Qué historia tan increíblemente estúpida”.

Puede parecer que no importa mucho. ¿A quién le importan los orígenes del negocio avícola de una ex estrella del fútbol?

Walker, por supuesto, ahora es el candidato republicano para el Senado en Georgia, con la esperanza de derrocar al senador Raphael Warnock, el demócrata titular, y convertirse en uno de los políticos más poderosos de los Estados Unidos. Walker ha hecho de su historial como empresario un elemento central de su narrativa biográfica, describiéndose a sí mismo como el “propietario exitoso” de hasta una docena de empresas.

Pero la historia de origen de Walker sobre su compañía de servicios de alimentos se ajusta a un patrón de exageraciones, verdades a medias y falsedades absolutas que se remonta al menos a la década de 1990.

Un perfil de 1996 de Walker en Sports Illustrated por el columnista Skip Bayless calificó sus declaraciones como “un loco laberinto de contradicciones” y describió a Walker como preparándose para no cumplir con las expectativas “sobrehumanas” que públicamente se fijó.

“Comenzando durante sus días universitarios en Georgia”, escribió Bayless, “se convirtió en casi un superhéroe de dibujos animados: un velocista de clase mundial que tenía un cinturón negro, actuaba en un ballet, formó parte del equipo olímpico de trineo, persiguió criminales e incluso anotó. touchdowns en su tiempo libre”.

Muchos aspectos de la biografía de Walker, sin embargo, se han derrumbado bajo un escrutinio más detenido. El lunes, The Atlanta Journal-Constitution informó que Walker ha afirmado en repetidas ocasiones que “trabajó en la aplicación de la ley”, cuando en realidad no lo ha hecho.

Walker incluso mintió sobre graduarse de la universidad, lo que no hizo, y luego mintió sobre si mintió sobre graduarse de la universidad, como CNN descubrió que hizo. En ocasiones, también se ha adornado aún más, afirmando que se graduó “en el 1 por ciento superior de mi clase de graduación”, lo cual no hizo.

El socio comercial de Walker desde hace mucho tiempo es George Evans Mappin, heredero de una empresa familiar que fabrica y vende textiles a cadenas hoteleras, como Hilton.

Tal como Mappin cuenta la historia en el sitio web de su empresa, los dos hombres se conocieron cuando Walker aún jugaba al fútbol en la Universidad de Georgia. Eso habría sido a principios de la década de 1980.

“George se dio cuenta de que Herschel pensaba fuera de la caja y era muy trabajador; luego decidió que Herschel sería un gran activo para nuestro negocio en crecimiento”, se lee en el sitio web.

Mappin no respondió a una solicitud de comentarios, pero los registros corporativos arrojan dudas sobre la historia de Walker sobre cómo se le ocurrió el nombre Renaissance Man Food Services.

En 1997, Walker presentó documentos para establecer una empresa diferente, Renaissance Man Inc., que vendía una bebida saludable a base de aloe, Aloe-Lu-Ya.

En ese momento, Walker anotó la dirección postal de su incipiente negocio en la misma dirección en Greer, Carolina del Sur, que Renaissance Manufacturing, el negocio textil familiar de Mappin. La bebida se vendió mal, según documentos federales revisados ​​por The Atlanta Journal-Constitution.

Walker no comenzó Renaissance Man Food Services, una entidad diferente que vende pollo empanizado, entre otros productos, hasta 2002, dijo en una declaración judicial de 2019.

Seguro que parece una extraña coincidencia que Walker hubiera llamado a su empresa el nombre de un hotel en el que se alojó en lugar del negocio familiar de un amigo cercano que conocía desde hacía más de una década y que había sido su socio comercial en otra empresa con un nombre similar.

El origen del nombre no es la única declaración inexplicable que Walker ha hecho sobre su empresa avícola.

En una entrevista con Fox Business en 2018, Walker dijo que Renaissance Man Food Services era “el negocio de pollos propiedad de minorías más grande de los Estados Unidos”, lo cual no era cierto.

También dijo que era “esencialmente un mini Tyson Foods” con “más de 600 empleados”. Dos años más tarde, en una entrevista con Scott Murray, un locutor deportivo de Dallas, Walker dijo que la empresa tenía “alrededor de 800 empleados”.

Pero en abril de 2020, Renaissance Man Food Services incluyó solo a ocho empleados en una solicitud de préstamo para el Programa de protección de cheques de pago, el programa de ayuda de la era del coronavirus.

Renaissance Man Food Services tampoco era propietaria de las plantas de procesamiento de pollo que Walker afirma que posee. Como le dijo a la corte en una declaración por una demanda por despido injustificado que fue examinada previamente por The Associated Press, “no me refiero a hablar de ‘propio’ en un sentido técnico”.

Cuando se le preguntó por la misma declaración si se le hubiera ocurrido el nombre de su empresa por su cuenta, Walker respondió: “Sí, soy el hombre del Renacimiento”. Pero cuando se le preguntó sobre los orígenes del nombre, dijo: “No tengo idea de dónde vino”.

Walker ha descrito abiertamente cómo lucha con su salud mental, incluso en “Breaking Free: My Life With Disociative Identity Disorder”, su autobiografía de 2008.

Pero en este caso, la franqueza casi dañó su negocio. En una declaración como parte del mismo litigio, Kristin Caffey, ex alta funcionaria de Sysco, que vende exclusivamente la línea de comida de Walker, Famous 34, reveló que el gigante de los servicios de comida casi canceló el arreglo.

“Cuando lanzó su libro que no sabíamos que iba a salir, en referencia al trastorno de personalidad múltiple, la corporación estaba preocupada en cuanto a si podíamos o no continuar con la relación”, dijo Caffey. “Fue una pesadilla de perspectiva de relaciones públicas”.

—Blake

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