La gripe aviar está afectando a los mamíferos salvajes

Algo andaba mal con los zorros. Eso fue lo que dijeron las personas que llamaron a la Sociedad Humanitaria del Condado de Dane en Wisconsin en abril, cuando informaron que los cachorros de zorro, o zorros jóvenes, se comportaban de manera extraña: temblando, agarrándose o luchando por ponerse de pie. Los cachorros, que a menudo estaban letárgicos y deambulaban solos, también parecían inusualmente fáciles de abordar y mostraban poco miedo a los humanos.

“Seguíamos recibiendo llamadas”, dijo Erin Lemley, técnica veterinaria de vida silvestre en el centro de vida silvestre de la sociedad protectora de animales. “Y los zorros comenzaron a entrar”.

Algunos de los kits que ingresaron para recibir tratamiento estaban tranquilos y retraídos, dijo. Otros tropezaron o sufrieron convulsiones, les temblaba la cabeza y sus ojos parpadeaban rítmicamente. Después de que el personal descartara la rabia, el nivel bajo de azúcar en la sangre y otras posibles causas, las pruebas de laboratorio revelaron un sorprendente culpable: una cepa altamente virulenta de la influenza aviar.

“No fue una sorpresa divertida”, dijo la Dra. Shawna Hawkins, veterinaria de zoológicos y vida silvestre de la Universidad de Wisconsin-Madison.

El virus, un tipo de gripe aviar conocida como Eurasia H5N1, se ha estado propagando rápidamente en los Estados Unidos esta primavera, infectando bandadas de aves de corral en 36 estados y provocando sacrificios masivos de aves domésticas.

Pero esta versión del virus parece estar afectando mucho más a las aves silvestres que los linajes anteriores, llegando a patos, gansos, gaviotas y charranes, entre muchos otros. Eso, a su vez, significa que el virus representa un peligro elevado para los mamíferos que se alimentan de esas aves, incluidos los zorros rojos salvajes.

Al menos siete estados de EE. UU. han detectado el virus en kits de zorro rojo, para los cuales el patógeno parecía ser particularmente letal. Dos gatos monteses en Wisconsin, un cachorro de coyote en Michigan y zorrillos en Canadá también dieron positivo por el virus, al igual que zorros, nutrias, un lince, un turón y un tejón en Europa. (También se informaron dos casos humanos, uno en los Estados Unidos y otro en Gran Bretaña, ambos en personas que tuvieron contacto cercano con aves).

No hay evidencia de que los mamíferos desempeñen un papel importante en la propagación del virus, y el riesgo para los humanos sigue siendo bajo, dijeron los expertos. “Esto sigue siendo en gran medida un virus aviar”, dijo Richard Webby, virólogo de influenza en el Hospital de Investigación Infantil St. Jude en Memphis.

Pero la evolución es un juego de números, dijo, y cuantos más mamíferos infecta el virus, más oportunidades tiene de adquirir nuevas mutaciones que podrían ayudarlo a propagarse entre zorros, gatos monteses o incluso humanos.

“Lo que se necesitará para que este virus pase de ser un virus de pato o pollo a ser un virus de mamífero es más posibilidades de replicarse en esos huéspedes mamíferos”, dijo el Dr. Webby. “Por eso, cuando vemos que estos mamíferos están infectados por este virus, nos damos cuenta”.

El nuevo linaje del virus se propagó por Europa, África, Medio Oriente y Asia el año pasado, provocando brotes en aves silvestres y domésticas. También apareció en un puñado de mamíferos salvajes, incluidos cachorros de zorro en los Países Bajos en la primavera de 2021.

A finales de año, el virus había llegado a América del Norte. Mientras corría a través de la población de aves migratorias estadounidenses esta primavera, comenzaron a surgir informes de kits de zorros infectados, primero en Ontario y luego en Wisconsin, Minnesota, Michigan, Iowa, Alaska, Utah y Nueva York.

En algunas especies de aves, el virus causó síntomas neurológicos obvios y muchos zorros infectados también mostraron comportamientos anormales. Se retorcieron, caminaron en círculos y salivaron en exceso. En los casos más severos, los zorros desarrollaron convulsiones; la muerte seguido a menudo poco después, dijeron los expertos.

Los exámenes post-mortem revelaron que muchos de los kits tenían neumonía, dijo la Dra. Betsy Elsmo, patóloga de diagnóstico en el Laboratorio de Diagnóstico Veterinario de Wisconsin que realizó las necropsias. Cuando examinó el tejido cerebral de los animales bajo un microscopio, la Dra. Elsmo vio señales claras de daño.

“Había mucha inflamación en el cerebro microscópicamente”, dijo. “El patrón de lesión que vi era consistente con una lesión viral”.

Hasta ahora, el virus parece estar afectando más a los cachorros de zorro que a los zorros adultos, posiblemente porque los animales jóvenes aún no tienen un sistema inmunológico completamente desarrollado, dijeron los expertos.

Pero se desconoce la tasa general de infección y mortalidad. “Estamos recibiendo informes anecdóticos sobre la naturaleza en este momento”, dijo Michelle Carstensen, supervisora ​​del programa de salud de la vida silvestre del Departamento de Recursos Naturales de Minnesota.

Los funcionarios de Wisconsin también detectaron el virus en dos linces adultos esta primavera. “Ambos gatos monteses se mostraron reducidos o sin miedo a los humanos”, dijo en un correo electrónico la Dra. Lindsey Long, veterinaria de vida silvestre del Departamento de Recursos Naturales de Wisconsin. “Se observaron sentados en porches y muy cerca de la actividad humana sin la respuesta de miedo habitual”.

Un gato montés parecía estar temblando, mientras que el otro parecía tener problemas para respirar, agregó. Los gatos monteses, que fueron sacrificados, tenían lesiones cerebrales microscópicas que eran “prácticamente idénticas” a las de los zorros afectados, dijo el Dr. Elsmo.

El virus también se detectó recientemente en un cachorro de coyote en Michigan, dijo la Dra. Megan Moriarty, veterinaria especialista en vida silvestre del Departamento de Recursos Naturales del estado.

Los científicos sospechan que los animales adquieren el virus al comer pájaros infectados. En un estudio de laboratorio, los investigadores habían demostrado previamente que los zorros rojos alimentados con cadáveres de aves infectadas podían contraer y luego eliminar el virus.

Aunque es posible que el virus haya evolucionado de manera que sea mejor para infectar a los mamíferos, los científicos dicen que la explicación más probable para el aumento repentino de mamíferos infectados es que este linaje está infectando a un gran número de aves silvestres, lo que aumenta las probabilidades de que los cazadores y los carroñeros pueden tropezar con fuentes de alimentos infectados.

Hasta el momento, el virus no parece estar causando suficiente enfermedad o muerte en los mamíferos salvajes como para poner en riesgo a estas especies, dijeron los expertos. Y no hay evidencia de transmisión sostenida de mamífero a mamífero. “En general, se considera que los mamíferos son callejones sin salida para la influenza aviar altamente patógena”, dijo el Dr. Moriarty.

Un análisis inicial de los genomas virales de los kits de zorros de Wisconsin sugiere que las infecciones son esencialmente una serie de casos únicos: el resultado de zorros individuales que entran en contacto con aves infectadas en lugar de que los zorros se transmitan el virus entre sí. “Los datos preliminares que tenemos sugieren que todos estos son eventos indirectos independientes”, dijo el Dr. Elsmo.

Pero aún se desconoce mucho, incluido si el virus se establecerá en las aves silvestres a largo plazo, lo que podría representar un riesgo sostenido para los mamíferos.

E incluso las infecciones aisladas de mamíferos brindan al virus nuevas oportunidades para evolucionar. “Existe el riesgo de que se adapte a los mamíferos y luego se transmita entre ellos, y luego se tiene un nuevo problema”, dijo la Dra. Jolianne Rijks, veterinaria del Centro Holandés de Salud de la Vida Silvestre.

Algunos funcionarios estatales dijeron que habían comenzado a realizar pruebas de forma más rutinaria a los mamíferos enfermos para detectar el virus, especialmente a los que tenían síntomas neurológicos. Los animales que dan positivo también deben tener muestras de su virus secuenciados para que los científicos puedan monitorear cualquier cambio potencialmente preocupante, dijo el Dr. Webby.

Los expertos también alientan al público a denunciar cualquier animal salvaje que parezca estar actuando de manera extraña. “Así es como comenzó todo esto”, dijo el Dr. Elsmo, “cuando los ciudadanos veían kits que se comportaban de manera anormal y los denunciaban”.