La inflación complica las deliberaciones de Biden sobre la condonación de préstamos estudiantiles

WASHINGTON — El elevado costo de los alimentos, la gasolina y otros productos básicos está complicando aún más un tenso debate entre el presidente Biden y sus asesores más cercanos sobre si cumplir o no su promesa de campaña de cancelar miles de dólares de deuda de préstamos estudiantiles para decenas de millones de personas.

Si bien el Sr. Biden ha señalado a los legisladores demócratas que probablemente seguirá adelante con algún tipo de alivio de préstamos estudiantiles, todavía está presionando a su equipo para obtener detalles sobre las ramificaciones económicas de eliminar $ 10,000 de la deuda de algunos, o todos, de la nación. 43 millones de beneficiarios de préstamos estudiantiles federales.

En reuniones esta primavera, el Sr. Biden solicitó repetidamente más datos sobre si la medida beneficiaría principalmente a estudiantes acomodados de universidades privadas que podrían no necesitar la ayuda, según personas involucradas en el proceso. La tasa de inflación del 8,6 por ciento del país, la más alta en cuatro décadas, ha agregado otra capa de complejidad a la decisión: ¿Qué significaría para la economía si el gobierno perdona unos $321 mil millones en préstamos?

“Estás hablando de millones, posiblemente miles de millones de dólares que podrían gastarse. Debe hacerlo con los ojos bien abiertos”, dijo Cedric Richmond, quien renunció como asesor principal de Biden el mes pasado. “Quiere asegurarse de que se base en la equidad y no exacerbe las disparidades”.

Si bien el Sr. Biden aún tiene que tomar una decisión sobre la cancelación de la deuda estudiantil, sus asesores dicen que lo hará antes de fines de agosto. La Casa Blanca ha estado profundamente dividida sobre los efectos políticos y económicos de la condonación de préstamos. El jefe de gabinete de Biden, Ron Klain, ha argumentado que impulsaría a una base de votantes jóvenes cada vez más frustrados con el presidente. Otros asistentes han presentado datos que muestran que muchos estadounidenses que ahorraron dinero para pagar la matrícula de ellos mismos o de sus hijos resentirían la medida.

Algunos asesores económicos le han argumentado a Biden que la medida en realidad podría aliviar la inflación, al menos un poco, si combina la condonación de la deuda con un reinicio de los pagos de intereses de los préstamos estudiantiles, que se han detenido desde principios de la pandemia.

Las deliberaciones de Biden son emblemáticas de sus intentos de superar las profundas divisiones ideológicas del país, a menudo dentro de su partido. Según personas familiarizadas con su forma de pensar, el Sr. Biden está luchando por equilibrar su promesa de presentar propuestas radicales para abordar las disparidades raciales y económicas con la preocupación de que la cancelación del préstamo exacerbe la inflación y se vea como un obsequio, lo que socavaría su imagen como defensor de los trabajadores. y la clase obrera.

El Sr. Biden está considerando un marco para el alivio de la deuda de los estudiantes que sus asesores económicos le aseguraron que no exacerbaría la inflación y podría aliviar ligeramente el crecimiento de los precios.

Según el plan, Biden cancelaría parte de la deuda de ciertos prestatarios, probablemente hasta $10,000 cada uno, lo que efectivamente les daría a algunos de esos prestatarios más dinero para gastar en bienes y servicios, como comprar muebles o salir a cenar, creando potencialmente una demanda adicional que podría hacer subir aún más los precios. Cualquier movimiento para aliviar la deuda incluiría algún tipo de límite de ingresos para aquellos que califiquen.

Pero al mismo tiempo, pondría fin a una pausa en los pagos de intereses de préstamos estudiantiles para todos los prestatarios, que se impuso en marzo de 2020 y se ha extendido siete veces, la más reciente hasta el 31 de agosto. Eso obligaría efectivamente a muchos de esos prestatarios a gastar menos en bienes y servicios para reanudar los pagos de sus préstamos.

Los asistentes de Biden creen que combinar las dos políticas podría sacar una pequeña cantidad del poder adquisitivo de los consumidores de la economía. Según algunas estimaciones de la administración, las dos políticas podrían reducir la inflación muy levemente. Como mínimo, dicen los asistentes, se cancelarían entre sí.

“Dado que la lucha contra la inflación es la principal prioridad nacional del presidente”, dijo Jared Bernstein, miembro del Consejo de Asesores Económicos de la Casa Blanca, en una entrevista, “el hecho económico clave aquí es que si se reiniciara el pago de la deuda y se aliviara la deuda aproximadamente al mismo tiempo, el efecto inflacionario neto debería ser neutral”.

Diseñar un plan que sea neutral a la inflación, en el peor de los casos, según la contabilidad de la administración requeriría limitar el alivio de la deuda a mucho menos de lo que los demócratas más liberales han presionado a Biden para que otorgue.

Los que se oponen a la cancelación de la deuda preferirían que Biden reiniciara los pagos de los préstamos y no perdonara ninguna deuda, lo que, según dicen, tendría más posibilidades de frenar la inflación. Y dicen que la administración está haciendo que sus matemáticas de inflación parezcan más optimistas al considerar la reanudación de los pagos de intereses como una nueva política que podría funcionar como un contrapeso a la cancelación de algunas deudas, cuando la pausa siempre tuvo la intención de ser solo temporal.

Las matemáticas de la administración que muestran que las políticas combinadas son neutrales para la inflación “no es la forma en que preferiría pensar al respecto”, dijo Marc Goldwein, director principal de políticas del Comité para un Presupuesto Federal Responsable, un grupo de control fiscal no partidista en Washington. , y un crítico de las propuestas de cancelación. “Pero no es del todo extraño que alguien lo piense de esa manera”.

El Sr. Biden dijo a los periodistas esta semana que estaba cerca de tomar una decisión sobre la deuda estudiantil. Un funcionario de la Casa Blanca, que habló bajo condición de anonimato para discutir las discusiones internas, dijo que la administración quería esperar hasta fines de agosto para evaluar qué tan problemática es la inflación para entonces, así como cualquier movimiento legislativo en el Congreso.

La Casa Blanca ha dicho que preferiría que el Congreso apruebe una legislación sobre el alivio de los préstamos estudiantiles, pero los demócratas del Senado carecen de los votos, lo que deja la acción ejecutiva como el único camino aparente. Y la presión está aumentando por parte de los demócratas que quieren que Biden cumpla su promesa de campaña.

Durante una reunión en la Casa Blanca en mayo, los senadores Elizabeth Warren de Massachusetts, Chuck Schumer de Nueva York y Raphael Warnock de Georgia, todos demócratas, presentaron datos al Sr. Biden que mostraban que la cancelación de la deuda beneficiaría a los prestatarios que no obtuvieron un título para refutar la noción de que el alivio sería un obsequio para los privilegiados, según una persona informada sobre la reunión. La vicepresidenta Kamala Harris también se reunió con Biden para desglosar los grupos que se beneficiarían, dijo otro funcionario.

Los demócratas han citado a menudo un informe de la Universidad de Temple que muestra que casi el 40 por ciento de los estudiantes universitarios de tiempo completo que se inscribieron en el año académico 2011-12 acumularon algunas deudas pero no obtuvieron un título después de seis años.

Los republicanos en el Congreso han atacado a la Casa Blanca como fiscalmente irresponsable. La representante Virginia Foxx de Carolina del Norte, la principal republicana en el Comité de Educación y Trabajo, dijo en una carta al Departamento de Educación este mes que estaba “gravemente preocupada de que el departamento perjudique aún más a los prestatarios y contribuyentes si actúa sobre la condonación de préstamos estudiantiles, en en parte debido a su incapacidad para llevar a cabo sus grandiosas propuestas”.

Los administradores de préstamos del departamento temen una repetición de lo que sucedió el año pasado, cuando enviaron a los prestatarios una serie de avisos que decían que los pagos se reiniciarían después del 31 de enero, solo para que la reanudación de los pagos se retrasara repetidamente.

“La dirección oficial es seguir adelante como si estuviera sucediendo, ya que eso es lo que va a ocurrir a menos que escuchemos activamente lo contrario”, dijo Scott Buchanan, director ejecutivo de Student Loan Servicing Alliance, un grupo comercial, y agregó que los administradores comenzarían a comunicarse con prestatarios “en los próximos meses”.

El presidente podría obtener menos ganancias políticas de las que imaginan algunos asesores si sigue el plan de condonación de $10,000.

Algunos defensores de los prestatarios y grupos laborales han advertido que avanzar con una forma limitada de alivio con topes de ingresos podría generar más frustración entre las organizaciones de derechos civiles y los votantes más jóvenes.

William E. Spriggs, profesor de economía en la Universidad de Howard y economista jefe de la AFL-CIO, dijo que perdonar solo $10,000 de la deuda iría en contra del compromiso de Biden con la equidad racial. Dijo que la cancelación limitada no sería suficiente para abordar las disparidades raciales en la economía, citando informes que muestran que los prestatarios negros y otros no blancos terminan con saldos de préstamos promedio más altos que sus pares blancos.

“Está respondiendo al problema de los blancos”, dijo Spriggs. “Si ganas $10,000, esencialmente le estás diciendo a la gente blanca: ‘Estás bien. No tienes ninguna deuda. Ese no es el caso de los negros”.

La condonación de la deuda beneficiaría a las familias de bajos ingresos, dijo, porque no tienen tanto acceso a universidades con mayores dotaciones y paquetes de ayuda financiera más lujosos.

“Este es el problema de los estadounidenses comunes y corrientes que asistieron a su universidad estatal local con escaso apoyo y que tuvieron que pagar la matrícula”, dijo Spriggs. “Y eso significa gente negra”.

Pero al retrasar meses la decisión sobre el alivio de los préstamos estudiantiles, otros dijeron que Biden ya había alimentado la percepción de que el alivio de los préstamos estudiantiles sería un obsequio para los privilegiados, en lugar de una cuestión de equidad racial.

“Al enfatizar a estos miembros míticos de la Ivy League, él les está dando una idea equivocada a la gente”, dijo Astra Taylor, fundadora de Debt Collective, que ha presionado a la Casa Blanca para cancelar la deuda de préstamos estudiantiles. “Si la gente cree eso, culpo al presidente”.