La viruela del mono también puede transmitirse por el aire

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades actualizaron su guía la semana pasada para los viajeros que desean protegerse contra la viruela del simio. Esta fue una de sus recomendaciones: “Usar mascarilla. Usar una máscara puede ayudarlo a protegerse de muchas enfermedades, incluida la viruela del mono”.

El lunes por la noche, esa recomendación fue eliminada.

“Los CDC eliminaron la recomendación de máscara del aviso de salud para viajes de viruela del mono porque causaba confusión”, dijo la agencia en un comunicado el martes.

Sin embargo, la agencia aún dice que en los países donde se está propagando la viruela del simio, “los contactos domésticos y los trabajadores de la salud” deberían considerar usar máscaras. Esa directriz también se aplica a “otras personas que pueden estar en contacto cercano con una persona que ha sido confirmada con viruela del simio”.

El giro insinúa un aspecto poco discutido del brote actual de viruela del simio: el virus puede transmitirse por el aire, al menos en distancias cortas. Si bien la transmisión aérea es solo un factor pequeño en la propagación general, dijeron los expertos en entrevistas, no hay estimaciones firmes sobre cuánto contribuye.

Desde el 13 de mayo, cuando se reportó el primer caso del brote, más de mil personas en 31 países han sido diagnosticadas con el virus, y al menos otros mil casos están siendo investigados. Hasta el martes, Estados Unidos había registrado 31 casos en 12 estados y el Distrito de Columbia.

En brotes anteriores, la mayoría de los casos se informaron en personas que tuvieron contacto cercano con un paciente o animal infectado. Pero en algunos casos, la transmisión aérea fue la única explicación de las infecciones.

En otra parte de su sitio web, los CDC aún recomiendan a los pacientes con viruela del simio que usen una máscara quirúrgica, “especialmente aquellos que tienen síntomas respiratorios”. También pide a otros miembros del hogar que “consideren usar una máscara quirúrgica” cuando estén en presencia de la persona con viruela del simio.

Se supone que la viruela del mono se comporta como su prima viral, la viruela. En una revisión de 2012 sobre la transmisión de la viruela, el Dr. Donald Milton, experto en virus de la Universidad de Maryland, describió varios casos de transmisión aérea.

Fue la única explicación plausible durante un brote de viruela en Nueva York en 1947, escribió, cuando un paciente aparentemente infectó a otro siete pisos más allá en un hospital. Luego, en 1970, un solo paciente infectó a varios otros en tres pisos de un hospital en Meschede, Alemania, ayudado por corrientes de aire en el edificio.

Y los científicos que estudiaron un brote de viruela del simio en Nigeria en 2017 observaron casos de transmisión dentro de una prisión y registraron infecciones en dos trabajadores de la salud que no tenían contacto directo con los pacientes.

En una conferencia científica organizada la semana pasada por la Organización Mundial de la Salud, varios investigadores discutieron las muchas incógnitas sobre la viruela del simio, incluido su principal modo de transmisión.

“Es muy ambiguo cuál es la ruta de transmisión verdadera o dominante, y parte de eso puede abordarse en modelos animales”, dijo en la conferencia Nancy Sullivan, investigadora del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas. “Probablemente eso deba tomar un asiento delantero para algunas de las investigaciones de laboratorio”.

Pero en sesiones informativas con la prensa y el público en general, los funcionarios de salud no han abordado explícitamente la posibilidad de transmisión aérea o el uso de máscaras para protección.

Y en las entrevistas, enfatizaron el papel de las grandes gotitas respiratorias que expulsan los pacientes infectados y llegan a objetos o personas. La infección con la viruela del mono requiere un “contacto sostenido muy cercano”, dijo Andrea McCollum, la principal experta en el virus de los CDC.

“Este no es un virus que se transmitió a varios metros”, dijo. “Es por eso que tenemos que tener mucho cuidado de cómo enmarcar esto”.

Cuando se le preguntó si los funcionarios de salud deberían dar a conocer más ampliamente la posibilidad de transmisión por aire, la Sra. McCollum dijo: “Es un punto justo para hacer, y es algo que ciertamente deberíamos considerar para avanzar”.

El rápido cambio de opinión de los CDC sobre las máscaras para los viajeros preocupados por la viruela símica recordó sus primeras negaciones de que el coronavirus se transmitía por el aire. En septiembre de 2020, la agencia publicó una guía sobre la transmisión aérea del virus y luego la retiró abruptamente solo unos días después.

No fue hasta mayo de 2021 que la agencia reconoció que el coronavirus podría “permanecer suspendido en el aire de minutos a horas”.

La mayor parte de la información sobre el virus de la viruela símica se obtuvo de estudios sobre la viruela. Durante las últimas dos décadas, los científicos han estado estudiando cómo se propaga la viruela, incluida su presencia en pequeñas gotas llamadas aerosoles, a fin de prepararse para su uso potencial por parte de bioterroristas.

“La mayoría de la gente piensa que la viruela generalmente se transmite a través de gotas grandes, pero, por alguna razón, ocasionalmente puede transmitirse a través de aerosoles de partículas pequeñas”, dijo Mark Challberg, virólogo del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas.

El Dr. Milton advirtió que la planificación de la posible transmisión aérea de la viruela del simio era particularmente importante en los hospitales, porque las precauciones para evitar la propagación de virus a través de aerosoles no son universales.

A medida que continúa el brote de viruela del simio, muchos pacientes se aíslan en casa porque sus síntomas son leves. Es posible que los miembros de esos hogares deban considerar la posibilidad de transmisión aérea, dijeron los expertos.

Quedan muchas preguntas sin respuesta sobre la viruela del simio, incluido por qué el brote actual ha producido solo casos relativamente leves. Los científicos no saben si las personas pueden transmitir el virus incluso en ausencia de síntomas, cuánto tiempo ha estado circulando el virus en las comunidades y si puede transmitirse en el semen o las secreciones vaginales.

Existe evidencia de que una mujer embarazada puede transmitir el virus de la viruela símica a su feto. En un estudio de observación de 216 pacientes en la República Democrática del Congo, el más grande de su tipo, cuatro de cada cinco mujeres embarazadas tuvieron abortos espontáneos. Los investigadores encontraron el virus y las lesiones virales en los fetos.