Las tortugas centenarias pueden establecer el estándar para el antienvejecimiento

Para mamíferos como los humanos, el envejecimiento es inevitable. No importa cuántas vitaminas tomemos, la piel se hunde, los huesos se ablandan y las articulaciones se endurecen con el tiempo. Sin embargo, las tortugas y las tortugas envejecen con más gracia. A pesar de su piel arrugada y encías desdentadas, especies como las tortugas gigantes de Galápagos parecen ilesas de los estragos del envejecimiento. Algunos muestran pocos signos de desaceleración a medida que llegan a los 100.

Para determinar qué impulsa estas maravillas eternas, dos grupos de investigadores examinaron tortugas, tortugas terrestres y sus hermanos ectotérmicos o de sangre fría en un par de estudios publicados el jueves en la revista Science. La investigación anterior sobre el envejecimiento ha girado en gran medida en torno a animales de sangre caliente como mamíferos y aves. Pero los ectotermos como peces, reptiles y anfibios dominan los libros de registro de longevidad. Por ejemplo, las salamandras llamadas olmos se deslizan por cuevas subterráneas durante casi un siglo. Las tortugas gigantes pueden vivir el doble de tiempo: a principios de este año, una tortuga de Seychelles llamada Jonathan celebró su 190 cumpleaños.

En uno de los nuevos estudios, los investigadores recopilaron conjuntos de datos sobre 77 especies de reptiles y anfibios salvajes, incluidos dragones de Komodo, serpientes de liga y ranas arborícolas. El equipo utilizó décadas de datos de monitoreo para analizar rasgos como el metabolismo para determinar su impacto en el envejecimiento y la longevidad.

“Teníamos estos impresionantes conjuntos de datos para abordar las cuestiones del envejecimiento de una manera que no se había hecho antes”, dijo Beth Reinke, bióloga evolutiva de la Universidad del Noreste de Illinois y autora del nuevo estudio. “Llegar al corazón de la cuestión de cómo evoluciona el envejecimiento solo se puede hacer con este amplio enfoque taxonómico”.

Vivir tanto tiempo requiere una suave curva de envejecimiento. Después de que la mayoría de los animales alcanzan la madurez sexual, gran parte de su energía se dedica a la reproducción a expensas de reparar el tejido envejecido. Este deterioro físico, o senescencia, a menudo provoca un aumento en el riesgo de mortalidad a medida que los animales mayores se vuelven susceptibles a los depredadores o las enfermedades. Pero varios animales de sangre fría experimentan poca senescencia a medida que envejecen.

Una teoría es que los animales de sangre fría están mejor equipados para manejar el desgaste del envejecimiento porque dependen del medio ambiente para calibrar la temperatura de su cuerpo en lugar de los metabolismos de drenaje de energía de los animales endotérmicos o de sangre caliente. Pero lo que encontraron la Dra. Reinke y sus colegas fue más complejo. Descubrieron que algunos ectotermos envejecían mucho más rápido que los endotermos de tamaño similar, mientras que otros envejecían mucho más lento. Las tasas de envejecimiento de los lagartos y las serpientes estaban dispersas, pero eran notablemente bajas en ciertos cocodrilos, salamandras y el enigmático tuatara. Sin embargo, el único grupo que apenas envejeció fueron las tortugas y las tortugas.

El otro estudio nuevo profundizó en el envejecimiento de estas tortugas eternas. Los investigadores examinaron la disminución relacionada con la edad en 52 especies de tortugas y tortugas en cautiverio en zoológicos y acuarios. Descubrieron que el 75 por ciento de las especies, incluidas las tortugas gigantes de Aldabra y las tortugas panqueque, exhibieron una senescencia baja o insignificante. Algunas, como las tortugas griegas y las tortugas negras de los pantanos, incluso mostraron tasas negativas de senescencia, lo que significa que su riesgo de mortalidad disminuyó a medida que envejecían. Alrededor del 80 por ciento tenía tasas de envejecimiento más lentas que las de los humanos modernos.

El hecho de que las tortugas sean el estándar antienvejecimiento tiene sentido, considerando su lento metabolismo. Los investigadores también han relacionado sus resistentes caparazones con una vida más larga. Como las tortugas herbívoras y las tortugas pasan sus vidas comiendo verduras (bueno, en su mayoría), las armaduras cómodas brindan protección incluso a los vejestorios canosos.

Estas tasas de envejecimiento letárgico no son sorprendentes considerando las vidas mimadas de las tortugas cautivas. Pero a diferencia de los humanos, que envejecen sin importar la fantasía de la preservación criogénica, las tortugas cautivas proporcionan evidencia de que los ambientes ideales en los zoológicos pueden retrasar el envejecimiento porque los reptiles descansan en temperaturas ideales y disfrutan de una dieta equilibrada de frutas y verduras.

“Comparamos las poblaciones en los zoológicos con las poblaciones salvajes y descubrimos que las que estaban en condiciones protegidas podían desactivar la senescencia”, dijo Rita da Silva, bióloga de poblaciones de la Universidad del Sur de Dinamarca y autora del estudio de tortugas. “Para los humanos, nuestro entorno sigue mejorando cada vez más, pero todavía no somos capaces de apagar la senescencia”.

Si bien el riesgo de mortalidad en tortugas terrestres y galápagos de larga vida permaneció estancado durante décadas, no han obtenido la eterna juventud según Caleb Finch, gerontólogo de la Universidad del Sur de California que estudia el envejecimiento en humanos. Al igual que los humanos mayores, eventualmente la vista y el corazón se debilitan en las tortugas y las tortugas.

“Algunos de ellos tienen cataratas y están tan débiles que necesitan ser alimentados con la mano”, dijo el Dr. Finch, quien no participó en los nuevos estudios. “No sobrevivirían en el mundo real, así que no hay duda de que envejecen”.

Si bien estos pesados ​​reptiles no pueden superar a la muerte, pueden tener ideas para prolongar la longevidad y disminuir el declive relacionado con la edad.

“Si continuamos estudiando la evolución del envejecimiento en las tortugas, en algún momento encontraremos una conexión clara entre las tortugas y la salud y el envejecimiento humanos”, dijo el Dr. da Silva.