Lightning irá por una tercera Copa Stanley consecutiva contra la avalancha

No importa el deporte, ganar títulos de campeonatos consecutivos es raro porque es muy difícil. Las lesiones, los egos, las demandas de contrato y el tope salarial de la NHL a menudo descarrilan las carreras por el segundo título.

Sin embargo, los Tampa Bay Lightning están cerca de lograr algo aún más difícil: ganar tres Copas Stanley seguidas. Los dos veces campeones vencieron a los Rangers, 2-1, para ganar las finales de la Conferencia Este el sábado y volverán a las finales de la Copa Stanley, donde se enfrentarán a Colorado Avalanche a partir del miércoles en Denver.

Ningún equipo ha estado en tres finales consecutivas de la Copa Stanley desde los equipos Edmonton Oilers liderados por Wayne Gretzky y Mark Messier a mediados de la década de 1980, y los Islanders fueron el último equipo en ganar tres Copas consecutivas cuando ganaron cuatro títulos consecutivos hace 40 años desde 1980 a 1983.

Es posible que Lightning no obtenga la atención nacional de algunos de los clubes en los mercados más grandes de la liga, o de sus equipos canadienses. Juegan en Tampa, un destino turístico de Florida donde una estrella llamada Tom Brady, mariscal de campo de los Buccaneers, acapara la mayoría de los titulares deportivos.

Pero en silencio y con empatía, los Lightning han construido una dinastía bajo el entrenador Jon Cooper y su capitán, Steven Stamkos, quien ha sido el núcleo del éxito del equipo. Ahora con 32 años, el centro de los suburbios de Toronto ha jugado toda su carrera de 14 años en Tampa y ayudó a construir un también se convirtió en un contendiente perenne.

Con 522 goles en su carrera, incluidos los playoffs, solo está detrás de dos muchachos llamados Ovechkin y Crosby entre los jugadores activos. También ha sido el pegamento que ha ayudado a mantener unidos a sus compañeros de alto vuelo, incluidos sus compañeros de línea, Nikita Kucherov y Ondrej Palat. Los jugadores de Tampa Bay se han combinado para jugar en 204 juegos finales de la Copa Stanley, la mayor cantidad de cualquier equipo.

Stamkos agregó a su carrera estelar cuando anotó los dos goles del Lightning, incluido el gol de la victoria al final del tercer período el sábado, para acabar con los Rangers.

“Es genial marcar un par de goles en un gran partido como este, pero si no marcara y ganáramos, habría sido igual de feliz”, dijo después del partido.

Stamkos ha marcado nueve goles hasta ahora en los playoffs de la NHL, pero Lightning ganó la serie de manera convincente al dominar a los Rangers en casi todas las facetas del juego. Tampa Bay superó un déficit de dos juegos y ganó los últimos cuatro juegos de la serie, superando a los Rangers, 12-5. Los Lightning cometieron pocos errores, lo que mantuvo fuera del hielo el juego de poder mejor clasificado de los Rangers. Los jóvenes Rangers, en los playoffs por primera vez en cinco temporadas, no lograron anotar con la misma fuerza en los últimos cuatro juegos de la serie.

El sábado, el marcador y los tiros a puerta estuvieron engañosamente cerca, y las estadísticas habrían sido más desiguales si no fuera por el brillante juego del portero de los Rangers, Igor Shesterkin. Los Lightning tuvieron muchas más oportunidades de anotar de calidad, y los Rangers, que habían ganado los cinco juegos de eliminación durante los playoffs, parecían desinflados después de una derrota desalentadora en el Juego 5 en Nueva York el jueves.

Mientras Shesterkin trató desesperadamente de mantener a los Rangers en el juego, su contraparte, el portero de Tampa Bay, Andrei Vasilevskiy, apenas fue probado. Detuvo 20 tiros y ganó su octavo juego decisivo consecutivo, seis de los cuales fueron blanqueadas.

Tampa Bay ahora ha ganado 11 series consecutivas de playoffs, algo que Cooper atribuyó al impulso continuo de sus jugadores.

“Nadie los culparía” si los jugadores se relajaran, dijo. “Oye, has ganado uno, ganaste dos, y para volver e ir por un tercero”.

Los Lightning vencieron a los Toronto Maple Leafs en siete juegos en la primera ronda y barrieron a los Florida Panthers después de eso. Luego, los Rangers los atacaron en los primeros dos juegos de la serie en Nueva York.

Pero los Lightning demostraron por qué y cómo siguen ganando campeonatos. Encontraron su equilibrio cuando la serie se mudó a Tampa, mejoraron con cada juego y fueron el equipo mucho más astuto el sábado. Patinaron rápido, hicieron pases nítidos y recogieron pases errantes de los Rangers. Dominaron el primer período, intentando 25 tiros mientras que los Rangers lograron 12.

Shesterkin mantuvo a raya a Tampa, incluso limpiando su propio desorden. Después de que Riley Nash de Lightning interceptara un intento de despejar el disco, detuvo un toque de Patrick Maroon. Utilizó su almohadilla derecha para detener un intento de punta adentro de Pierre-Édouard Bellemare y negó a Anthony Cirelli en una escapada.

En el segundo período, Shesterkin le robó a Kucherov, el máximo anotador de Tampa Bay, cuando trató de pasarle el disco de revés.

Pero después de todas las paradas frenéticas de Shesterkin, Tampa Bay anotó después de que Stamkos pasara corriendo a un lesionado Ryan Strome y disparara un tiro de muñeca desde la parte superior del círculo.

Los Rangers finalmente tuvieron una oportunidad de juego de poder en el tercer período cuando Corey Perry golpeó a Filip Chytil en la cara con un palo. Tampa bloqueó todos los tiros de los Rangers.

Los Rangers finalmente anotaron en otra jugada de poder cuando se sancionó a Stamkos por aguantar y Frank Vatrano disparó un tiro de cara a cara que se deslizó más allá de Vasilevskiy.

Cualquier impulso que ganaron los Rangers se desvaneció 21 segundos después. Stamkos, saliendo del área de penalti, corrió hacia la red, recibió un pase de Kucherov y disparó el disco. Shesterkin lo agarró con el guante, pero el disco rebotó y la pierna de Stamkos lo golpeó contra la red. Tras una revisión, el gol se plantó.

Ahora Tampa Bay se enfrentará a los Avalanche, que han tenido tiempo de sobra para contemplar a su próximo rival. Acabaron con los Edmonton Oilers en las finales de la Conferencia Oeste hace casi una semana. Fueron el mejor equipo del Oeste en la temporada regular con 119 puntos, y tienen marca de 12-2 hasta ahora en los playoffs, incluyendo barridos de los Nashville Predators y los Oilers.

Colorado ha permitido solo 40 goles frente a los 41 de Tampa, pero Avalanche anota con mucha más frecuencia, liderando a todos los equipos con 65 goles frente a los 52 de Lightning.

Están dirigidos por Nathan MacKinnon, el centro rápido y creativo, y el defensa Cale Makar, a quien Wayne Gretzky llamó recientemente el mejor jugador bidireccional desde Bobby Orr.

Colorado ganó sus dos juegos contra Tampa Bay esta temporada, por un gol cada vez. Pero puede ser sin Nazem Kadri y Andrew Cogliano, ambos con dedos lesionados. Tampoco está claro si el portero Darcy Kuemper comenzará el Juego 1.

Los Rangers tendrán todo el verano para curar sus heridas y pensar en cómo desperdiciaron una ventaja de dos juegos contra los campeones defensores de la Copa Stanley. Gerard Gallant, entrenador de los Rangers, dijo que un calendario agotador (20 juegos de playoffs en 40 días) agotó a su club.

El dolor de una racha de la Copa Stanley que termina demasiado pronto perdurará.

“Estoy vacío”, dijo el centro de los Rangers, Mika Zibanejad, quien luego hizo una larga pausa. “No quiero que se acabe”.

Cooper, el entrenador de Lightning, no puede creer que no sea para su equipo.

“Cuando creces en Canadá, siempre sueñas con tener tu nombre en la Copa Stanley”, dijo. “Y llegar allí la primera vez, fue un sueño hecho realidad. Llegar allí por segunda vez el próximo año fue como un sueño, como si no hubiera manera de que íbamos a regresar. E ir por tercera vez es impensable”.