Los Celtics tuvieron suerte al no obtener lo que querían

Momentos después de que terminara el Juego 7 de las finales de la Conferencia Este el mes pasado, Jayson Tatum y Jaylen Brown se abrazaron.

“Dijeron que no podíamos jugar juntos”, dijo Tatum con una amplia sonrisa.

Ese había sido el problema más apremiante al que se enfrentaban los Boston Celtics desde que Tatum, de 24 años, y Brown, de 25, recibieron las riendas del equipo antes de la temporada 2019-20. Ese año, el tercero de Tatum y el cuarto de Brown en la NBA, llevaron al equipo a dos victorias de llegar a la final. Desde entonces, se han enfrentado a preguntas sobre si Boston podría ser un equipo de calibre de campeonato construido a su alrededor.

Esas preguntas estaban en su punto más alto a principios de este año, dominando los paneles de televisión y los podcasts, cuando los Celtics tenían marca de 18-21 y en camino de perderse los playoffs. En cambio, un cambio notable impulsó a los Celtics a la final, contra Golden State, por primera vez desde 2010.

“Definitivamente pensamos y tuvimos conversaciones sobre el intercambio de varios de los grandes jugadores que se pensó que estarían disponibles en los últimos 10 años”, dijo Wyc Grousbeck, el propietario de los Celtics, en una entrevista. “Sería un error decir que nunca entablamos conversaciones comerciales con el jugador X, Y o Z”.

Pero, agregó, “valoramos a nuestros muchachos más de lo que aparentemente lo hizo el mercado”.

La tendencia en la NBA durante los últimos 15 años, aunque no se originó entonces, ha sido perseguir la creación de los llamados superequipos a expensas del desarrollo de la continuidad y la formación de jugadores jóvenes. Los Celtics de 2007-8, que trajeron a Ray Allen y Kevin Garnett para complementar a Paul Pierce a través de intercambios exitosos y ganaron un campeonato, fueron un ejemplo destacado de esto.

Desde entonces, varios equipos han vaciado sus armarios de selecciones de draft y jugadores jóvenes para adquirir estrellas de renombre, como lo hicieron los Celtics, en una carrera armamentista en toda la liga para competir por campeonatos mercenarios. Esto ha coincidido con el movimiento de empoderamiento de los jugadores, donde los mejores jugadores han intentado, a menudo con éxito, ser cambiados a equipos con otras estrellas.

Esto ha dejado a los nuevos equipos de los jugadores nerviosos, preguntándose si valdrá la pena renunciar a todas las selecciones y jugadores jóvenes.

Los Celtics intentaron sumarse a la tendencia (intercambiaron por Kyrie Irving y firmaron a Gordon Hayward en un gran acuerdo de agencia libre justo después de seleccionar a Tatum en 2017), pero el equipo de hoy es el resultado de años de inversión en jugadores jóvenes. Los Celtics están a las puertas de un campeonato con una base que va en contra de lo que se ha convertido en la sabiduría convencional sobre la formación de equipos en la NBA. Ya sea como resultado de la suerte o el trabajo astuto de la oficina principal, o ambos, el enfoque de los Celtics está dando sus frutos.

En los últimos años, los All-Stars Jimmy Butler, Kawhi Leonard, Ben Simmons, James Harden, Anthony Davis y Paul George han estado entre los que diseñaron oficios. Irving obligó a salir de Cleveland para aterrizar en Boston.

Casi cada vez que se rumoreaba que una estrella quería salir de su situación, los Celtics estarían vinculados a las conversaciones comerciales. Pocos equipos podrían ofrecer jugadores jóvenes tan talentosos como los de Boston o tantas selecciones de draft, algunas de las cuales Boston adquirió en un acuerdo con los Nets cuando crearon su propio superequipo en 2013.

Grousbeck se negó a comentar qué tratos estuvo cerca de hacer Boston. En al menos un caso, la estrella aparentemente tomó la decisión por los Celtics. El padre de Davis, Anthony Davis Sr., dijo públicamente que no quería que su hijo jugara en Boston, una señal de que incluso si Davis fuera cambiado a Boston, no volvería a firmar una vez que expirara su contrato, lo que haría que no valiera la pena. los Celtics para separarse de sus mejores jugadores en un acuerdo.

“Creo que lo que sucede es que quieres intercambiar capital de draft si obtienes los tratos correctos y si sientes que estás lo suficientemente cerca de ganar”, dijo a Sports Danny Ainge, quien fue presidente de operaciones de baloncesto de Boston de 2003 a 21. Ilustrado recientemente. “Ninguno de nosotros sabe qué hubiera pasado en otras circunstancias”.

En algunos casos, las apuestas de superequipo funcionaron, al menos a corto plazo. Los Toronto Raptors ganaron el campeonato en 2019, liderados por Leonard; los Lakers ganaron un título en 2020 con Davis. Pero los Nets ganaron solo una serie de playoffs con Harden antes de forzar un cambio a los 76ers de Filadelfia en febrero. Para obtener a Harden de Houston, los Nets habían renunciado al centro Jarrett Allen, de 24 años, quien hizo su primer equipo All-Star este año con Cleveland.

La única victoria de la serie de los Nets con Harden fue contra Boston en la primera ronda de los playoffs de 2021, con Brown lesionado. Los Celtics, que quedaron rezagados en la carrera armamentista de los superequipos, parecían a la deriva. Algunas de sus selecciones recientes de primera ronda, como Romeo Langford (2019) y Aaron Nesmith (2020), parecían fallas. Irving y Hayward se habían ido. Kemba Walker, un ex All-Star a quien los Celtics habían firmado un contrato máximo para reemplazar a Irving, estaba lesionado y jugando mal. De repente, Boston parecía un equipo que, a diferencia de los equipos campeones de los Raptors y los Lakers, se había aferrado a sus jugadores jóvenes durante demasiado tiempo.

El día después de que los Celtics fueran eliminados de los playoffs del año pasado, Boston anunció simultáneamente que Ainge dejaría el cargo de presidente del equipo y que Brad Stevens lo reemplazaría. Stevens había sido el entrenador en jefe del equipo durante ocho temporadas, pero no tenía experiencia en la gerencia.

Grousbeck dijo que sugirió a Stevens que reemplazara a Ainge, citando la permanencia de Stevens en el equipo y un “vínculo personal” que tenía con la propiedad. En la conferencia de prensa que anunció el movimiento en junio pasado, Stevens dijo que había discutido la posibilidad de hacerse cargo del puesto tanto con Ainge como con Grousbeck, y que le dijo a Grousbeck: “Amo a los Celtics. Quiero hacer lo mejor para los Celtics”.

Uno de los primeros movimientos de Stevens fue contratar a Ime Udoka como entrenadora, el primer papel protagónico de Udoka después de nueve años como asistente. Grousbeck dijo que no estaba preocupado por la inexperiencia de Stevens y Udoka en sus nuevos trabajos.

“Fui a Ime y Brad antes de que comenzara la temporada y les dije específicamente en persona: ‘No estoy estresado por cómo comienza esta temporada’”, dijo Grousbeck.

Hay innumerables ejemplos de propietarios de deportes profesionales que predican la paciencia pero no la practican. A medida que avanzaba la temporada, los Celtics en su mayoría mantuvieron la fe en que podían ganar con Tatum y Brown como sus piezas centrales.

“Ahora, ¿comencé a preocuparme en la primera mitad? Sí, lo hice. Pero me lo guardé para mí”, dijo Grousbeck.

Después de su comienzo de 18-21, los Celtics terminaron con marca de 33-10 y obtuvieron el puesto número 3 en los playoffs de la Conferencia Este. La mayoría de los jugadores en su rotación final fueron reclutados por los Celtics y tienen 25 años o menos, incluidos Tatum (24), Brown (25), Robert Williams III (24), Grant Williams (23) y Payton Pritchard (24). Marcus Smart, de 28 años, fue reclutado por los Celtics en 2014 y fue nombrado jugador defensivo del año esta temporada.

Esto parecería dejar a los Celtics en buena forma en los años venideros. Están en la final y muchos de sus jugadores no han llegado a su mejor momento. Pero las ventanas de campeonato pueden ser escasas. Después de este año, la NBA habrá coronado al menos a cinco equipos diferentes como campeones en siete años. Los Celtics podrían terminar lamentando no haber canjeado por Davis u otro gran nombre si no ganan un título este año. Después de todo, hace apenas un año, cuando los Celtics parecían encerrados en la mediocridad, los Phoenix Suns estuvieron a dos victorias de un campeonato, solo para escabullirse en la segunda ronda de esta postemporada a pesar de ser el primer sembrado del Oeste.

Pero si Boston gana, tal vez el próximo equipo lo piense dos veces antes de llegar a un acuerdo cuando el próximo Harden o Simmons intente forzar un intercambio. Los Celtics no son exactamente el modelo de la paciencia, un golpe de suerte, al parecer, derribó sus negociaciones comerciales de superestrellas, pero lo que tienen parece estar funcionando bien.

No es que Grousbeck esté interesado en dar una vuelta de la victoria.

No creo que nadie necesite ningún consejo nuestro sobre cómo construir un equipo”, dijo Grousbeck.