Los diseños de Nicole McLaughlin no son una broma

A Nicole McLaughlin, una artista conceptual enfocada en la sustentabilidad, le encanta pensar en nombres para sus creaciones. Un gorro hecho con jeans es un “jeanie”. Los zapatos hechos de sushi son “shoeshi”. Un sostén cuyas copas son dos bagels, un “bragel”.

Aunque sus proyectos pueden ser más irónicos que otros en el mundo del diseño ambientalmente consciente, el mensaje es el mismo: la única forma de combatir el consumo excesivo es producir menos y reutilizar más. La mayor parte de la ropa y las telas desechadas en los Estados Unidos terminan en vertederos; el volumen de desechos textiles aumentó en más del 800 por ciento entre 1960 y 2015, según la Agencia de Protección Ambiental. La Sra. McLaughlin, a través de sus diseños y promoción, quiere alentar a las personas a reutilizar los artículos que compran en lugar de tirarlos.

Además de buscar materiales en su hogar, rastrea tiendas de segunda mano, sitios web de reventa y sitios de eliminación de textiles en busca de desechos que se puedan reciclar. “Cuando miro material que ya tiene forma o estructura o una costura o cierre, me da un punto de partida”, dijo la Sra. McLaughlin, de 28 años, en una entrevista en video desde su estudio en el vecindario Bushwick de Brooklyn. “No hay un libro de reglas en el upcycling. Cada material es un desafío en cuanto a cómo voy a desarmarlo y hacer algo nuevo con él”.

Sus creaciones le han valido el reconocimiento en las industrias de la música y la moda. ASAP Mob y J Balvin son fans. Jhay Cortez ha sacado piezas para sus videos musicales. Pharrell Williams escribió el prólogo de un libro de 2021 que muestra los diseños de la Sra. McLaughlin. Ha trabajado con numerosas marcas, incluidas Puma, Calvin Klein, Prada y Hermès. Recientemente, Gucci le encargó que recreara su bolso Diana con asa superior; usó pelotas de voleibol viejas, en lugar de cuero nuevo, para el cuerpo.

“La gente quería comprar la bolsa, lo cual no era el objetivo”, dijo la Sra. McLaughlin. Alessandro Michele, de Gucci, le había pedido a ella y a otros cinco artistas que crearan los diseños para ayudar a promover el legado de la marca. Pero, dijo, si las pelotas de voleibol reutilizadas pudieran entusiasmar a los consumidores, tal vez las marcas de lujo podrían considerar otras formas de incorporar materiales reciclados.

La Sra. McLaughlin se crió en Verona, NJ, en una familia creativa y aficionada al aire libre. Su padre era carpintero cuando ella era pequeña y su madre es diseñadora de interiores.

Luego estudió fotografía y arte digital en la Universidad East Stroudsburg de Pensilvania. Después de obtener su licenciatura, comenzó una pasantía de diseño gráfico en Reebok en Boston, Massachusetts, trabajando con los logotipos de la empresa. Finalmente, la contrataron a tiempo completo.

Durante su tiempo libre, comenzó a experimentar con palas, suelas y cordones de zapatos desechados, pegándolos, engrapándolos y cosiéndolos de formas inesperadas. “No tenía la misión de ser un diseñador sostenible. Fue puramente por exploración”, dijo. “Me sentí intrínsecamente culpable por trabajar en una industria que desperdicia todas estas cosas, así que traté de usarlas”.

La Sra. McLaughlin comenzó a publicar sus creaciones, a menudo con artículos reutilizados de grandes marcas, en Instagram, donde su trabajo obtuvo muchos seguidores. En Reebok, alguien mencionó sus diseños en una reunión de lanzamiento sin darse cuenta de que un empleado en la sala los había hecho. Escuchar su trabajo discutido en ese contexto le dio la confianza para dejar su trabajo en 2019, mudarse a Brooklyn y comenzar a trabajar como diseñadora independiente.

“Definitivamente creo que la forma en que aprendo mejor es con la práctica”, dijo la Sra. McLaughlin. “Me gusta el desafío de enseñarme algo a mí mismo; por lo general, no soy yo quien abre la caja y lee las instrucciones. Soy más el que simplemente intenta, ya sabes, armarlo y resolverlo”.

Escaladora desde 2016, hace tiempo que se siente atraída por los materiales “gorpcore”: fragmentos de vellones, recortes de ripstop y enredos de cremalleras, cuerdas y mosquetones. “El equipo para exteriores tiene una sensación muy táctil y utilitaria, con bolsillos, colores brillantes y mosquetones donde puedes sujetar cosas”, dijo. “Puede que mis piezas no parezcan funcionales, pero lo son y me gusta sorprender a la gente con eso”.

Ella cree que la industria de la recreación al aire libre ha sido pionera en prácticas sostenibles en la moda y el comercio minorista en general. “Muchas marcas de actividades al aire libre están impulsando la conversación”, dijo. “Son los más dispuestos a colaborar y proporcionarme materiales”. En 2021, se convirtió en la primera embajadora de diseño de la marca canadiense de actividades al aire libre Arc’Teryx y comenzó a organizar talleres de reciclaje con los materiales sobrantes de la empresa.

Su amor por el aire libre y la escalada complementa su trabajo creativo, dijo. “El elemento de resolución de problemas es definitivamente la razón por la que disfruto escalar y mi trabajo”, dijo. “Estoy constantemente usando mi cerebro para descubrir cómo hacer que algo funcione”. A veces, la relación entre la vida y el arte es más literal: una vez, cuando calculó mal un movimiento mientras escalaba y se lastimó el brazo, diseñó un cabestrillo con un mosaico de muestras de chaquetas de North Face.

La Sra. McLaughlin vende la mayoría de sus creaciones en rifas y subastas para organizaciones benéficas. En 2021, recaudó $20,000 para la Fundación Slow Factory, que se enfoca en el cambio climático y la justicia social. En abril, una chaqueta que creó en colaboración con eBay se vendió por $2800 como parte de una cápsula de recaudación de fondos para Or Foundation, otra organización enfocada en la relación entre el medio ambiente y la moda.

Además de sus esfuerzos de recaudación de fondos, la Sra. McLaughlin espera educar a las personas sobre el diseño sostenible. Publica tutoriales de TikTok que muestran su proceso de construcción, como hacer un top corto de bolso de mano o un bralette de croissant, bajo el nombre @upcycle. “Siempre quiero que otros se sientan inspirados para crear cosas ellos mismos”, dijo. “Hacer que el proceso se sienta más alcanzable es mi objetivo en TikTok”.

Hay un fuerte espíritu de segunda mano y bricolaje entre la Generación Z, dijo, algo que pretende fomentar. “Si compras algo con un agujero, puedes repararlo, puedes hacerle un dobladillo a los pantalones”, dijo. “Estos conjuntos de habilidades ayudan a lo largo de su vida como consumidor”.

Con el tiempo, la Sra. McLaughlin espera iniciar una empresa sin fines de lucro que conecte a las empresas que tienen material excedente con los diseñadores en ciernes. “Mi visión es brindar recursos a los jóvenes que ingresan a este mundo del cambio climático y la justicia climática”, dijo.

En mayo, la Sra. McLaughlin se mudó a Boulder, Colorado, para tener más acceso a la naturaleza. Mantendrá su estudio de Bushwick y regresará ocasionalmente por trabajo.

“Hay algo tan especial en la ciudad de Nueva York”, dijo. “Es una energía que no se puede replicar. Me encanta la idea de volver aquí y sentirme inspirada”.