Los efectos en la salud del calor extremo

Cuando W. Larry Kenney, profesor de fisiología en la Universidad Estatal de Pensilvania, comenzó a estudiar cómo el calor extremo daña a los humanos, su investigación se centró en los trabajadores dentro de la planta nuclear de Three Mile Island, afectada por el desastre, donde las temperaturas alcanzaban los 165 grados Fahrenheit.

En las décadas que siguieron, el Dr. Kenney observó cómo el estrés por calor afecta a una variedad de personas en ambientes intensos: jugadores de fútbol, ​​soldados con trajes protectores, corredores de fondo en el Sahara.

Últimamente, sin embargo, su investigación se ha centrado en un tema más mundano: la gente común. Haciendo las cosas de todos los días. A medida que el cambio climático asa al planeta.

Los avisos de calor y las advertencias de calor excesivo entraron en vigor el lunes en gran parte del interior oriental de los Estados Unidos, luego de un fin de semana de calor récord en el suroeste del país. El calor se moverá más al noreste en los próximos días, según el Servicio Meteorológico Nacional, hacia la parte superior del valle del Mississippi, el oeste de los Grandes Lagos y el valle de Ohio.

Con severas olas de calor que ahora afectan franjas del globo con una regularidad aterradora, los científicos están profundizando en las formas en que la vida en un mundo más cálido nos enfermará y matará. El objetivo es tener una mejor idea de cuántas personas más se verán afectadas por dolencias relacionadas con el calor y qué tan frecuente y severo será su sufrimiento. Y para entender cómo proteger mejor a los más vulnerables.

Una cosa es segura, dicen los científicos: las olas de calor de las últimas dos décadas no son buenos predictores de los riesgos que enfrentaremos en las próximas décadas. El vínculo entre las emisiones de gases de efecto invernadero y las temperaturas sofocantes ya es tan claro que algunos investigadores dicen que pronto ya no tendrá sentido tratar de determinar si las olas de calor más extremas de la actualidad podrían haber ocurrido hace dos siglos, antes de que los humanos comenzaran a calentar el planeta. Ninguno de ellos podría haberlo hecho.

Y si no se frena el calentamiento global, la ola de calor más intensa que muchas personas hayan experimentado será simplemente su nueva norma de verano, dijo Matthew Huber, científico climático de la Universidad de Purdue. “No va a ser algo de lo que puedas escapar”.

Lo que es más difícil de precisar para los científicos, dijo el Dr. Huber, es cómo estos cambios climáticos afectarán la salud y el bienestar humanos a gran escala, particularmente en el mundo en desarrollo, donde un gran número de personas ya están sufriendo, pero los buenos datos son escasos. . El estrés por calor es el producto de tantos factores (humedad, sol, viento, hidratación, ropa, estado físico) y causa tal variedad de daños que proyectar efectos futuros con cierta precisión es complicado.

Tampoco ha habido suficientes estudios, dijo el Dr. Huber, sobre vivir a tiempo completo en un mundo más cálido, en lugar de solo experimentar el verano tostado ocasional. “No sabemos cuáles son las consecuencias a largo plazo de levantarse todos los días, trabajar durante tres horas con un calor casi mortal, sudar como un loco y luego volver a casa”, dijo.

La creciente urgencia de estos problemas está atrayendo a investigadores, como el Dr. Kenney, que no siempre se consideraron científicos del clima. Para un estudio reciente, él y sus colegas colocaron a hombres y mujeres jóvenes y saludables en cámaras especialmente diseñadas, donde pedalearon una bicicleta estática a baja intensidad. Luego, los investigadores aumentaron el calor y la humedad.

Descubrieron que sus sujetos comenzaron a sobrecalentarse peligrosamente a temperaturas de “bulbo húmedo” mucho más bajas, una medida que tiene en cuenta tanto el calor como la bochornosa, de lo que esperaban según las estimaciones teóricas anteriores de los científicos del clima.

Efectivamente, bajo condiciones de baño de vapor, nuestros cuerpos absorben el calor del ambiente más rápido de lo que sudamos para refrescarnos. Y “desafortunadamente para los humanos, no sudamos mucho más para seguir el ritmo”, dijo el Dr. Kenney.

El calor es el cambio climático en su forma más íntimamente devastadora, que devasta no solo los paisajes, los ecosistemas y la infraestructura, sino también las profundidades de los cuerpos humanos individuales.

Las víctimas de Heat a menudo mueren solas, en sus propios hogares. Aparte del golpe de calor, puede causar colapso cardiovascular e insuficiencia renal. Daña nuestros órganos y células, incluso nuestro ADN. Sus daños se multiplican en personas muy mayores y muy jóvenes, y en personas con hipertensión arterial, asma, esclerosis múltiple y otras afecciones.

Cuando el mercurio está alto, no somos tan efectivos en el trabajo. Nuestras funciones motoras y de pensamiento se ven afectadas. El calor excesivo también se asocia con mayor delincuencia, ansiedad, depresión y suicidio.

El costo en el cuerpo puede ser sorprendentemente personal. George Havenith, director del Centro de Investigación de Ergonomía Ambiental de la Universidad de Loughborough en Inglaterra, recordó un experimento realizado hace años con un gran grupo de sujetos. Llevaron la misma ropa y realizaron el mismo trabajo durante una hora, con un calor de 95 grados y un 80 por ciento de humedad. Pero al final, la temperatura de sus cuerpos oscilaba entre los 100 y los 102,6 grados Fahrenheit.

“Gran parte del trabajo que estamos haciendo es tratar de entender por qué una persona termina en un lado del espectro y la otra en el otro”, dijo.

Durante años, Vidhya Venugopal, profesor de salud ambiental en la Universidad Sri Ramachandra en Chennai, India, ha estado estudiando los efectos del calor en los trabajadores de las plantas siderúrgicas, las fábricas de automóviles y los hornos de ladrillos de la India. Muchos de ellos sufren de cálculos renales causados ​​por una deshidratación severa.

Un encuentro hace una década se ha quedado con ella. Conoció a un trabajador siderúrgico que había estado trabajando de 8 a 12 horas al día cerca de un horno durante 20 años. Cuando ella le preguntó cuántos años tenía, dijo que entre 38 y 40.

Estaba segura de que había entendido mal. Su cabello era medio blanco. Su cara estaba encogida. No parecía menor de 55 años.

Así que le preguntó cuántos años tenía su hijo y cuántos años tenía cuando se casó. Las matemáticas comprobadas.

“Para nosotros, fue un punto de inflexión”, dijo el Dr. Venugopal. “Fue entonces cuando empezamos a pensar que el calor envejece a las personas”.

Adelaide M. Lusambili, investigadora de la Universidad Aga Khan en Kenia, está investigando los efectos del calor en mujeres embarazadas y recién nacidos en el condado de Kilifi, en la costa de Kenia. En las comunidades de allí, las mujeres van a buscar agua para sus familias, lo que puede significar caminar largas horas bajo el sol, incluso durante el embarazo. Los estudios han relacionado la exposición al calor con los partos prematuros y los bebés con bajo peso.

Las historias más desgarradoras, dijo el Dr. Lusambili, son de mujeres que sufrieron después de dar a luz. Algunas caminaron grandes distancias con sus bebés de 1 día sobre sus espaldas, lo que provocó que los bebés desarrollaran ampollas en el cuerpo y la boca, y dificultaron la lactancia.

Todo ha sido suficiente, dijo, para que se pregunte si el cambio climático está revirtiendo el progreso que África ha logrado en la reducción de la mortalidad infantil y neonatal.

Dada la cantidad de personas que no tienen acceso a acondicionadores de aire, que calientan el planeta al consumir enormes cantidades de electricidad, las sociedades deben encontrar defensas más sostenibles, dijo Ollie Jay, profesor de calor y salud en la Universidad de Sydney.

El Dr. Jay ha estudiado las respuestas del cuerpo al sentarse cerca de un ventilador eléctrico, usar ropa mojada y pasar una esponja con agua. Para un proyecto, recreó una fábrica de ropa de Bangladesh en su laboratorio para probar formas de bajo costo de mantener seguros a los trabajadores, incluidos techos verdes, ventiladores eléctricos y descansos para tomar agua programados.

Los seres humanos tienen cierta capacidad para aclimatarse a ambientes cálidos. Nuestro ritmo cardíaco baja; se bombea más sangre con cada golpe. Se activan más glándulas sudoríparas. Pero los científicos entienden principalmente cómo nuestros cuerpos se adaptan al calor en entornos de laboratorio controlados, no en el mundo real, donde muchas personas pueden entrar y salir de casas y automóviles con aire acondicionado, dijo el Dr. Jay.

E incluso en el laboratorio, inducir tales cambios requiere exponer a las personas a una tensión incómoda durante horas al día durante semanas, dijo el Dr. Jay, quien ha hecho exactamente eso con sus sujetos.

“No es particularmente agradable”, dijo. Apenas una solución práctica para la vida en un futuro sofocante o, para las personas en algunos lugares, un presente cada vez más opresivo. Cambios más profundos en la adaptabilidad del cuerpo solo ocurrirán en la escala de tiempo de la evolución humana.

La Dra. Venugopal se siente frustrada cuando se le pregunta sobre su investigación sobre los trabajadores indios: “India es un país cálido, entonces, ¿cuál es el problema?”

Nadie pregunta cuál es el problema de tener fiebre, pero el golpe de calor pone al cuerpo en un estado similar.

“Esa es la fisiología humana”, dijo el Dr. Venugopal. “No puedes cambiar eso”.