Los hijos varados del Shakhtar Donetsk

SPLIT, Croacia — Fue en su momento de triunfo, cuando derrotaron a sus oponentes y se juntaron para recoger sus medallas, cuando algunos de los muchachos se sintieron abrumados por la tristeza, cuando las lágrimas brotaron de sus ojos.

Los adolescentes, una mezcla de jóvenes de 13 y 14 años que representan a uno de los equipos juveniles del mejor equipo de fútbol ucraniano, el Shakhtar Dontesk, acababan de ganar un torneo en Split, la ciudad croata que les ha brindado un refugio de la guerra. Cada niño recibió una medalla y el equipo recibió un trofeo para marcar la victoria.

Los afortunados pudieron celebrar y posar para fotos con sus madres. Para la mayoría de los demás, sin embargo, no había nadie, solo otro vívido recordatorio de cuán solitaria se ha vuelto la vida, de cuán lejos están de las personas que aman y de los lugares que conocen. Es en estos momentos, los adultos que rodean a los jugadores se han dado cuenta, cuando las emociones están más crudas, cuando a veces brotan las lágrimas.

“Como madre, lo siento”, dijo Natalia Plaminskaya, quien pudo acompañar a sus gemelos a Croacia, pero dijo que lo sentía por las familias que no podían hacer lo mismo. “Quiero abrazarlos, jugar con ellos, hacerlos sentir mejor”.

Todo ha sucedido tan rápido. En esos primeros días frenéticos después de que Rusia invadiera Ucrania a principios de este año, Shakhtar Donetsk, uno de los clubes más poderosos de Europa del Este, se movió rápidamente para evacuar a sus equipos y miembros del personal fuera de peligro. Los jugadores extranjeros reunieron a sus familias y encontraron el camino a casa. Partes del primer equipo terminaron en Turquía, y luego en Eslovenia, estableciendo una base desde la cual jugaron partidos amistosos para crear conciencia y recaudar fondos y mantuvieron vivas las esperanzas de Ucrania de clasificarse para la Copa del Mundo.

Pero decenas de jugadores y miembros del personal de la academia juvenil del Shakhtar también necesitaban refugio. Se realizaron llamadas telefónicas. Se organizaron autobuses. Pero las decisiones debían tomarse rápidamente, y solo una docena de madres pudieron acompañar a los niños en el viaje. (Las reglas de la guerra requerían que sus padres, todos hombres en edad de luchar, de hecho, de 18 a 60 años, debían permanecer en Ucrania). Otras familias tomaron decisiones diferentes: quedarse con sus esposos y parientes, enviar a sus hijos solos. Todas las opciones eran imperfectas. Ninguna de las decisiones fue fácil.

Tres meses después, el peso de la separación, de la soledad —de todo— ha pasado factura.

“Es una pesadilla, es una pesadilla”, dijo Edgar Cardoso, quien dirige los equipos juveniles del Shakhtar. Repite sus palabras para subrayar lo frágil que se ha vuelto la atmósfera dentro de las paredes del hotel junto al mar que se ha convertido en el hogar temporal del grupo Shakhtar. “Ves que las emociones ahora están en la cima”.

Nadie sabe cuándo terminará todo esto: ni la guerra, ni la separación, ni la incertidumbre. Nadie puede decir, por ejemplo, incluso si permanecerán juntos. Más de una docena de los mejores clubes de toda Europa, equipos como el Barcelona y el Bayern de Múnich, ya han seleccionado a los hijos más talentosos del Shakhtar y se han ofrecido a entrenar a los mejores jóvenes de 14 a 17 años en la seguridad comparativa de Alemania y España. .

Las salidas de esos jugadores han dejado a Cardoso con sentimientos encontrados. Por un lado, su ausencia perjudica la calidad de los entrenamientos. Pero también hay orgullo de que otros estén tan interesados ​​en los chicos que ha desarrollado el Shakhtar.

Cuándo, o si, regresarán no está claro: se suponía que el cambio de regla que había permitido a los jugadores ucranianos y prospectos que huían de la guerra unirse a otros clubes terminaría el 30 de junio. Pero el martes, la FIFA extendió las exenciones hasta el verano de 2023.

Para Cardoso, un entrenador portugués que ha viajado mucho y que se mudó al Shakhtar hace ocho años después de un período de desarrollo del fútbol juvenil en Qatar, las implicaciones de la guerra significan que ahora ha asumido un nuevo papel: figura paterna y punto focal para docenas de adolescentes. muchachos separados de sus familias y de todo lo que conocían.

Una vez que el club lo llevó a él, a sus jóvenes pupilos, a un puñado de sus madres y a algunos miembros del personal de Kyiv a Croacia, donde el equipo croata Hajduk Split les había ofrecido una nueva base, Cardoso, de 40 años, decidió crear un aproximación a la normalidad con lo que sea y quien sea que esté disponible.

Mientras estuvieron en Ucrania, cada generación de jugadores jóvenes tenía dos entrenadores dedicados, médicos, acceso a instructores de fitness y analistas dedicados. En Split, la configuración es considerablemente más rudimentaria.

Ahora una entrenadora física soltera se ocupa de todos los chicos. Uno de los administradores del equipo, un exjugador que ahora tiene 60 años, ayuda a realizar las sesiones de entrenamiento diarias. Las madres ayudan a colocar conos, supervisan los horarios de las comidas o acompañan a los niños en las excursiones, lo que generalmente significa un corto paseo por un camino polvoriento hasta la playa local. Aproximadamente a la mitad del camino, un grafiti escrito en letras negras marca la presencia de los niños en Croacia: “Slava Ukraini”, se lee. Gloria a Ucrania.

Junto con Cardoso, quizás la figura con mayor importancia para garantizar que las cosas funcionen sin problemas es Ekateryna Afanasenko. Nativa de Donetsk en sus 30 años y ahora en su 15° año con el club, Afanasenko trabajaba en el departamento de recursos humanos del Shakhtar en 2014 cuando el equipo huyó por primera vez después de que los separatistas respaldados por Rusia atacaran Donetsk, la ciudad natal del club en el este de Ucrania.

En ese entonces, Afanasenko era parte de los esfuerzos de emergencia del equipo, encargado de guiar a 100 miembros de la academia juvenil del club a un lugar seguro. Una vez que el equipo finalmente se instaló en Kyiv, el papel de Afanasenko evolucionó para incluir la supervisión de la educación y la administración de una nueva instalación donde vivían muchos de los niños desplazados.

Ahora en Split, después de otro escape de otro asalto ruso, las responsabilidades tanto de Afanasenko como de Cardoso han crecido hasta tal punto que Afanasenko tiene una explicación simple para lo que hacen: “Somos como madre y padre”.

El Shakhtar ha extendido una invitación abierta a los familiares de otros chicos para que viajen al campamento.

Elena Kostrytsa llegó recientemente para una estadía de tres semanas para asegurarse de que su hijo Alexander no pasara solo su cumpleaños número 16. “No he visto a mi hijo en tres meses, así que pueden imaginar cómo se siente”, dijo Kostrytsa, mientras Alexander, vestido con ropa de entrenamiento, miraba. Su hermana menor, Diana, también había hecho el viaje de 1.200 millas. Pero incluso esta reunión fue agridulce: las leyes de Ucrania significaban que el padre de Alexander no podía estar presente.

El campamento de fútbol improvisado ahora es una distracción tanto como una educación de élite para una carrera en los deportes profesionales. Haciéndolo lo mejor que puede, Cardoso ha dividido a los jugadores en cuatro grupos, separándolos aproximadamente por edad, y entrena la mitad a la vez.

Realiza dos sesiones simultáneamente, utilizando el tiempo en el campo con la mitad de los jugadores para enviar el autobús del equipo, adornado con la marca de Shakhtar, de regreso al hotel para recoger al resto de los aprendices. En la cancha, Cardoso ladra órdenes con voz rasposa a lo largo de las sesiones diarias, y sin su traductor.

Sin embargo, un aire de incertidumbre lo invade todo para el cuerpo técnico y los jugadores jóvenes del Shakhtar, que se encuentran en el cuarto mes de su exilio croata.

“No soy un tipo que mienta y muestre demasiado optimismo y diga cosas como, ‘No se preocupen, volveremos pronto’”, dijo Cardoso. “Trato de ser realista”.

En el futuro previsible, todo lo que él, Afanasenko y los demás refugiados en el Hotel Zagreb pueden hacer es proporcionar un entorno seguro para los jugadores, preservar las conexiones que comparten y reunirlos con sus familias tan pronto como sea posible. Habrá más esperas, más preocupaciones, más lágrimas.

“Todos los días por la mañana y por la noche, empiezo el día llamando a mi familia y termino el día llamando a mi familia”, dijo Afanasenko. “Creo que cada uno de estos chicos está haciendo lo mismo. Pero, ¿qué podemos cambiar?