Los jugadores de la NFL participan en un estudio que podría predecir la disminución de CTE

BALTIMORE — Jonathan Martin cree que está haciendo bien la mayoría de las cosas.

Ex tackle ofensivo con los Miami Dolphins y los San Francisco 49ers, se retiró a los 26 antes de que los golpes subconmocionantes en la cabeza que son el sello distintivo de su posición pudieran causar más daño. Perdió 50 libras, se dedicó al yoga y la meditación y, después de saltar de un trabajo a otro, se inscribió en un programa de maestría en administración de empresas en la Universidad de Pensilvania.

Pero Martin, que ahora tiene 32 años, cree haber tenido potencialmente docenas de conmociones cerebrales jugando al fútbol y ha tenido episodios de ansiedad y depresión, todos síntomas asociados con la encefalopatía traumática crónica, la enfermedad cerebral degenerativa que ha afectado a los jugadores de fútbol y que se encontró póstumamente en un ex compañero de equipo que murió a los 26.

Las preocupaciones de Martin lo llevaron, en 2019, a unirse a un estudio en la Universidad Johns Hopkins que podría ayudar a los científicos a desarrollar tratamientos para los síntomas y enfermedades relacionados con el trauma cerebral y la ETC.

“Quería estar al frente de una solución”, dijo Martin, quien fue objeto de intimidación por parte de un compañero de equipo que ocupó los titulares en 2013. “Debería haber más conciencia sobre las lesiones en la cabeza. Quiero saber cómo puedo mantener mi mente lubricada”.

El estudio, que ahora termina su segunda fase, analiza por qué los cerebros de los exjugadores de fútbol continúan trabajando horas extras para repararse años después de que los atletas dejaron de jugar. Usando tomografías PET, los investigadores rastrean las células cerebrales conocidas como microglía, que eliminan y reparan las neuronas dañadas. Esas células suelen estar activas después de un trauma, incluidas las conmociones cerebrales, y se vuelven menos activas a medida que el cerebro sana.

“La microglía y la molécula con la que trabajan son básicamente los trabajadores sanitarios del cerebro”, dijo Jonathan Lifshitz, director del Programa de Investigación de Neurotrauma Traslacional del Hospital Infantil de Phoenix, que no participa en el estudio del Johns Hopkins. “Son como FEMA: están en alerta máxima y, cuando se los necesita, entran y actúan”.

La microglía activa normalmente es bienvenida ya que ayuda al cerebro a repararse a sí mismo, pero si permanece activa tanto tiempo después de que el trauma ha terminado puede significar que están surgiendo otros problemas.

Si bien la actividad de esas microglías se ha encontrado en otras personas que han sufrido un trauma cerebral (personas en accidentes automovilísticos, por ejemplo), esos grupos pueden ser difíciles de encontrar y rastrear durante la duración de un estudio que requiere mucho tiempo. Sin embargo, los jugadores de la NFL son un grupo discreto que puede ser fácil de identificar y, como Martin, puede estar ansioso por participar.

La Dra. Jennifer Coughlin, profesora asociada de la Facultad de Medicina de la Universidad Johns Hopkins e investigadora principal del estudio, observó por primera vez el trabajo de tiempo extra de las células cerebrales reparadoras en un piloto del estudio que comenzó en 2015. Probó cuatro jugadores activos de la NFL y 10 ex profesionales cuyas carreras terminaron en 12 años, el equipo de Coughlin encontró niveles más altos de un biomarcador que aumenta a medida que aumenta la actividad de la microglía.

Esa actividad crónica, dijo, podría ser una señal de que los jugadores corren el riesgo de desarrollar otros problemas relacionados con el trauma cerebral, como el deterioro de la memoria, los trastornos del estado de ánimo o la enfermedad de Alzheimer.

“Queremos saber de quién es el cerebro que se está curando y por qué”, dijo Coughlin. “Eso podría informar nuevos tratamientos”.

Para obtener más claridad, Coughlin y los investigadores centraron la segunda fase del estudio en exjugadores más jóvenes, que tenían menos probabilidades de tener enfermedades vasculares u otras indicaciones que pudieran enturbiar la interpretación de forma independiente.

Martin, quien desde el escándalo de intimidación había luchado contra una depresión que se profundizó después de dejar la NFL, se preguntaba si el fútbol desempeñaba un papel. Se puso en contacto con la Fundación Legado de Conmociones Cerebrales para obtener más información sobre posibles vínculos, y el grupo le indicó el estudio de Johns Hopkins.

“Basado en parte de mi comportamiento, me vino a la mente la pregunta: ¿Hay algo malo en mí más allá de la depresión normal?” dijo Martín. “Cualquiera que juegue al fútbol sabe que romperte la cabeza no es bueno para ti”.

Fue examinado por primera vez a fines de 2019 y, luego de un retraso en el estudio debido a la pandemia de coronavirus, regresó a Baltimore en marzo para dos días de pruebas de seguimiento.

El primer día, Martin respondió preguntas sobre cambios en sus habilidades cognitivas y salud mental desde su primera visita. A la mañana siguiente, regresó para una tomografía PET, una prueba de imágenes que monitorearía su actividad cerebral mediante el seguimiento de un químico inyectado en su brazo.

Durante la exploración de 90 minutos, Martin meditó para superar la claustrofobia de tener la cabeza dentro de un cilindro de metal ajustado durante tanto tiempo. Karen Edmonds, técnica en medicina nuclear, le colocó un molde húmedo que, una vez endurecido, mantendría la cabeza de Martin inmóvil.

“Una vez que está moldeado, se ajusta como un guante”, dijo.

Luego, un anestesiólogo colocó un catéter en el brazo izquierdo de Martin para las aproximadamente 35 muestras de sangre que se recolectarían durante la exploración.

Una vez en la sala de tomografía PET, Martin se tumbó boca arriba sobre una mesa con una manta sobre él y lo deslizaron hacia atrás hasta que su cabeza quedó dentro del tubo de exploración. Luego, le inyectaron el agente de rastreo en su brazo derecho y Edmonds observó su progreso en un monitor.

“El objetivo es ver qué cantidad del marcador de radio se enciende en el cerebro”, dijo Edmonds. “Solo hay una dosis al principio, y luego monitoreamos para ver qué tan rápido se deteriora”.

Después de que terminó la prueba, Edmonds sacó la mesa con Martin del tubo. “Tengo claustrofobia, pero simplemente respiré a través de ella”, dijo Martin. “Definitivamente estás aburrido, pero es finito”.

Coughlin llegó para retirar el catéter arterial, lo que tomó unos 15 minutos.

Hasta ahora ha evaluado a 22 exjugadores de la NFL y otros 25 atletas, y espera evaluar a 70 participantes en total, para aislar mejor los factores potenciales que causan la actividad cerebral. La genética, otras condiciones médicas, la posición del jugador en el campo y cuándo comenzó a jugar al fútbol podrían contribuir, dijo Coughlin.

“Esto nos permitirá analizar para determinar qué factores existen para las personas con lesión cerebral persistente”, dijo.

Incluso con la participación de Martin y otros jugadores, el estudio de Johns Hopkins todavía es relativamente pequeño y apenas comienza a comprender cómo se comportan los cerebros traumatizados. Pero tiene el potencial de ayudar a identificar la aparición temprana de enfermedades y síntomas relacionados con traumatismos craneales, no solo en jugadores de fútbol sino también en personas involucradas previamente en accidentes de bicicleta, choques automovilísticos y otras colisiones.

“En este momento, no existe una buena forma de diagnosticar la enfermedad de Alzheimer o de Parkinson de manera temprana”, dijo Jay Alberts, neurocientífico del Centro de Restauración Neurológica de la Clínica Cleveland. “Es muy importante poder levantar una bandera amarilla o una bandera roja”.

El estudio es ciego, lo que significa que a Martin y a los demás participantes no se les comunican los resultados de sus pruebas individuales. Pero Martin dijo que participar se trataba de ayudar a los demás tanto como a sí mismo.

“Todo es parte de ser parte de la investigación que me apasiona para mejorar el juego”, dijo.