Los multimillonarios detrás de un impulso para revitalizar la fabricación de chips en EE. UU.

En medio del debate sobre cómo Estados Unidos puede traer más fabricación de semiconductores al país y las preocupaciones de que se haya convertido en una preocupación de seguridad nacional, un sorprendente grupo de multimillonarios bien conectados se ha reunido silenciosamente para influir en la forma en que Washington aborda este espinoso desafío.

En los últimos meses, sin llamar mucho la atención, Eric Schmidt, ex director ejecutivo de Google y donante demócrata desde hace mucho tiempo, se unió a Peter Thiel, cofundador de PayPal y partidario vocal de Trump, para respaldar un capital de riesgo inusual sin fines de lucro. fondo para invertir en la fabricación de chips en todo el país. El grupo también incluye un cuadro de exfuncionarios gubernamentales, incluidos Ashton B. Carter, exsecretario de defensa, y HR McMaster, exasesor de seguridad nacional.

Los multimillonarios no están simplemente financiando el esfuerzo por sí mismos: el grupo se ha reunido con legisladores en el Congreso con la esperanza de que los contribuyentes estadounidenses ayuden a pagar la factura.

La pregunta: $ 1 mil millones.

El grupo, llamado America’s Frontier Fund, se describe a sí mismo como “el primer fondo de tecnología profunda del país que invierte por el interés nacional”.

Y su influencia ya ha quedado clara: a fines del mes pasado, la Casa Blanca ordenó al fondo que liderara Quad Investor Network, que la Casa Blanca describe como “un consorcio independiente de inversores que busca promover el acceso al capital para tecnologías críticas y emergentes”. en Estados Unidos, Japón, India y Australia.

El director ejecutivo del fondo es Gilman Louie, un ejecutivo de juegos convertido en capitalista de riesgo que dirigió In-Q-Tel, un fondo de riesgo respaldado por la CIA. El Sr. Louie es un rostro familiar en Washington; Recientemente fue nombrado miembro de la Junta Asesora de Inteligencia del presidente Biden y recientemente testificó ante los senadores sobre el fortalecimiento de la cadena de suministro.

Pero la organización respaldada por Schmidt-Thiel también está levantando algunas cejas y preguntas: ¿Qué es lo que quieren los multimillonarios? ¿Dirigirán los dólares del gobierno hacia las empresas en las que han invertido o de las que se beneficiarán?

El Sr. Schmidt ha sido criticado por tener demasiada influencia en las administraciones de Biden y Obama; Se consideraba que Thiel tenía el oído del expresidente Donald J. Trump.

“No estoy seguro de qué puede lograr esa organización que el gobierno de EE. UU. no pueda lograr por sí mismo”, dijo Gaurav Gupta, analista de tecnología emergente de la firma de investigación de la industria Gartner.

El Sr. Louie dijo que el escepticismo no estaba justificado: “En todo caso, necesitamos que más Eric Schmidts se involucre, no que se quede al margen. Necesitamos más tecnólogos que tengan influencia”.

En una declaración a DealBook, el Sr. Schmidt dijo: “Como han demostrado todas nuestras comisiones de seguridad nacional, el gobierno, la industria, la academia y la filantropía deben trabajar juntos si queremos sociedades libres y abiertas para liderar esta próxima ola de innovación en beneficio de todos. America’s Frontier Fund es un puente importante en ese esfuerzo”.

Lo que está en juego es la primacía de EE. UU. en la carrera por la innovación global que lideró en el siglo XX, gracias en gran parte a los avances de los chips estadounidenses, y todos los beneficios concomitantes. El riesgo de la inacción, dicen los expertos de la industria, es que las recientes inversiones de China en ciencia y tecnología profundas la pondrán en primer lugar, con la tecnología china, y tal vez incluso la ideología, algún día dominando el mundo.

“En nuestra trayectoria actual, Estados Unidos está perdiendo el control”, dijo Edlyn Levine, física cuántica y una de las fundadoras del fondo. “Quienquiera que lidere tiene la ventaja de ser el primero en moverse y, de hecho, dominará en ese sector de la misma manera que lo hizo Estados Unidos en los primeros semiconductores”.

En 2020, según la Asociación de la Industria de Semiconductores, Estados Unidos representó solo “el 12 por ciento de la capacidad mundial de fabricación de semiconductores”. Ese año, los ingresos del gigante de la electrónica de Corea del Sur Samsung superaron a los del pionero de chips estadounidense Intel. En 2021, Intel hizo lo impensable: la compañía dijo que subcontrataría más producción a Asia, sobre todo a Taiwan Semiconductor Manufacturing, un enfoque que algunos cuestionaron en medio de los problemas de la cadena de suministro pandémicos y que algunos creen que condujo a la salida del director ejecutivo de Intel en el tiempo, Bob Swan.

El reemplazo del Sr. Swan, Pat Gelsinger, obtuvo más de $43 mil millones del directorio de la compañía el año pasado para construir nuevas plantas de fabricación de chips, incluida una inversión de $20 mil millones en dos nuevas fábricas en Ohio. El Sr. Biden ha señalado esos desarrollos como ejemplos de cómo impulsar la fabricación estadounidense y reactivar las economías locales mientras lucha por recuperar el título de fabricación de chips del país.

Pero el progreso se ha estancado en las medidas que ayudarían a financiar estos esfuerzos. El año pasado, el Congreso aprobó la Ley de Creación de Incentivos Útiles para la Producción de Semiconductores, conocida como CHIPS, pero el proyecto de ley sigue sin financiamiento mientras los legisladores debaten los detalles de la Ley de Innovación Bipartidista, que proporcionaría más de $50 mil millones para los esfuerzos de producción de semiconductores, incluso para el tipo de desarrollo tecnológico en el que un fondo de riesgo como America’s Frontier Fund espera invertir.

En un discurso el mes pasado, un frustrado Biden instó a los legisladores a “aprobar el maldito proyecto de ley”. Uno de sus autores, el senador Sherrod Brown, demócrata de Ohio, le dijo a DealBook que los miembros del Congreso estaban trabajando para llevarlo al escritorio del presidente, aunque no dijo cuándo podría suceder.

Michael Gwin, un portavoz de la Casa Blanca, dijo: “El presidente ha dejado claro que no tenemos un momento que perder”.

Está claro que aumentar la capacidad de los chips es una prioridad para los Estados Unidos, y que las personas que respaldan el fondo tienen la experiencia y los lazos profundos para impulsar la acción en Washington y Wall Street. Pero si este esfuerzo público-privado puede traer de vuelta la fabricación en un país que ha dependido durante mucho tiempo de las fábricas asiáticas requerirá más que un ligero cambio en las operaciones comerciales más amplias y una gran cantidad de dólares del gobierno.

Los fundadores dicen que están comprometidos con la misión, ya sea que obtengan o no fondos federales. (También comenzaron un fondo relacionado, recaudando dinero de organizaciones sin fines de lucro). “No necesito que el gobierno nos dé permiso para ir a salvar el país”, dijo el Sr. Louie. “Sería bueno que nos ayudaran”.