Los scooters obtienen una segunda oportunidad

Cuando las empresas de EE. UU. comenzaron a alquilar versiones para adultos de patinetes de plástico para niños pequeños en 2017, los minivehículos eran una forma de moverse por las ciudades con poco uso y, a menudo, ridiculizada. Pero cinco años y una pandemia más tarde, los scooters eléctricos compartidos están recibiendo una segunda mirada y la oportunidad de arreglar su mala reputación.

Los scooters eléctricos también pueden proporcionar un modelo para hacer que la tecnología se adapte a nuestras necesidades colectivas.

Hace unos cinco años, en algunas ciudades de EE. UU., incluidas San Francisco y San Diego, un grupo de empresas jóvenes comenzó a ofrecer patinetes eléctricos que la gente podía alquilar por minutos usando una aplicación de teléfono inteligente.

A algunas personas les encantaba usar los scooters para viajes cortos por partes de las ciudades congestionadas por el tráfico. Los funcionarios y otros residentes vieron a las empresas de scooters como intrusos con productos que eran una invitación para que las personas con derecho a atropellar a los peatones o ensuciar las aceras con scooters estacionados. La reacción violenta del scooter fue feroz.

Sin embargo, lentamente, las empresas comenzaron a colaborar con las ciudades para hacer que los scooters fueran más seguros, más confiables y menos odiados. También han comenzado a probar nuevas ideas, incluidos los límites de velocidad automatizados, que a algunos expertos en transporte les gustaría ver aplicados también a los automóviles.

Ningún nuevo modo de moverse solucionará todos los problemas de transporte del mundo, y los scooters definitivamente tienen inconvenientes. Pero los patinetes eléctricos de alquiler pueden eventualmente encontrar su lugar en las ciudades que buscan soluciones al tráfico, la contaminación, los peligros de las carreteras y los límites del transporte público.

Y si los patinetes se ponen de moda, será porque muchas ciudades de EE. UU. hicieron algo que no hicieron o no pudieron hacer con compañías de viajes bajo demanda como Uber y Lyft: las regularon de manera efectiva para minimizar las desventajas y maximizar el bien público.

“¿Seguimos haciendo scooters?” preguntó un titular de Bloomberg News el mes pasado. Sí, pero es diferente de cómo hacíamos scooters en el pasado.

Los funcionarios de muchas ciudades han respondido a las quejas interviniendo para controlar cómo y dónde funcionan los scooters. Muchas ciudades han limitado la cantidad de scooters disponibles, exigieron a las empresas que refuercen el seguro de responsabilidad civil u ordenaron que los scooters estén disponibles en vecindarios de bajos ingresos.

En el área de Los Ángeles, los scooters tienen zonas prohibidas integradas que impiden que las personas los usen en áreas concurridas como el Paseo de la Fama de Hollywood. Chicago se encuentra entre los lugares que han requerido que las personas bloqueen los scooters en objetos fijos como portabicicletas en lugar de dejarlos en cualquier lugar. Y Nueva York ha prometido carriles exclusivos y zonas de estacionamiento para hacerlo más seguro para las personas en bicicletas y patinetas.

Las empresas de scooters también han respondido a las quejas sobre scooters defectuosos o de corta duración. Wayne Ting, director ejecutivo de la empresa de alquiler de scooters y bicicletas Lime, me dijo que muchos scooters alquilados solían ser los mismos modelos que la gente compraba para uso personal. Dijo que Lime estaba ahora en su cuarta generación de scooters diseñados para resistir el desgaste de los alquileres repetidos.

La pandemia también ha alterado las rutinas de las personas y ha interrumpido el transporte público. Los estadounidenses parecen estar cada vez más interesados ​​en alternativas para moverse, incluidos scooters y bicicletas eléctricas alquiladas y propias.

No todos quieren scooters, sin importar los cambios. Algunos funcionarios, incluso en Miami, han dicho que los scooters no tienen un lugar legítimo y los han prohibido al menos temporalmente.

Por otro lado, algunos defensores de las alternativas al transporte en automóvil dicen que las ciudades han reaccionado de forma exagerada a los scooters, argumentando que las restricciones pueden hacer que su uso sea demasiado engorroso y pueden respaldar el statu quo de los automóviles.

Quizás lo más sorprendente de la historia de los scooters en 2022 es que muestra que las empresas tecnológicas privadas y los gobiernos pueden trabajar juntos para hacer que una tecnología emergente sirva al interés público.

Seleta Reynolds, gerente general del Departamento de Transporte de Los Ángeles, me dijo que aprendió lecciones de errores regulatorios anteriores que permitieron que el servicio de taxi se estancara y permitieron que Uber y Lyft evitaran abordar las formas en que empeoraban el tráfico y la contaminación.

“Estoy sentando las bases aquí para poder recibir nuevas innovaciones”, dijo Reynolds. “El camino a seguir para hacer eso es no dejar que entren y hagan lo que quieran”.

Reynolds dijo que las llamadas sobre scooters a la línea de quejas públicas de la ciudad habían disminuido desde que entraron en vigencia las nuevas reglas, y que las restricciones en la cantidad de scooters en algunas partes del área de Los Ángeles no habían reducido la cantidad de pasajeros. Dijo que su objetivo era asegurarse de que los funcionarios de la ciudad no bloquearan las alternativas atractivas a la conducción, que Los Ángeles necesita, mientras se aseguraba de que las empresas de tecnología abordaran las desventajas de sus servicios.

El enfoque de los scooters, dijo Reynolds, es un modelo de cómo Los Ángeles planea incorporar futuras tecnologías de transporte, incluidos vehículos sin conductor y autos voladores.

No está claro si el alquiler de scooters alguna vez será una opción de transporte atractiva para las masas o un negocio financieramente viable. Pero muestran que para mejorar el transporte, es posible que necesitemos tantas alternativas a los automóviles privados como sea posible y una supervisión estricta para garantizar que los beneficios superen los inconvenientes.


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