Los tatuadores se enfrentan a una paleta más gris en Europa

A lo largo de un torso desnudo y bajando por un muslo, el sol brilla a través de las aguas del océano y baña corales y peces con una luz acuosa. En la parte inferior de la pierna, las ranas vívidas se tensan, como si se prepararan para saltar de las hojas cubiertas de rocío. Un niño travieso con centelleantes ojos azules mira fijamente desde un bíceps interior.

En el estudio de su casa en el pueblo de Grado, en el norte de Italia, Alex De Pase revisó fotografías de algunos de los miles de diseños que había entintado durante su carrera como artista del tatuaje. Pero es posible que estos paisajes de piel no se puedan replicar en 2023, al menos no con el mismo conjunto de colores.

Las nuevas regulaciones sobre tintas para tatuajes y maquillaje permanente que comenzaron a entrar en vigencia en la Unión Europea en enero tenían como objetivo reducir el riesgo de incluir ingredientes que podrían ser peligrosos para la salud. Las regulaciones también han causado la mayor reorganización de la industria en la memoria, con los fabricantes de tinta reformulando líneas completas de productos para cumplir.

La posibilidad de una interrupción aún mayor se cierne sobre las cabezas de los artistas el próximo año, cuando entren en vigor las prohibiciones sobre los pigmentos verdes y azules que, según los fabricantes de tintas, pueden ser imposibles de reemplazar. Esto ha provocado un alboroto entre los tatuadores que han argumentado que las restricciones son demasiado amplias, generan preocupaciones innecesarias entre los clientes y socavan su arte.

Las regulaciones de Europa podrían presagiar cambios en los Estados Unidos, donde la Administración de Drogas y Alimentos tiene cierta supervisión de tintas y pigmentos. En noviembre pasado, cuando la Dra. Linda Katz, directora de la Oficina de Cosméticos y Colores de la agencia, hizo una presentación en una conferencia sobre la seguridad de los tatuajes en Berlín y se le preguntó si el país alinearía sus regulaciones con las de Europa, respondió: “Eso queda por ser visto, y estamos trabajando en esa área en sí”.

El Sr. De Pase, quien es conocido por el fotorrealismo de sus tatuajes, particularmente sus retratos, que entinta en el estudio de su casa, dice que mezcla cuidadosamente diferentes tonos para lograr las sutilezas del tono de la piel. “Soy conocido por mis tatuajes de colores”, dijo. “Para mí, esto es un problema”.

Una vez que la marca rebelde de los marineros y ciclistas, los tatuajes se despojaron de cualquier vestigio de ser una forma de arte marginal. Las encuestas indican que alrededor de una cuarta parte de los europeos de 18 a 35 años y casi un tercio de los adultos estadounidenses lucen tatuajes. Dada toda esa carne entintada, las complicaciones documentadas son relativamente poco comunes y generalmente involucran infecciones bacterianas o reacciones alérgicas. Pero los reguladores no se han mantenido al día con la popularidad del arte corporal: solo unos pocos países europeos ejercen una supervisión nacional de las tintas para tatuajes. Hasta este año, no existían normas vinculantes en toda la Unión Europea.

Las tintas modernas para tatuajes son brebajes complejos. Incluyen pigmentos insolubles que proporcionan sombra o color, agentes aglutinantes para mantener los pigmentos suspendidos en líquido a medida que se transfieren a la piel y agua y otros solventes como la glicerina y el alcohol que influyen en las cualidades de la tinta, junto con conservantes y otros aditivos.

Tras la inyección, parte del pigmento permanece de forma permanente en la piel, pero también puede migrar a los ganglios linfáticos. Cuando se exponen a la luz solar o durante la eliminación con láser, los pigmentos también pueden dividirse en compuestos nuevos, potencialmente más tóxicos, y circular por todo el cuerpo.

A lo largo de los años, los fabricantes tradicionales de tintas han incorporado metales pesados ​​como el bario y el cobre en sus pigmentos para crear una paleta de colores más amplia, y se han documentado agentes neurotóxicos como el cadmio, el plomo y el arsénico en algunas tintas en altas concentraciones. Estos elementos también se pueden encontrar en las llamadas tintas veganas, que simplemente excluyen las glicerinas de origen animal y otros ingredientes.

Desde 2015, Europa exige a los fabricantes que etiqueten las tintas indicando los ingredientes peligrosos que contienen. Pero debido a que los pigmentos crudos se fabrican a escala industrial para su uso en todo tipo de productos, incluidas prendas de vestir y automóviles, no siempre tienen la pureza que uno esperaría en una sustancia inyectada en la piel.

Ines Schreiver, codirectora del Instituto Federal de Evaluación de Riesgos de Alemania que se enfoca en la toxicología de los tatuajes, dijo que las preguntas básicas sobre la exposición del cuerpo a las tintas siguen sin respuesta. Entre las incógnitas está la cantidad de tinta que ingresa al cuerpo, la relación entre esa exposición y las reacciones adversas que ocasionalmente siguen y cualquier enfermedad que pueda surgir años después.

“No usaría la palabra ‘seguro’ o ‘inseguro’ para describir el tatuaje”, dijo. “Les digo a mis amigos que se informen sobre los posibles efectos secundarios y sobre las incertidumbres”.

Después de largas deliberaciones de la Agencia Europea de Sustancias Químicas, la Comisión Europea optó por centrarse en sustancias conocidas por ser peligrosas, prohibiendo una larga lista de productos químicos cuyo uso en cosméticos ya estaba prohibido y limitando drásticamente las concentraciones de ciertos compuestos corrosivos o irritantes.

La prohibición incluía dos pigmentos, Azul 15:3 y Verde 7, basados ​​en parte en investigaciones de hace décadas que relacionaban su uso en tintes para el cabello con un riesgo elevado de cáncer de vejiga. Reconociendo las objeciones de los fabricantes de tintas de que no había sustitutos para esos pigmentos pero careciendo de evidencia para afirmar su seguridad, la comisión retrasó su prohibición hasta el próximo año.

“Las sustancias se inyectan en el cuerpo humano para un contacto permanente y prolongado, de por vida”, dijo Ana María Blass Rico, oficial de políticas de la comisión. “Así que es por eso que es tan protector”.

El Dr. Jørgen Serup, un dermatólogo danés que desde 2008 dirige una renombrada “clínica de tatuajes” en el Hospital Bispebjerg de Copenhague, dijo que las regulaciones estaban atrasadas. Pero en su opinión, estos estaban mal enfocados, proscribiendo muchas sustancias que nunca se usarían en tatuajes y sin abordar problemas conocidos como la contaminación bacteriana de las tintas durante la producción. Entre los miles de pacientes que trató por complicaciones, descubrió que el rojo se asociaba más comúnmente con reacciones alérgicas. “Desde el punto de vista clínico, no hay ninguna razón para prohibir el azul y el verde”, dijo.

Los reguladores se encuentran en una posición difícil, según Lesliam Quirós-Alcalá, profesora asistente de la Escuela de Salud Pública Bloomberg de Johns Hopkins y experta en exposiciones químicas y sus posibles efectos en la salud. Se sabe que hay más de 40 000 productos químicos de uso comercial, y se sabe poco sobre los peligros que representan. Además, esos peligros pueden diferir para una persona en función de muchos factores, incluido su nivel de exposición a la sustancia, la predisposición genética y la enfermedad preexistente. “Ningún científico podría decirle en este momento que este es el químico del que más debe preocuparse”, dijo.

Pero prohibir las sustancias y dejar que la industria encuentre sustitutos tampoco es necesariamente una solución. “No es raro que reemplacemos productos químicos que sabemos que podrían aumentar el riesgo de efectos adversos para la salud con alternativas lamentables”, dijo la Sra. Quirós-Alcalá.

Estados Unidos ha adoptado un enfoque más no intervencionista que Europa. La FDA tiene la autoridad reguladora para aprobar los pigmentos como seguros, pero ningún fabricante de tintas para tatuajes ha buscado esa designación, y tampoco se ha requerido a ningún fabricante de tintas de EE. UU. que divulgue los ingredientes.

Con menos supervisión sobre la categoría más amplia de cosméticos, la agencia generalmente se limita a buscar productos adulterados o mal etiquetados y emitir alertas de seguridad. Los defensores de los consumidores han pedido al Congreso que actualice la Ley de Alimentos, Medicamentos y Cosméticos de 83 años de antigüedad para otorgar a la agencia una mayor supervisión, sin éxito. En respuesta a las preguntas, la agencia proporcionó una declaración por escrito indicando que estaba al tanto de las regulaciones europeas pero que no había evaluado el riesgo de los pigmentos restringidos.

Los tatuadores, repentinamente preocupados de que su forma de arte pudiera estar en peligro, protestaron por las regulaciones. En octubre de 2020, algunos lanzaron una petición para “Salvar los pigmentos”, que se extendió a través de la comunidad global de tatuadores y sus numerosos seguidores en las redes sociales. Hasta la fecha, la petición ha obtenido más de 178.000 signatarios.

Entre los que compartían la petición estaba Mario Barth, director ejecutivo de Intenze Tattoo Ink, un fabricante de tintas con sede en Las Vegas. Dijo que la industria podría haber evitado las regulaciones desarrollando sus propios estándares, y culpó a la falta de cooperación de los fabricantes de tinta que aún son propensos a verse a sí mismos como solitarios contraculturales. “Entonces, las personas que no tenían idea al respecto simplemente dijeron: ‘Está bien, entonces, prohibámoslo todo'”.

En Estados Unidos, donde se producen muchas tintas para tatuajes utilizadas en Europa, los fabricantes se apresuraron a reformular sus productos para cumplir con los nuevos estándares. Uno de los principales proveedores, World Famous Tattoo Ink, tiene una nueva instalación en Greenville, Carolina del Sur, donde cada mes se llenan y empaquetan 400 000 botellas en una sala estéril y limpia.

El propietario, Lou Rubino, abrió su primera tienda de suministros para tatuajes en St. Marks Place en Nueva York en 1998, poco después de que el Concejo Municipal levantara una antigua prohibición de tatuar para que los artistas clandestinos pudieran volver a trabajar abiertamente. En ese momento, la empresa fabricaba sus tintas en un almacén en Long Island. “Solía ​​tener personas que se sentaban allí llenando las botellas con un recipiente comercial de té helado con un pico en la parte inferior”, recordó.

World Famous había actualizado sus productos anteriormente, por ejemplo, para eliminar un conservante a base de formaldehído que había sido prohibido en Suiza. Pero Rubino dijo que las nuevas regulaciones han requerido cambios de gran alcance, obligando a la compañía a pagar más a los laboratorios para evaluar si los productos cumplen con los límites permitidos para los químicos. Debido a que World Famous no probó sus productos en animales, los empleados y sus familias y amigos ofrecieron su piel para medir el rendimiento de las nuevas tintas.

Aunque World Famous había estado explorando reemplazos para los pigmentos prohibidos, Rubino dijo que aún no habían encontrado ningún sustituto adecuado. “Si eso no funciona, habrá mucho menos azul y verde en los tatuajes”, dijo.

La creación de nuevas tintas para cumplir con las regulaciones le costó a la compañía millones de dólares, estimó, y no pudo decir si los resultados fueron más seguros. “Todavía no estamos seguros de si son mejores o peores porque estamos agregando otras cosas que no se han usado antes en los tatuajes”.

Nordic Tattoo Supplies, que distribuye tintas en toda Europa, dijo que los productos de color de World Famous fueron los primeros en cumplir con las nuevas regulaciones que salieron a la venta a principios de enero, a más del doble del precio de sus tintas anteriores. Sin embargo, la demanda superó con creces la oferta y hubo que racionar la cantidad vendida por cliente. Una portavoz de Nordic, Jenni Lehtovaara, dijo que la situación estaba mejorando a medida que otros fabricantes lanzaban al mercado nuevas tintas compatibles, pero la selección seguía siendo limitada. “No tenemos las mismas paletas disponibles que en el pasado, ni siquiera cerca”.

De Pase, quien también es dueño de una cadena de nueve salones de tatuajes, dijo que el personal desechó las tintas de color viejas a fines de 2021 y pasó las primeras tres semanas de este año trabajando solo en negro y gris. Ahora, sus estudios están gastando alrededor de 5000 euros al mes, alrededor de $ 5200, para almacenar nuevas tintas de colores. El Sr. De Pase estaba satisfecho con su desempeño, pero dijo que tomaría años ver cómo perduraban en la piel de sus clientes.

“La seguridad debe ser lo primero”, dijo, pero eso debe equilibrarse con cierta tolerancia al riesgo. Observó que una tabaquería frente a uno de sus estudios vende cigarrillos y cigarros durante todo el día. “Hay una línea muy fina”.