Medicamento contra el cáncer reduce en gran medida las muertes en pacientes hospitalizados con covid

Un medicamento experimental desarrollado inicialmente para combatir el cáncer redujo a la mitad el riesgo de muerte de las personas hospitalizadas con covid, según un estudio publicado el miércoles.

El fármaco, sabizabulin, pareció ser más efectivo que otros que han sido autorizados para pacientes graves de covid. Veru, la empresa de Miami que desarrolló el fármaco, ha solicitado a la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA, por sus siglas en inglés) una autorización de emergencia para su uso. Eso agregaría potencialmente una nueva arma al modesto arsenal disponible para los pacientes hospitalizados, dijeron los expertos.

“Esto parece súper impresionante”, dijo el Dr. Ilan Schwartz, experto en enfermedades infecciosas de la Universidad de Alberta que no participó en el estudio. “Tenemos una pequeña cantidad de tratamientos para pacientes con enfermedad grave que mejoran la mortalidad, pero sería muy bienvenido otro tratamiento que pueda reducir aún más las muertes”.

Sin embargo, el Dr. Schwartz advirtió que el ensayo fue relativamente pequeño, con solo 134 pacientes que recibieron el medicamento. “En general, creo que esto es muy emocionante, aunque agradecería estudios de confirmación más grandes e independientes”, dijo.

Sabizabulin impide que las células construyan microtúbulos, cables moleculares críticos que transportan material de una parte del interior de la célula a otra.

El fármaco fue desarrollado originalmente por investigadores de la Universidad de Tennessee para combatir el cáncer porque las células tumorales de rápido crecimiento dependen de los microtúbulos para su rápido crecimiento.

Hace dos años, los investigadores de Veru probaron sabizabulin en Covid. Sospechaban que el fármaco podría prevenir la replicación viral, que depende de la red de microtúbulos para unir las piezas de nuevos virus.

También plantearon la hipótesis de que el medicamento ayudaría a los pacientes con covid a combatir la inflamación pulmonar potencialmente mortal. Esta respuesta inmune comienza cuando las células reconocen que están infectadas y liberan proteínas de señal de alarma en su entorno. Las células tienen que empujar las moléculas de alarma a lo largo de sus microtúbulos para correr la voz.

A principios de 2020, los investigadores del Centro de Ciencias de la Salud de la Universidad de Tennessee descubrieron que la sabizabulina atenuó estas señales de alarma en las células de los ratones. Unos meses más tarde, Veru comenzó a probar el medicamento, que se toma en forma de píldora, en personas. En mayo de 2021, avanzó a una prueba de última etapa.

La empresa buscó voluntarios que ya estaban en el hospital por Covid. Para ser elegible para el ensayo, los pacientes debían recibir oxígeno o depender de un ventilador. También tenían que estar en alto riesgo de morir de Covid, con factores de riesgo como hipertensión, edad avanzada u obesidad.

A los pacientes se les permitió recibir simultáneamente otros tratamientos que han demostrado ser efectivos para salvar vidas de pacientes hospitalizados con Covid. Un esteroide llamado dexametasona, por ejemplo, reduce el riesgo de muerte en un tercio.

En el último ensayo, 134 voluntarios recibieron sabizabulin y 70 un placebo. En el transcurso de 60 días, las tasas de mortalidad de los dos grupos fueron significativamente diferentes: el 45,1 por ciento del grupo del placebo murió en comparación con solo el 20,2 por ciento de los que recibieron el nuevo fármaco. Esa diferencia se tradujo en una reducción del 55,2 por ciento en el riesgo de muerte.

El Dr. David Boulware, experto en enfermedades infecciosas de la Universidad de Minnesota, advirtió que la gran cantidad de muertes en el grupo del placebo podría ser una señal de que el estudio era demasiado pequeño para sacar conclusiones firmes.

“La tasa de mortalidad del 45 por ciento en el grupo de control me parece bastante alta”, dijo.

Por el contrario, en un ensayo de un medicamento para la artritis llamado baricitinib, los investigadores administraron el medicamento a 515 pacientes con covid, mientras que 518 recibieron un placebo. Sólo el 7,8 por ciento del grupo de placebo murió.

Varios medicamentos antivirales han demostrado ser efectivos para mantener a los pacientes con covid fuera del hospital, pero solo si se administran temprano en el curso de su enfermedad. Paxlovid, por ejemplo, puede reducir el riesgo de hospitalización de personas no vacunadas con factores de riesgo de covid en aproximadamente un 90 por ciento.

Sin embargo, estos medicamentos no funcionan bien en pacientes hospitalizados con covid de moderado a grave. Esto se debe a que solo bloquean los virus, en lugar de frenar la respuesta del sistema inmunitario desbocado.

Para los pacientes hospitalizados, los médicos tienen menos medicamentos entre los que elegir. Además de la dexametasona y el baricitinib, se ha demostrado que otro medicamento antiinflamatorio llamado tocilizumab ayuda.

Cuando Veru anunció inicialmente sus resultados en abril, la compañía dijo que detuvo el ensayo antes de tiempo porque un comité asesor independiente descubrió que los beneficios de sabizabulin ya estaban claros a partir de los datos; Decidieron que no sería ético seguir dando un placebo a algunos pacientes.

Si bien el Dr. Boulware reconoció las demandas éticas de la situación, también predijo que si el ensayo hubiera durado más, los beneficios del medicamento podrían haber sido más modestos.

“Los ensayos que se detienen antes de tiempo sobrestiman rutinariamente el efecto”, dijo.

El Dr. Boulware señaló que el medicamento contra el covid molnupiravir inicialmente pareció reducir el riesgo de hospitalización por covid en un 50 por ciento. Pero esa cifra se redujo al 30 por ciento en el análisis final.

Predijo un destino similar para sabizabulin. “Sería escéptico de que el efecto sea del 55 por ciento”, dijo el Dr. Boulware.