Memorial del Titanic abandonado: ‘Como si sus tumbas no hubieran sido atendidas’

En la esquina de una calle sin salida al mar, a la entrada de South Street Seaport, se encuentra un viejo faro en mal estado, con vetas de óxido, su linterna oscura, empequeñecido por las torres modernas al sur y al oeste. La mayoría de las personas que se dirigían a las tiendas y bares de la calle Fulton pasaron sin apenas mirarlo, este es el faro Titanic Memorial de 109 años de antigüedad, que una vez presidió el paseo marítimo del East River desde una altura mucho más orgullosa, brillando su faro verde fijo millas hasta Sandy Hook, en la entrada sur de la bahía de Lower New York.

Un grupo de preservación incipiente, que incluye descendientes de los pasajeros del Titanic, ha estado instando a la restauración del faro durante más de dos años y medio, mientras que el Museo South Street Seaport, propietario de la estructura, se ha centrado en el más inmediato, existencial lucha de simplemente mantenerse solvente.

Después de décadas de dificultades financieras, es posible que el museo finalmente esté al borde de la estabilidad a largo plazo como resultado de la asignación de $40 millones para beneficio del museo como parte del plan de desarrollo de Howard Hughes Corporation para 250 Water Street, un gran estacionamiento una cuadra al norte del faro.

Hughes, que controla gran parte del distrito histórico de South Street Seaport, pagó casi $183 millones en 2018 para comprar el estacionamiento, que se encuentra dentro del distrito en su extremo occidental. La corporación recibió aprobaciones clave de la ciudad para erigir una torre de lujo de uso mixto de 324 pies de altura en el sitio, pero el proyecto está siendo impugnado en los tribunales por un grupo de defensa local.

El 15 de abril de 1913, exactamente un año después de que se perdieran unas 1.500 almas tras la colisión del Titanic con un iceberg, se inauguró la torre del faro conmemorativo del Titanic con gran ceremonia y dolor. Diseñado por Warren & Wetmore, los arquitectos de Grand Central Terminal, el faro se encontraba en el techo del Seamen’s Church Institute de 12 pisos, de estilo flamenco, en el paseo marítimo de 25 South Street.

Estaba lloviendo, informó The Lookout, la revista del instituto, “y la Torre se levantó de la niebla impresionante, digna, un poco separada de Nueva York y los rascacielos circundantes que forman su fondo”.

Cerca de 300 personas se reunieron en el auditorio del instituto, que estaba decorado con banderas británicas y estadounidenses a media asta. Un orador declaró que el hecho de que el Titanic no llegara a Nueva York, su puerto de destino, había provocado que “el corazón de la ciudad” se sintiera “conmocionado y afligido como pocas veces”.

Encima del faro había una “bola de tiempo” que caía de un mástil al mediodía de lunes a viernes en una señal de telégrafo del Observatorio Naval de EE. UU. en Washington. La bola de tiempo permitía a los capitanes ajustar sus cronómetros antes de zarpar. Luego, podrían encontrar su longitud en el mar más tarde calculando la diferencia entre la hora local de un barco, determinada por la posición del sol y las estrellas, y la hora local en la ciudad de Nueva York que se muestra en sus cronómetros.

Durante 55 años, la distintiva luz verde del monumento brilló en el puerto, ayudando a guiar a los barcos hacia el puerto. Pero en 1968, el Instituto de la Iglesia de los Marinos se mudó a una nueva sede y el faro fue donado al Museo South Street Seaport por Kaiser-Nelson Steel & Salvage Corporation. El faro se encontraba en el muelle 16 hasta 1976, cuando se trasladó con una donación del bicentenario. de Exxon Corporation a su ubicación actual en las calles Fulton y Pearl.

En marcado contraste con la dedicación de alto perfil de 1913, el evento del 15 de abril en el faro de este año, el 110 aniversario del hundimiento del Titanic, fue un evento humilde.

“Probablemente habrá más oradores que público”, dijo Adrian Saker, presidente de Friends of Titanic Lighthouse Restoration, mientras colgaba una corona de flores en la base de hormigón picada del monumento. “Pero cuando esto se restablezca a su estado histórico original con su bola y baliza del tiempo, vendrán en masa”.

Al final, solo 17 personas se reunieron para escuchar a cuatro oradores, muchas de cuyas palabras se las llevó el viento o se perdieron en medio del ruido del tráfico.

Angélica Harris habló de los tíos de su esposo, Alberto y Sebastiano Peracchio, meseros asistentes en el restaurante a la carta del Titanic que murieron en el hundimiento cuando eran jóvenes.

“Para aquellos que no tienen una tumba”, dijo, colocando una corona de rosas debajo del faro, “que esta sea su tumba”.

Los Amigos tienen objetivos altísimos, incluida una restauración in situ del faro a su condición de funcionamiento original a un costo de más de $500,000. En última instancia, el Sr. Saker, un vendedor y recaudador de fondos que nació de padres británicos y ahora es ciudadano de los Estados Unidos, espera realizar una competencia internacional de diseño para un museo vertical del Titanic en el muelle 16, con el faro restaurado en su vértice.

Belfast, Liverpool y Southampton tienen museos dedicados a contar la historia del Titanic, dijo. “La pregunta es: ¿Por qué no lo hace Nueva York?”.

El Sr. Saker se acercó por primera vez al South Street Seaport Museum para restaurar el faro en 2017. Después de que el capitán Jonathan Boulware, presidente y director ejecutivo del museo, le dijera dos veces que el museo carecía de personal y fondos para llevar a cabo el proyecto, el Sr. Saker formó su grupo independiente Friends en 2019. Obtuvo el apoyo de los descendientes de los pasajeros del Titanic como Helen Benziger, una bisnieta de Margaret Brown, una sobreviviente del Titanic que lideró la recaudación de fondos para sobrevivientes indigentes y se hizo famosa como la insumergible Molly Brown.

“Fue erigido para honrar a los que perecieron”, dijo Benziger sobre el faro, “y es como si sus tumbas no hubieran sido atendidas”.

Con mucha visión, los Amigos siguen estando notablemente cortos de fondos. A pesar de recolectar 21,600 firmas y el apoyo de los funcionarios electos para incluir el faro en el Registro Nacional de Lugares Históricos, el grupo en gran medida no ha logrado traducir esa buena voluntad en efectivo. Los patrocinadores corporativos han rechazado las ofertas del grupo y, a fines de junio, una campaña de GoFundMe que comenzó en enero de 2021 había recaudado solo $ 5,106.

El Seaport Museum tampoco ha mostrado interés alguno por seguir el ejemplo de Saker.

“El faro del Titanic como cuestión práctica es un objeto adquirido en la colección del museo, lo que nos coloca en la posición de responsabilidad legal por el cuidado del artefacto y, de hecho, por su restauración”, dijo el Capitán Boulware. Agregó: “El Louvre no le otorga la responsabilidad de restaurar la Mona Lisa a un grupo privado”.

Cuando los Amigos prepararon el papeleo en 2020 solicitando al estado de Nueva York que incluyera el faro en el Programa de Registros Nacionales y Estatales de Lugares Históricos, el museo no firmó la propuesta, lo que obstaculizó el esfuerzo.

El Capitán Boulware dijo que el museo está abierto a buscar una inclusión en el Registro Nacional, siempre que el esfuerzo sea liderado por el museo, “pero hemos estado muy enfocados en asegurarnos de que el museo pueda sobrevivir”.

Después de que el recuento de recaudación de fondos de Friends superó los $5,000 en mayo, Saker dijo que planeaba contratar a un arquitecto de preservación histórica que había aceptado preparar un informe de estructura histórica, el primer paso en una posible restauración, por esa suma. El esfuerzo recibió un impulso en junio cuando la Sociedad Victoriana de Nueva York otorgó a los Amigos una subvención de $500 para la creación de una evaluación de restauración.

“El Museo agradece los esfuerzos de recaudación de fondos de Friends of the Titanic Lighthouse, y compartimos su objetivo de restaurar y elevar el faro como se merece”, dijo el Capitán Boulware en un correo electrónico. Pero advirtió que “el cuidado responsable del artefacto requiere un proceso adecuado, incluida una Solicitud de propuestas para que el asesor mejor calificado proporcione el informe; debemos ser capaces de señalar un proceso sólido que condujo a la contratación”.

Dijo en una entrevista que tal esfuerzo generalmente cuesta más de $ 25,000, y “creo que un informe de estructura histórica del presupuesto no agrega valor a este esfuerzo”.

Hughes Corporation, que controla gran parte del distrito histórico de South Street Seaport a través de arrendamientos a largo plazo con la ciudad, así como también de propiedad directa, se hizo eco de la posición del museo sobre quién debería liderar cualquier campaña de restauración.

“Como administrador desde hace mucho tiempo del Distrito Histórico de South Street Seaport, el Museo de South Street Seaport preservó el Titanic Memorial Lighthouse de la destrucción y es la entidad adecuada para supervisar su restauración como parte de un plan más amplio para revitalizar sus propiedades y artefactos históricos”, Saul Scherl , el presidente de la corporación para la Región Tri-State de Nueva York, dijo en un comunicado.

Hughes planea hacer $1 millón en mejoras al pequeño Titanic Memorial Park, en el que se encuentra el monumento, incluidos nuevos árboles y asientos, pero no trabajar en el faro.

Calle arriba, la torre 250 Water Street propuesta por el desarrollador ha recibido la aprobación de la Comisión de Planificación de la Ciudad y el Concejo Municipal, así como la aprobación del diseño de la comisión de puntos de referencia. Pero en febrero, Seaport Coalition, un grupo de defensa local, presentó una demanda contra varias agencias de la ciudad en la Corte Suprema del estado de Nueva York para anular y desocupar las aprobaciones de zonificación y uso de la tierra para la torre propuesta por Hughes.

Si la Coalición no tiene éxito, los $40 millones que Hughes pagó a la ciudad por los derechos de desarrollo para construir su torre se colocarán en un fondo que el museo puede usar como dotación. La ciudad también está proporcionando $10 millones para los proyectos capitales del museo.

“Durante los últimos ocho años, el museo ha estado colgando de la punta de los dedos”, dijo el Capitán Boulware, “y ahora nos encontramos en una posición para planificar el crecimiento y atender las cosas que debemos atender, y eso incluye el faro. ”: un “artefacto poderoso” que necesita una “restauración completa y reverencial”.

Sin embargo, la prioridad inmediata del museo es la reapertura de los espacios museísticos para poner su colección a disposición del público.

El Capitán Boulware dijo que no tenía un cronograma para la restauración de ningún faro, “pero si llega un cheque de $25,000 o $5 millones esta semana, comenzaremos esta semana”.

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