Mina de carbón rusa responsable de enormes fugas de metano

Un satélite de teledetección ha detectado una de las mayores emisiones de metano de un solo sitio industrial, una mina de carbón subterránea en el centro-sur de Rusia. El hallazgo es otra indicación del alcance del problema de frenar las emisiones de metano, un potente gas que calienta el planeta.

Se observaron trece columnas de gas en la mina Raspadskya, la mina de carbón más grande de Rusia, a fines de enero durante un solo paso de un satélite operado por GHGSat, una empresa comercial de monitoreo de emisiones. La tasa de flujo total de todos los penachos se estimó en unas 87 toneladas métricas (alrededor de 95 toneladas estadounidenses) por hora.

“Esta es la fuente más grande que jamás hayamos visto”, dijo Brody Wight, director de energía, vertederos y minas de GHGSat, que se formó en 2011 y ahora tiene seis satélites de detección de emisiones. Por el contrario, la tasa más alta medida en Aliso Canyon, una instalación de almacenamiento de gas natural en el sur de California que tuvo una fuga importante durante casi cuatro meses en 2015 y 2016, fue de unas 60 toneladas métricas por hora.

“Este es un pez realmente grande”, dijo Felix Vogel, científico investigador de Environment and Climate Change Canada en Toronto que no está afiliado a GHGSat.

El Sr. Wight dijo que no se sabía cuánto tiempo continuaron las liberaciones a este ritmo en la mina. Pero varios pases satelitales anteriores habían detectado emisiones de decenas de toneladas por hora. “Hemos visto un aumento bastante constante en lo que proviene de este sitio en general”, dijo.

Si el flujo fuera continuo a 87 toneladas métricas de metano por hora, las emisiones anuales totales serían equivalentes a las de cinco centrales eléctricas de carbón promedio, dijo la compañía.

El Sr. Wight dijo que lo más probable es que las liberaciones fueran deliberadas, ya que la mina Raspadskya, al igual que otras minas de carbón, tiene bolsas ricas en metano de forma natural entre las vetas de carbón. Una acumulación de metano en la mina en 2010 provocó una explosión que mató a 66 personas.

Para reducir las concentraciones de metano, grandes ventiladores aspiran aire dentro y a través de la mina, ventilando el metano a la atmósfera.

El metano tiene más efecto sobre el calentamiento que el dióxido de carbono, el principal gas de efecto invernadero emitido por las actividades humanas. Durante dos décadas, el metano puede resultar en un calentamiento 80 veces mayor que la misma cantidad de dióxido de carbono.

Las emisiones de metano son mucho más bajas que las emisiones de dióxido de carbono y las moléculas se descomponen mucho más rápidamente. Pero debido al potencial de calentamiento del metano, la reducción de las emisiones intencionales o accidentales del gas se considera una forma de limitar más rápidamente el calentamiento global de este siglo.

En las conversaciones globales sobre el clima en Glasgow el otoño pasado, más de 100 países se comprometieron a reducir las emisiones de metano en un 30 por ciento para 2030, aunque Rusia y algunos otros grandes emisores no se encontraban entre ellos.

Hasta hace poco, la medición precisa de las emisiones de sitios industriales específicos, como minas, instalaciones de producción de petróleo y gas y vertederos, solo podía realizarse utilizando equipos en tierra o en aviones. Eso limitó el número de sitios que podrían estudiarse.

Si bien aún se realizan sensores terrestres y aéreos, los satélites ahora pueden monitorear fácilmente áreas mucho más grandes. Sin embargo, la mayoría de estos satélites tienen una resolución relativamente baja, lo que significa que si bien pueden detectar gas sobre un área en volúmenes similares o mayores que los medidos en la mina rusa, no pueden reducir las emisiones a sitios específicos. Los satélites GHGSat se encuentran entre una nueva generación con una resolución mucho más fina.

El Dr. Vogel dijo que con estos satélites más nuevos, “ahora tenemos herramientas que nos permiten obtener información procesable”.

“Le permiten llegar realmente a la escala de la instalación, para ver partes específicas de la instalación donde se producen las emisiones”, dijo. “Puedes decirles a las empresas a dónde ir para arreglar algo”.