Mo Donegal gana el Belmont Stakes y Rich Strike termina sexto

Entonces, los cuentos de hadas no tienen piernas en las carreras de caballos.

Si lo hubieran hecho, Sonny Leon a bordo de Rich Strike habría estado haciendo ding-dong en el tramo de la 154ª edición de Belmont Stakes el sábado.

En cambio, un potro llamado Mo Donegal, entrenado por Todd Pletcher, que reside en Nueva York, y montado por el mejor jinete de la nación, otro neoyorquino, Irad Ortiz Jr., se aseguró el trofeo de lo que se conoce como la Prueba del El campeón se quedó en casa.

Los resultados dan fe de la naturaleza mundana del tramo final de la Triple Corona: Mo Donegal estuvo a la altura de su estatus como favorito casi 3 a 1, terminando el maratón de milla y media en un tiempo final de 2: 28.29. El potro pagó a sus patrocinadores $7,20 por una apuesta de $2 y recompensó a sus propietarios, Donegal Racing y Repole Stable, con un cheque de primer lugar de $800.000.

Mo Donegal dejó pocas dudas de que fue el mejor caballo del sábado. Superó al líder inicial We the People en la recta final y mantuvo a raya a su compañera de establo Nest, una potranca, para una fácil victoria por tres cuerpos. Skippylongstocking estaba en un distante tercer lugar.

“Pensé que ambos caballos estaban viajando muy bien todo el camino”, dijo Pletcher. “Lo único que le dije a Irad fue que fuera paciente, y creo que obtuvo el mejor viaje en la carrera”.

Rich Strike corrió en la parte trasera de la manada y nunca encontró el equipo rompe-tripas que lo había impulsado por el tramo de Churchill Downs y hacia la victoria con una probabilidad imposible de 80-1. Lo condujo una vez más Sonny Leon, el atleta poco conocido del circuito de sémola y tostadas duras del Medio Oeste que había lanzado una obra maestra de carreras a lo grande en Churchill Downs: un viaje desviado y rozando las vías digno de una lágrima de agradecimiento de la Mona Lisa.

Su inverosímil victoria cautivó a los fanáticos del deporte que quedaron cautivados por los humildes comienzos del potro. Fue comprado por $ 30,000 en una carrera de reclamo por un propietario que solo tenía un caballo en entrenamiento: Rich Strike. Eric Reed, el entrenador de caballos, y Leon eran jinetes consumados que habían ganado muchas carreras pero que no eran muy conocidos porque sus éxitos se producían principalmente en los hipódromos de los casinos de Ohio, Kentucky y Virginia Occidental.

Reed asumió la culpa por el deslucido final de Rich Strike en Belmont Park. Le había pedido a Leon que mantuviera al potro fuera de la barandilla y que lo llevara de par en par para una carrera larga por el medio de la pista.

¿Por qué, especialmente después de que Leon y Rich Strike se pegaron a la barandilla en Kentucky y pasaron rápidamente por Epicenter y Zandon en los últimos metros de la carrera?

Reed realmente no tenía una explicación.

“Esperábamos haber estado un poco más cerca y nuestro ritmo era lento”, dijo Reed. “Nuestro mayor cambio fue decidir mantenernos un poco alejados y tratar de darle una buena carrera abierta donde pudiera despegar”.

Pero en la recta final, Reed vio que la decisión había sido un error, cuando su potro estaba luchando contra Leon y tratando de abrirse camino hacia la barandilla.

“Todo el camino, su cabeza giró, y estaba tratando de llegar al interior. Supongo que cometimos un error al no ponerlo en la cerca”, dijo Reed.

Ortiz, a bordo del Mo Donegal, sabía que tenía muchos caballos. Había estado trabajando con el potro por la mañana y ya le había ganado dos veces al último corredor.

“Me gustaba cada vez que me subía a él”, dijo.

Las historias edificantes han sido difíciles de encontrar en el deporte más antiguo de Estados Unidos en estos días. Bob Baffert, quien entrenó a Medina Spirit —el ganador del Derby del año pasado hasta que fue descalificado por no pasar una prueba antidopaje posterior a la carrera— había mantenido las carreras de caballos en las noticias al impugnar la sanción. En abril, Baffert quedó fuera de la Triple Corona por una suspensión de 90 días de los reguladores de Kentucky.

Esta temporada de la Triple Corona necesitaba un descanso de Baffert y las polémicas que lo acompañaron. Ha ganado seis Derbis y arrasado con la Triple Corona dos veces en los últimos siete años. Pero ha tenido problemas persistentes en el establo de prueba: sus caballos han fallado 30 pruebas de drogas durante cuatro décadas, incluidas cuatro en un período de 13 meses previo a la prueba fallida del Derby de Medina Spirit.

La victoria de Rich Strike el primer sábado de mayo fue un antídoto contra Baffert y la continua reputación de las carreras de caballos como un deporte injusto e inseguro.

Dos semanas más tarde, cuando la Votación Anticipada ganó en el Preakness, nuevas personalidades se convirtieron en el centro de atención. El propietario del potro, el inversionista de fondos de cobertura Seth Klarman, oriundo de Baltimore, celebró su cumpleaños número 65 en el hipódromo de Pimlico, a pocas cuadras de donde creció. Eligió mantener la Votación Anticipada en su granero para el Belmont.

Puede que no haya sido el mejor final para las cinco semanas anuales de fama de las carreras de caballos, pero fue honesto. Por eso, cualquiera que crea en las carreras de caballos está agradecido.