Paul Gunther, guardián de una llama cultural, muere a los 65 años

Paul Gunther, un apasionado y mordaz campeón de las artes y la arquitectura en las organizaciones de preservación sin fines de lucro de Nueva York, murió el domingo en Manhattan. Tenía 65 años.

Su muerte, en un hospital, fue confirmada por su compañero de toda la vida, Joel Sanders, arquitecto y profesor de la Escuela de Arquitectura de Yale. La causa fueron las lesiones sufridas seis días antes por lo que las autoridades dijeron que fue un intento de suicidio.

El Sr. Gunther ocupó posiciones influyentes pero de un perfil relativamente bajo y poco conocidas en el mundo de las artes enrarecidas, pero su impacto en la cultura cotidiana de la ciudad de Nueva York fue profundo.

Ayudó a preservar los monumentos públicos descuidados de Nueva York y su patrimonio pasado por alto en dos museos, y trabajó para garantizar que el remodelado Times Square mantuviera su publicidad incandescente, evitando que el área se convirtiera en otro triste complejo de torres de oficinas.

Hasta principios de este año, el Sr. Gunther fue el director ejecutivo de Gracie Mansion Conservancy, una corporación sin fines de lucro creada para preservar y revitalizar el antiguo retiro campestre del siglo XVIII en el Upper East Side de Manhattan que funciona como la residencia oficial de los alcaldes y alcaldes de la ciudad de Nueva York. un museo público y una galería.

“Paul tenía este increíble sentido de la historia”, dijo Chirlane McCray, esposa del exalcalde Bill de Blasio, bajo cuya administración sirvió el Sr. Gunther.

“Era humilde, decía lo que pensaba”, dijo la Sra. McCray, quien reclutó al Sr. Gunther para cumplir con su compromiso de ampliar la programación de la mansión. Agregó: “Cada exhibición en Gracie Mansion era sobre todo Nueva York, no solo sobre las personas que habían vivido allí”.

Antes de dirigir la conservación a partir de 2015, el Sr. Gunther fue presidente del Instituto de Arquitectura y Arte Clásicos con sede en Nueva York de 2003 a 2015; director de desarrollo y luego vicepresidente de avance institucional de la Sociedad Histórica de Nueva York de 2001 a 2003; director de desarrollo y enlace americano del Centro Americano de París de 1991 a 1994; y director de desarrollo y asuntos públicos de la Sociedad de Arte Municipal de la Ciudad de Nueva York de 1986 a 1991.

“Como director de desarrollo de esas organizaciones sin fines de lucro, fue transformador en la forma en que no solo les brindó fortaleza y seguridad fiscal, sino que también las ayudó a definir y refinar su misión y su trabajo”, dijo Randall Bourscheidt, un amigo y ex colega que fue comisionado adjunto de cultura. bajo el mando del alcalde Edward I. Koch y más tarde presidente de la organización sin fines de lucro Alliance for the Arts.

Paul William Gunther nació el 24 de octubre de 1956 en Rochester, Nueva York. Su padre, Kenneth W. Gunther, era físico e inventor en lo que se convirtió en Xerox Corp. Su madre, Nancy (Burrows) Gunther, era secretaria municipal de Penfield, Nueva York, en las afueras de Rochester.

Además del profesor Sanders, director de JSA/MIXdesign, un estudio de arquitectura y diseño en Nueva York, al Sr. Gunther le sobreviven su madre y una hermana, Laurie Gunther Fellows.

Se graduó de la Universidad de Yale con una licenciatura en historia del arte en 1978 y asistió al Jesus College de la Universidad de Oxford durante un semestre bajo los auspicios de la Unión de Habla Inglesa.

Luego pasó a trabajar para el comisionado de asuntos culturales de la ciudad de Nueva York, Henry Geldzahler, como su asistente especial durante la administración de Koch, de 1978 a 1981. De 1982 a 1986 fue vicepresidente de George Trescher Associates, la firma de recaudación de fondos para algunos de las principales organizaciones benéficas y empresas de Nueva York.

“Se convirtió instantáneamente en neoyorquino”, dijo Kent L Barwick, expresidente de la Municipal Art Society. “Despreciaba a las personas que no trataban a la ciudad con el respeto que merecía”.

A partir de 1987, el Sr. Gunther, junto con el Departamento de Parques y Recreación de la ciudad, la Comisión de Arte y otro organizador, Phyllis Samitz Cohen, jugó un papel decisivo en el establecimiento de un esfuerzo de la Sociedad de Arte Municipal para buscar patrocinadores privados para apoyar los monumentos y murales públicos que la ciudad ya no podía permitirse el lujo de mantener. Entre otros proyectos, el grupo recaudó $275,000 para restaurar la estatua de Colón en Columbus Circle en Manhattan y $40,250 para reparar la estatua de Lincoln en Prospect Park en Brooklyn.

“Estaba en el corazón de todo lo que hacía la Sociedad de Arte Municipal en esos días”, dijo el Sr. Barwick.

Una cosa que hizo fue asegurarse de que la muy publicitada mejora de Times Square en la ciudad requiriera que los desarrolladores continuaran adornando incluso los edificios nuevos con el tipo de señalización espectacular que había distinguido a Great White Way durante un siglo.

Cuando la Sociedad Histórica de Nueva York apenas podía pagar sus facturas de servicios públicos y su museo y biblioteca estaban moribundos, dijo Betsy Gotbaum, quien fue contratada para rescatar a la institución como su presidenta, el Sr. Gunther “fue una de las razones por las que estábamos capaz de salvarlo.”

“Tenía ideas brillantes, cosas en las que nunca pensarías”, dijo.

El Sr. Gunther fue autor, con Gay Giordano, de dos libros: “La vida en Nueva York: Reinventar el hogar” (2018) y “Ilusión en el diseño: nuevas tendencias en arquitectura e interiores” (2022).

En abril, fue nombrado director ejecutivo de la Sociedad Histórica de Oysterponds en Orient, NY, en North Fork de Long Island.

Gunther era complicado, “consciente de sus propias deficiencias y de las de los demás, y autocrítico”, dijo Barwick. “Aparentemente”, agregó, “el autodesprecio se apoderó de él”.

David W. Dunlap, un amigo y ex reportero de EqPlayers, dijo una vez del Sr. Gunther que “tener una conversación con Paul puede ser tan emocionante como navegar por curvas cerradas a través de un paso de montaña en un roadster finamente afinado”.

Añadió: “La erudición es solo una de las formas en que Paul, cuya propia vida encaja en la última mitad del siglo XX, parece encarnar algunas de las mejores cualidades del siglo XIX”.