¿Puede la realidad virtual ayudar a los niños autistas a navegar por el mundo real?

Este artículo es parte de Upstart, una serie sobre empresas jóvenes que aprovechan la nueva ciencia y tecnología.

Vijay Ravindran siempre ha estado fascinado con la tecnología. En Amazon, supervisó el equipo que creó y puso en marcha Amazon Prime. Posteriormente, se incorporó al Washington Post como director digital, donde asesoró a Donald E. Graham en la venta del periódico a su exjefe, Jeff Bezos, en 2013.

A fines de 2015, el Sr. Ravindran estaba terminando su tiempo en la renombrada Graham Holdings Company. Pero su enfoque principal era su hijo, que entonces tenía 6 años y estaba en terapia para el autismo.

“Entonces sucedió algo asombroso”, dijo el Sr. Ravindran.

El Sr. Ravindran estaba jugueteando con un casco de realidad virtual cuando su hijo le pidió que lo probara. Después de pasar 30 minutos usando los auriculares en Google Street View, el niño fue a su cuarto de juegos y comenzó a representar lo que había hecho en la realidad virtual.

“Fue una de las primeras veces que lo vi jugar a fingir de esa manera”, dijo el Sr. Ravindran. “Terminó siendo un momento de bombilla”.

Como muchos niños autistas, el hijo del Sr. Ravindran tuvo problemas con el juego de simulación y otras habilidades sociales. La capacidad de su hijo para traducir su experiencia de realidad virtual al mundo real generó una idea. Un año después, el Sr. Ravindran fundó una empresa llamada Floreo, que está desarrollando lecciones de realidad virtual diseñadas para ayudar a los terapeutas conductuales, terapeutas del habla, educadores especiales y padres que trabajan con niños autistas.

La idea de usar la realidad virtual para ayudar a las personas autistas ha existido durante algún tiempo, pero Ravindran dijo que la disponibilidad generalizada de auriculares de realidad virtual comerciales desde 2015 ha permitido la investigación y el despliegue comercial a una escala mucho mayor. Floreo ha desarrollado casi 200 lecciones de realidad virtual que están diseñadas para ayudar a los niños a desarrollar habilidades sociales y entrenarse para experiencias del mundo real, como cruzar la calle o elegir dónde sentarse en la cafetería de la escuela.

El año pasado, cuando la pandemia explotó la demanda de servicios de telesalud y aprendizaje remoto, la empresa entregó 17 000 lecciones a clientes en los Estados Unidos. Los expertos en autismo creen que la plataforma flexible de la compañía podría volverse global en un futuro cercano.

Esto se debe a que la demanda de terapia conductual y del habla, así como de otras formas de intervención para abordar el autismo, es muy amplia. Obtener un diagnóstico de autismo puede llevar meses, un tiempo crucial en el desarrollo de un niño en el que la intervención terapéutica puede ser vital. Y dicha terapia puede ser costosa y requerir enormes inversiones de tiempo y recursos por parte de los padres.

El sistema Floreo requiere un iPhone (versión 7 o posterior) y un auricular VR (un modelo de gama baja cuesta tan solo $ 15 a $ 30), así como un iPad, que puede ser utilizado por un padre, maestro o entrenador en- persona o remotamente. El costo del programa es de aproximadamente $ 50 por mes. (Floreo está trabajando actualmente para habilitar el reembolso del seguro y ha recibido la aprobación de Medicaid en cuatro estados).

Un niño se pone los auriculares y navega por la lección de realidad virtual, mientras que el entrenador, que puede ser un padre, un maestro, un terapeuta, un consejero o un asistente personal, monitorea e interactúa con el niño a través del iPad.

Las lecciones cubren una amplia gama de situaciones, como visitar el acuario o ir al supermercado. Muchas de las lecciones implican enseñar a los niños autistas, que pueden tener dificultades para interpretar las señales no verbales, para interpretar el lenguaje corporal.

Los autogestores autistas señalan que la terapia conductual para tratar el autismo es controvertida entre las personas con autismo, argumentando que no es una enfermedad que se pueda curar y que los padres o tutores no autistas a menudo imponen la terapia a los niños autistas. La terapia conductual, dicen, puede dañar o castigar a los niños por comportamientos como la inquietud. Argumentan que en lugar de condicionar a las personas autistas para que actúen como individuos neurotípicos, la sociedad debería ser más acogedora con ellos y con su forma diferente de experimentar el mundo.

“Gran parte del desajuste entre las personas autistas y la sociedad no es culpa de las personas autistas, sino de la sociedad”, dijo Zoe Gross, directora de defensa de Autistic Self Advocacy Network. “Se debe enseñar a las personas a interactuar con personas que tienen diferentes tipos de discapacidades”.

El Sr. Ravindran dijo que Floreo respetaba todas las voces de la comunidad autista, donde las necesidades son diversas. Señaló que, si bien muchos proveedores de salud conductual usaban Floreo, se había implementado en una variedad de contextos, incluso en escuelas y en el hogar.

“El sistema Floreo está diseñado para ser positivo y divertido, al tiempo que crea un refuerzo positivo para ayudar a desarrollar habilidades que ayuden a aclimatarse al mundo real”, dijo el Sr. Ravindran.

En 2017, Floreo obtuvo una subvención acelerada de $2 millones de los Institutos Nacionales de Salud. La compañía primero está probando si los niños autistas tolerarán los auriculares y luego está realizando un ensayo de control aleatorio para probar la utilidad del método para ayudar a las personas autistas a interactuar con la policía.

Los primeros resultados han sido prometedores: según un estudio publicado en la revista Autism Research (el Sr. Ravindran fue uno de los autores), el 98 por ciento de los niños completaron sus lecciones, disipando las preocupaciones sobre los niños autistas con sensibilidades sensoriales resistentes a los auriculares.

La Sra. Gross dijo que vio potencial en las lecciones de realidad virtual que ayudaron a las personas a ensayar situaciones desconocidas, como la lección de Floreo sobre cruzar la calle. “Hay partes de Floreo por las que emocionarse mucho: el paseo por el aeropuerto, o truco o trato, una historia social de algo que no sucede con tanta frecuencia en la vida de alguien”, dijo, y agregó que le gustaría ver una lección para los procedimientos médicos.

Sin embargo, cuestionó el énfasis general de la industria de la terapia conductual en el uso de tecnologías emergentes para enseñar habilidades sociales a las personas autistas.

Se está realizando un segundo ensayo de control aleatorio con telesalud, realizado por Floreo con otra subvención del NIH, con la esperanza de demostrar que el enfoque de Floreo es tan efectivo como el entrenamiento en persona.

Pero fueron esos primeros éxitos los que convencieron al Sr. Ravindran de comprometerse completamente con el proyecto.

“Había mucha gente realmente emocionada”, dijo. “Cuando comencé a mostrarles a las familias lo que habíamos desarrollado, la gente simplemente me daba un gran abrazo. Comenzarían a llorar porque había alguien trabajando en una solución de alta tecnología para sus hijos”.

Los médicos que han utilizado el sistema Floreo dicen que el entorno de realidad virtual facilita que los niños se concentren en la habilidad que se enseña en las lecciones, a diferencia del mundo real, donde los estímulos sensoriales pueden abrumarlos.

Celebrate the Children, una escuela privada sin fines de lucro en Denville, NJ, para niños con autismo y problemas relacionados, acogió uno de los primeros proyectos piloto de Floreo; Monica Osgood, cofundadora y directora ejecutiva de la escuela, dijo que la escuela había seguido usando el sistema.

Dijo que ponerse los auriculares virtuales podría ser muy enriquecedor para los estudiantes, porque podían controlar su entorno con ligeros movimientos de cabeza. “La realidad virtual es ciertamente algo que es un verdadero regalo para nuestros estudiantes que continuaremos usando”, dijo.

Kelly Rainey, gerente de instrucción especial de la Junta de Discapacidades del Desarrollo del condado de Cuyahoga en Ohio, dijo que su organización había usado Floreo durante el año pasado para ayudar a los estudiantes con habilidades sociales y para la vida. Su colega Holly Winterstein, especialista en intervención en la primera infancia, dijo que las herramientas eran más efectivas que las tarjetas de conversación que suelen usar los terapeutas. La oficina comenzó con dos auriculares, pero rápidamente compró equipos para cada uno de los ocho miembros del personal.

“Veo infinitas posibilidades”, dijo Winterstein.

“Las habilidades sociales de Floreo se mantienen”, dijo Michea Rahman, patóloga del habla y lenguaje que se enfoca en las poblaciones desatendidas en Houston (y cliente de Floreo). El sistema “es probablemente una de las mejores o la mejor herramienta de habilidades sociales con la que he trabajado”. (Agregó que el 85 por ciento de sus pacientes tienen Medicaid).

Hasta la fecha, la compañía ha recaudado aproximadamente $6 millones. Los inversionistas incluyen LifeForce Capital, una firma de capital de riesgo que se enfoca en software para el cuidado de la salud, y Autism Impact Fund, un fondo de capital de riesgo en etapa inicial que invierte en compañías que abordan enfermedades neurológicas. (El Sr. Ravindran se negó a especificar si la empresa era rentable).

Para el Sr. Ravindran, la empresa se ha convertido en una misión. “Cuando comencé a explorar la realidad virtual como modalidad de terapia, no sabía si era un proyecto de pasatiempo o si iba a ser un negocio en el que puse un poco de dinero, contraté a algunas personas y luego me fui. para hacer otra cosa”, dijo. “En algún momento, llegué a este lugar donde si no lo siento, si no lo construyo, nadie lo haría”.