Rumanía ve una oportunidad para convertirse en una potencia energética en Europa

CERNAVODA, Rumania — Una fila de enormes cúpulas de hormigón se cierne a lo largo del canal Danubio-Mar Negro en Cernavoda, a unas dos horas al este de Bucarest. Dos de las estructuras albergan reactores nucleares que alimentan la red eléctrica de Rumania. Otros dos se iniciaron hace décadas y todavía están esperando su finalización, aunque, tal vez, no por mucho tiempo.

“Tenemos planes importantes”, dijo Valentin Nae, el director del sitio.

El complejo nuclear fue concebido durante el régimen de Nicolae Ceausescu, el dictador comunista que gobernó Rumania durante un cuarto de siglo antes de ser derrocado y ejecutado en 1989. La estrategia del Sr. Ceausescu fue aislar a Rumania de la influencia de la Unión Soviética haciéndola generar su propia electricidad.

Más de 30 años después, mientras gran parte de Europa busca cortar los lazos con la energía de Rusia, Rumania se está beneficiando del pensamiento de Ceausescu. Los dos reactores suministran a muy bajo costo alrededor del 20 por ciento de la electricidad de Rumania.

La invasión de Rusia a Ucrania, que comparte una frontera de casi 400 millas con Rumania, ha fortalecido el impulso de Rumania por la independencia energética. Sus ambiciosos planes energéticos incluyen completar dos de las plantas de Cernavoda y liderar el camino hacia un nuevo tipo de tecnología nuclear llamado reactores modulares pequeños. También quiere aprovechar al máximo los importantes yacimientos de gas en alta mar en las aguas profundas del Mar Negro.

Algunos ven a Rumania, una nación de 21 millones aproximadamente del tamaño de Oregón, con el potencial de convertirse en una potencia energética regional que podría ayudar a los vecinos del este y sur de Europa a dejar de depender de Moscú. Es un objetivo compartido en Washington y entre algunos inversionistas, que ven oportunidades comerciales y estratégicas en un rincón del mundo que ha estallado en los últimos meses.

El propietario del complejo nuclear de Cernavoda, una empresa estatal llamada Nuclearelectrica, planea gastar hasta 9.000 millones de euros (9.500 millones de dólares) en iniciativas nucleares esta década.

“Para Rumania, definitivamente les diré que estos proyectos son muy importantes”, dijo Cosmin Ghita, director ejecutivo de Nuclearelectrica. El Sr. Ghita dijo que la energía nuclear podría ayudar a Rumania a lograr una variedad de objetivos, desde reducir las emisiones de carbono hasta “contrarrestar la agresión rusa en la región” en materia energética.

La guerra en Ucrania ha creado un impulso para romper años de estancamiento e intensificar la perforación en el Mar Negro para desbloquear tesoros de gas natural potencialmente ricos que Rumania podría exportar.

“Proveeremos seguridad energética para el vecindario”, dijo Virgil-Daniel Popescu, ministro de energía de Rumania, en una entrevista después de que los legisladores aprobaran una ley diseñada para fomentar la inversión en la producción de gas.

Sin embargo, trabajar en Rumania probablemente resulte ser un desafío para las empresas de los Estados Unidos y otros países occidentales. El gobierno tiene la reputación de saludar a los inversionistas externos con impuestos engorrosos y regulaciones estrictas. Estas políticas, tal vez como resultado de los temores de que los consumidores rumanos terminen pagando demasiado cuando los gigantes de la energía se lleven a casa grandes ganancias, probablemente hayan alejado a las empresas externas.

El mes pasado, por ejemplo, Exxon Mobil vendió su participación del 50 por ciento en Neptun Deep, un proyecto del Mar Negro que había sido anunciado como el nuevo campo de producción de gas natural potencialmente más grande de la Unión Europea. El breve anuncio de Exxon decía que la compañía quería centrarse en proyectos con “un bajo costo de suministro”. El régimen fiscal de Rumania se considera el más duro de Europa.

La industria petrolera de Rumania es una de las más antiguas del mundo, data de la perforación de pozos en la década de 1860 y se centra en el vibrante centro de Ploiesti, a unas 35 millas al norte de Bucarest. Mientras los venerables campos petroleros están en declive, los ejecutivos de la industria dicen que perforar en el Mar Negro podría producir suficiente gas natural para convertir a Rumania, ahora un importador modesto, en el mayor productor de la Unión Europea.

“La oportunidad reside en el mar”, dijo Christina Verchere, directora ejecutiva de OMV Petrom, la compañía de petróleo y gas más grande de Rumania.

Rumania también tiene represas que generan casi el 30 por ciento de la electricidad del país. Y la industria nuclear, que emplea a unas 11.000 personas, recibe altas calificaciones de la industria global.

“Son un excelente operador; saben lo que están haciendo”, dijo Carl Marcotte, vicepresidente senior de marketing y desarrollo comercial de SNC-Lavalin, una empresa canadiense propietaria de la tecnología del reactor Cernavoda y que está involucrada en la actualización.

Este potencial ha atraído el interés de los Estados Unidos. En 2020, con el apoyo de la administración Trump, Rumanía rompió las negociaciones con China para completar los reactores de Cernavoda y recurrió a Washington como su principal fuente de apoyo nuclear.

Mientras los planes para Cernavoda avanzan, el gobierno rumano y la administración de Biden anunciaron en mayo un acuerdo preliminar para construir un pequeño reactor modular en el sitio de una central eléctrica de carbón cerrada.

El proveedor sería una empresa de Oregón, NuScale Power, que ha recibido más de 450 millones de dólares en apoyo de Washington para desarrollar lo que la industria nuclear espera sea una nueva tecnología para reactivar la construcción de reactores.

La idea es construir componentes para las plantas en fábricas y luego ensamblarlos en el sitio con la esperanza de reducir los enormes costos y los largos tiempos de construcción que han obstaculizado la industria nuclear. Con el tiempo, estos reactores podrían proporcionar a los países europeos una alternativa al carbón contaminante y al gas importado de Rusia.

“Europa debe encontrar fuentes confiables de energía limpia y confiable, fuentes libres de coerción e influencia política maligna”, dijo David Muniz, encargado de negocios de la Embajada de EE. UU. en Bucarest, en una conferencia de prensa para anunciar el acuerdo con NuScale.

Según los expertos, para un país como Rumania con una fuerza laboral bien capacitada y de bajo costo, la fabricación de equipos para este nuevo tipo de reactor podría convertirse en una industria de exportación, sin mencionar la posibilidad de exportar el excedente de electricidad.

“Creo que es una oportunidad inmensa”, dijo Ted Jones, director sénior de programas estratégicos e internacionales del Instituto de Energía Nuclear, un grupo industrial en Washington.

Sin embargo, es probable que el gobierno rumano vigile de cerca a los inversores y trate de aislar a los rumanos de las fuerzas económicas globales. Fuera de la elegancia descolorida de algunos distritos de Bucarest, Rumania es un país relativamente pobre, con una clasificación de ingresos medios cercana al final de la Unión Europea.

“Hay una desconfianza arraigada en el mercado privado”, dijo Radu Dudau, director de Energy Policy Group, una organización sin fines de lucro en Bucarest. “Existe una comprensión y una expectativa subyacentes de que la gente y la nación estarán más seguras si el estado los controla”.

Tales principios parecen haber estado en funcionamiento en 2018 cuando el gobierno aumentó los impuestos e impuso restricciones a la exportación de la producción de petróleo en alta mar. Exxon siguió ese movimiento al poner a la venta su parte del campo Neptun, que se cree que contiene decenas de miles de millones de dólares en gas. El 3 de mayo, Exxon dijo que vendería su participación a Romgaz, una empresa controlada por el estado, por alrededor de mil millones de dólares.

Si el desarrollo del proyecto hubiera seguido adelante en 2018, Rumanía quizás estaría cerca de casi duplicar su producción actual de gas. En cambio, en el mejor de los casos, no se espera que el proyecto entre en funcionamiento hasta dentro de cinco años. Los movimientos del gobierno “socavaron significativamente la competitividad de la costa afuera de Rumania para los inversionistas”, dijo Ashley Sherman, directora de investigación para Caspian y Europa en Wood Mackenzie, una firma de consultoría energética.

Popescu, el ministro de energía, dijo que los patrocinadores de la legislación de 2018 habían juzgado mal, pensando que Exxon continuaría con el proyecto de todos modos, y que la “vida real” demostró que estaban equivocados. Recientemente, con la seguridad energética mucho más alta en la agenda, los legisladores aprobaron una legislación para reparar el daño y suavizar algunas de las reglas. El aumento de los precios del gas natural y la guerra en Ucrania persuadieron a los legisladores de que tenían que “comenzar a explotar el Mar Negro”, dijo.

Y pronto, se espera que comience a operar un campo de gas más pequeño en el Mar Negro. Propiedad de un grupo que incluye una unidad de Carlyle, la firma estadounidense de gestión de inversiones, el proyecto está cerca de canalizar combustible a tierra cerca de Constanta, el principal puerto y centro de perforación en alta mar de Rumania. Producirá alrededor del 10 por ciento de las necesidades de gas de Rumania.

El desarrollo de Neptun, estimado en $ 4 mil millones, probablemente sea más difícil y costoso que si el trabajo hubiera comenzado hace unos años. Con los altos precios del petróleo y el gas, los costos de perforación, acero y otros insumos se han disparado. El Mar Negro es ahora una zona de riesgo con minas flotando y los peligros de la actividad militar rusa se suman a las tarifas de los seguros. Exxon también tiene mucha más experiencia en operaciones en aguas profundas que Romgaz u OMV Petrom, que reemplazó a Exxon como operador del proyecto.

A pesar de esos problemas, las preocupaciones sobre la seguridad energética son tan fuertes que parece probable que el proyecto siga adelante, incluso con la desaparición de Exxon, dicen los analistas. Incluso puede ayudar que dos empresas rumanas estén a cargo.

“Creo que definitivamente tiene el contexto correcto ahora”, dijo la Sra. Verchere, directora ejecutiva de OMV Petrom.